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Enfermedad hepática alcohólica (hígado graso, hepatitis y cirrosis)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

El hígado es el punto central de procesamiento de nutrientes y desechos en el cuerpo. Filtra y almacena sangre, regula la forma en que se metabolizan los nutrientes y almacena el exceso de micro y macro nutrientes, forma bilis para eliminar los desechos del cuerpo y contribuye a la coagulación de la sangre. El hígado es capaz de lidiar con una variedad de irritantes químicos, pero ciertos compuestos más tóxicos pueden tener un efecto perjudicial si se consumen en exceso o durante un período prolongado. El alcohol es uno de los compuestos y su uso generalizado a nivel mundial es una de las principales causas de enfermedad hepática.

En la mayoría de los casos, el alcohol y sus subproductos son degradados por las enzimas hepáticas. El 80% del alcohol es metabolizado por la enzima alcohol deshidrogenasa (ADH) y el 20% restante por la enzima citocromo CYP2E1. Esto produce sustancias inofensivas que pueden excretarse fácilmente del sistema. Con la enfermedad hepática alcohólica, la incapacidad de metabolizar el alcohol y sus subproductos permite que estos compuestos dañen el tejido hepático.

¿Qué es la enfermedad hepática alcohólica?

La enfermedad hepática alcohólica (EHA) es un daño al tejido hepático inducido por el alcohol que conduce a cambios agudos o crónicos reversibles o irreversibles que comprometen la función hepática. A pesar del término “alcohólico”, este tipo de enfermedad hepática no solo se observa en personas con adicción al alcohol . Muchos consumidores de alcohol exceden la cantidad máxima que puede tolerar el hígado sin causar toxicidad significativa o daño al tejido hepático. Esto conducirá a tres patrones de daño hepático que pueden ser similares y superponerse hasta cierto punto: enfermedad del hígado graso (esteatosis hepática), hepatitis alcohólica y cirrosis .

Diferentes tipos de enfermedad hepática alcohólica

Es importante señalar que estas diferentes formas de enfermedad hepática alcohólica no están aisladas del abuso o mal uso del alcohol. Son simplemente patrones de lesión que también se pueden ver con otras causas patológicas como infecciones, medicamentos y toxinas, trastornos sanguíneos y enfermedades autoinmunes.

La enfermedad del hígado graso suele ser el primer cambio que se observa con el uso indebido de alcohol a largo plazo. Con un abuso severo, el hígado graso puede progresar a hepatitis alcohólica, que es la inflamación aguda del hígado inducida por el alcohol. Sin embargo, la hepatitis alcohólica también puede surgir en el hígado previamente normal si hay un abuso de alcohol severo.

Tanto la enfermedad del hígado graso como la hepatitis alcohólica son reversibles . La abstinencia de alcohol puede hacer que el hígado vuelva a la normalidad. Una persona que tiene enfermedad del hígado graso con exposición continua al alcohol eventualmente sufrirá cirrosis . Del mismo modo, los ataques repetidos de hepatitis alcohólica también pueden provocar cirrosis. Esta etapa de la enfermedad alcohólica es irreversible.

Enfermedad del hígado graso alcohólico

También conocida como esteatosis hepática, este patrón de daño hepático puede ocurrir incluso con una ingesta moderada de alcohol. Las gotitas de lípidos (grasas) se acumulan en las células del hígado (hepatocitos). Esto inicialmente comienza como pequeñas vesículas microscópicas que se agrandan con el uso continuo de alcohol. Eventualmente se vuelve lo suficientemente grande como para ser visto macroscópicamente como un hígado más grande de lo normal que es amarillo y grasoso. Por lo general, hay poca o ninguna fibrosis en esta etapa de la enfermedad hepática alcohólica, pero con el consumo continuo de alcohol, se pueden observar cicatrices fibróticas, especialmente alrededor de las venas hepáticas.

Hepatitis alcohólica

En la enfermedad hepática alcohólica, hay una inflamación aguda caracterizada por la inflamación de los hepatocitos (células del hígado) y la muerte de algunas células del hígado. Luego se observa la acumulación de filamentos proteicos en grupos dentro de la célula (cuerpos de Mallory), pero este cambio se observa en muchos tipos de lesión hepática. Finalmente, una gran cantidad de neutrófilos, un tipo de glóbulo blanco, se congrega en los lóbulos del hígado alrededor de las células hepáticas dañadas y moribundas. Entonces puede producirse una cicatrización fibrótica del hígado, especialmente si hay episodios repetidos de hepatitis alcohólica. El flujo de bilis puede inhibirse en diversos grados.

Cirrosis alcohólica

Esta es la etapa final de la enfermedad hepática alcohólica. Los cambios irreversibles que se observan con la cirrosis alcohólica se observan después de la enfermedad del hígado graso alcohólico a largo plazo y / o episodios repetidos de hepatitis alcohólica. Se desarrolla lentamente y se contrae de un hígado graso grande a un hígado nodular marrón pequeño. Las bandas fibrosas (tabiques) se extienden hacia el tejido hepático, especialmente en áreas de muerte de células hepáticas (necrosis) y nódulos. Esto eventualmente crea un patrón de áreas pálidas y duras de tejido cicatricial. La producción y liberación de bilis del hígado también se ve comprometida de manera significativa.

