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¿Cómo saber si tiene cálculos biliares?

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Unos 20 millones de adultos estadounidenses tienen cálculos biliares y las complicaciones de los cálculos biliares representan hasta 10,000 muertes por año. De ninguna manera es un trastorno raro o insignificante, pero dado que la mayoría de las personas con cálculos biliares son asintomáticas (sin síntomas), los cálculos biliares a menudo no reciben la misma atención que otras afecciones médicas comunes. Muchas personas no están familiarizadas con los síntomas de los cálculos biliares como lo estarían con los síntomas de dolencias más comunes. Sin embargo, detectar los cálculos biliares a tiempo y obtener atención médica lo antes posible puede, en algunos casos, incluso marcar la diferencia entre la vida y la muerte.

Algunas personas tienen mayor riesgo de cálculos biliares que otras. El tipo más común de cálculos biliares son los de colesterol. Es más probable que ocurra en mujeres caucásicas de mediana edad con sobrepeso que han tenido varios embarazos o que usan terapia de reemplazo hormonal (TRH). Un mnemónico común que se enseña a los estudiantes de medicina para recordar el grupo de alto riesgo se conoce como las 5 F: regular (caucásico), femenino, cuarenta (mediana edad), fértil (embarazo / TRH) y gordo (sobrepeso u obesidad).

Imagen de cálculos biliares de colesterol

Los síntomas de cualquier afección están relacionados principalmente con la ubicación del órgano enfermo y su función. Esto significa que los síntomas están dentro y alrededor del lugar donde se asienta la vesícula biliar y provocan interrupciones en la actividad de la vesícula biliar. Recuerde que la mayoría de las personas con cálculos biliares son asintomáticas. Por lo tanto, no hay anomalías alrededor de la ubicación de la vesícula biliar y tampoco hay alteraciones en sus funciones.

¿Dónde está la vesícula biliar?

La ubicación de la vesícula biliar se puede describir de muchas formas dependiendo de la perspectiva. Los estudiantes de medicina pueden utilizar términos anatómicos más técnicos. Pero para la mayoría de las personas, es suficiente saber que la vesícula biliar se encuentra en la parte superior derecha del abdomen. Se encuentra justo debajo del hígado y está a medio camino entre el flanco derecho y la línea media del cuerpo. A menudo, los síntomas se sienten en la parte media superior del abdomen, ligeramente hacia la derecha. Los síntomas también se pueden sentir debajo de la caja torácica inferior derecha.

Imagen de la ubicación de la vesícula biliar (verde)

¿Qué hace la vesícula biliar?

La vesícula biliar contiene bilis . Puede estirarse hasta un grado sustancial para acomodar la bilis que se produce y se drena del hígado. La bilis es un medio para excretar desechos y subproductos del metabolismo. La vesícula biliar puede contraerse para expulsar esta bilis al duodeno (primera parte del intestino delgado) donde se mezcla con los alimentos y finalmente se expulsa con las heces. La bilis también es un emulsionante porque ayuda a descomponer las grasas. Por lo tanto, la vesícula biliar es más activa y se secreta más bilis cuando se ingiere una comida rica en grasas.

Dolor abdominal por cálculos biliares

El dolor por cálculos biliares es uno de los síntomas típicos y se conoce como cólico biliar. Generalmente ocurre como ataques que surgen muy repentinamente y duran entre 30 minutos y 2 horas. En casos raros, puede durar hasta 5 horas. Se dice que el dolor es muy intenso e insoportable. Algunas personas encuentran un leve alivio del dolor al inclinarse hacia adelante. El dolor que persiste durante más de 6 horas puede ser indicativo de colecistitis aguda (inflamación de la vesícula biliar) o pancreatitis aguda , dos complicaciones comunes de los cálculos biliares.

Imagen de órganos abdominales

Dolor de hombro del lado derecho

Otro síntoma común es el dolor en el hombro derecho que puede parecer sorprendente ya que se encuentra alejado de la vesícula biliar. Esto se conoce como dolor referido. A veces, hay dolor en el hombro derecho sin dolor en la parte superior del abdomen . En otras ocasiones, el dolor de hombro acompaña al dolor abdominal sin ninguna molestia significativa entre el abdomen y el hombro. Aparte del dolor en el hombro derecho, algunas personas también pueden sentir dolor entre los omóplatos, en la línea media de la espalda.

Hinchazón y sensibilidad

La distensión abdominal (abdomen hinchado) también puede ocurrir con cálculos biliares. Suele ser un síntoma de un caso más grave y, a veces, se puede sentir una masa en el cuadrante superior derecho del abdomen. Por lo general, esta masa no es la vesícula biliar en sí, sino la inflamación del tejido (peritoneo) que la rodea. La ternura también es típica. Se deben colocar dos dedos o toda la mano sobre el área sensible en el lado derecho del abdomen y si hay dolor cuando una persona inhala, entonces es indicativo de enfermedad de la vesícula biliar. Esto se conoce como signo de Murphy, pero solo debe considerarse como un signo positivo si la misma técnica en el lado izquierdo del abdomen no provoca dolor.

Náuseas y vómitos

Las náuseas son otro síntoma común de cálculos biliares sintomáticos y generalmente se correlacionan con el dolor. Cuanto más severo es el dolor, más intensas son las náuseas. Sin embargo, algunas personas experimentan náuseas intensas con dolor leve y viceversa. Las náuseas tienden a empeorar después de ingerir cualquier alimento y no solo los alimentos grasos que tienden a agravar el dolor. El vómito también es posible y cuando comienza también debería generar preocupación sobre la pancreatitis aguda. La falta de náuseas o vómitos no significa que los otros síntomas no se deban a cálculos biliares.

Ictericia y fiebre

La ictericia y la fiebre baja son otros dos síntomas de cálculos biliares, como náuseas y vómitos, que no son específicos. Esto significa que estos síntomas no son indicativos de cálculos biliares o enfermedad de la vesícula biliar y pueden surgir con una variedad de enfermedades diferentes. La ictericia es una coloración amarillenta de la piel y el blanco de los ojos a medida que la bilirrubina se acumula en el cuerpo. Normalmente, la bilirrubina se excreta en la bilis, pero si los cálculos biliares bloquean la salida de la bilis, la bilirrubina puede quedar retenida en el cuerpo. La fiebre con cálculos biliares es de bajo grado y generalmente no se debe a una infección. A veces puede ser alto, pero esto debería generar preocupaciones sobre infecciones secundarias después de una obstrucción de los conductos biliares por un cálculo biliar.

Investigaciones diagnósticas

Una de las mejores formas de confirmar que tiene cálculos biliares es someterse a investigaciones de diagnóstico. De esta manera, se pueden identificar incluso los cálculos biliares pequeños que pueden no causar ningún síntoma. Su médico puede seleccionar una variedad de pruebas de la vesícula biliar cuando se sospecha de cálculos biliares o enfermedad de la vesícula biliar. Se puede utilizar una ecografía abdominal, una tomografía computarizada (TC), una exploración HIDA (colescintigrafía), una CPRE (colangiopancreatografía retrógrada endoscópica) o una radiografía abdominal para identificar la presencia y ubicación de cálculos biliares. Normalmente, estas pruebas se realizan una vez que surgen los síntomas de cálculos biliares, pero se pueden realizar incluso si una persona no presenta síntomas.

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