Causas de la enfermedad hepática alcohólica

Como se mencionó anteriormente, los patrones de daño hepático observados con la enfermedad hepática alcohólica no solo se observan con el consumo de alcohol. Sin embargo, con respecto a la enfermedad hepática alcohólica, la lesión se ve tan pronto como a los 5 años con consumo excesivo de alcohol y la cirrosis comienza en el octavo año en promedio. El consumo moderado o excesivo de alcohol también puede provocar una enfermedad hepática alcohólica entre los 10 y los 20 años. Incluso se puede observar una forma leve de enfermedad del hígado graso alcohólico en cuestión de días si se bebe en exceso a diario.

¿Cuánto alcohol antes de la enfermedad hepática?

Es poco probable que se produzca una enfermedad hepática alcohólica en una persona que bebe por debajo del umbral semanal de:

  • 28 unidades para hombres
  • 21 unidades para mujeres

Se aconseja a los hombres que no excedan las 21 unidades de alcohol por semana o no más de 4 unidades por día, mientras que a las mujeres se les aconseja no exceder las 14 unidades por semana con no más de 3 unidades por día.

El número de unidades depende del porcentaje volumétrico de alcohol y de la cantidad de alcohol. Un simple desglose de las bebidas alcohólicas populares es el siguiente:

  • Cerveza light (1 pinta) = 2 unidades
  • Cerveza normal (1 pinta) = 3 a 4 unidades
  • Vino (1 botella) = 9 unidades
  • Jerez (1 botella) = 12 a 13 unidades
  • Vodka / ron / ginebra (1 botella) = 28 a 30 unidades
  • Whisky / brandy = 28 unidades

Riesgos

La tolerancia individual y los factores de riesgo subyacentes también deben tenerse en cuenta y pueden explicar por qué la enfermedad hepática alcohólica aparece tan temprano en algunos pacientes y mucho más tarde o nada en otros. Estos factores de riesgo pueden incluir:

  • Género . Las mujeres son más susceptibles y esto podría estar asociado con la menor masa corporal femenina. A pesar de esto, la mayoría de los pacientes con enfermedad hepática alcohólica son hombres. También puede estar asociado con factores sociales y culturales asociados con el abuso de alcohol entre hombres y mujeres.
  • Genética . A pesar de que un fuerte vínculo familiar y la enfermedad hepática alcohólica se observa con mayor frecuencia entre los gemelos monocigóticos (idénticos) que entre los gemelos dicigóticos (fraternos), todavía no hay evidencia concluyente que indique un vínculo genético. Se cree que una variante genética de la aldehído deshidrogenasa (ALDH) puede afectar la capacidad del hígado para descomponer los subproductos del alcohol. Estos subproductos son extremadamente tóxicos para el tejido hepático.
  • Nutrición . Aquellos con una dieta deficiente en colina tienen más probabilidades de desarrollar enfermedad hepática alcohólica. Los alimentos ricos en colina incluyen carne, pescado, huevos, nueces, germen de trigo, brócoli y coles de Bruselas.
  • Condiciones preexistentes como hepatitis viral (VHB y VHC particularmente) y / o hemocromatosis (sobrecarga de hierro).

El tipo de alcohol consumido no cambia el riesgo, pero la enfermedad hepática alcohólica es más probable que ocurra en quienes beben continuamente en comparación con los bebedores compulsivos.

Signos y síntomas

Las características clínicas de la hepatopatía alcohólica pueden variar significativamente. Por lo tanto, el diagnóstico precoz depende principalmente de las pruebas de función hepática en personas con abuso de alcohol conocido.

  • Enfermedad del hígado graso alcohólico (esteatosis hepática)
    • Esta etapa suele ser asintomática y los pacientes casi nunca notan ningún cambio en el tejido hepático.
    • Es posible que no haya hepatomegalia (agrandamiento del hígado).
    • Por lo general, solo se descubre mediante una prueba de función hepática de rutina (LFT) que indica un aumento de las enzimas hepáticas.
  • Hepatitis alcohólica (síntomas que se desarrollan rápidamente)
    • Ictericia
    • Hepatomegalia
    • Los casos leves suelen ser asintomáticos.
    • Los casos graves también pueden presentarse con hemorragia gastrointestinal repentina, trastornos de la coagulación de la sangre (tiempo de protrombina prolongado), confusión mental y coma (encefalopatía hepática).
  • Cirrosis alcohólica (signos y síntomas que se desarrollan lentamente)
    • Ictericia
    • Hepatomegalia
    • Trastornos de la coagulación sanguínea
    • Confusión mental
    • Coma

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