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Enfermedad del legionario (legionelosis)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es la enfermedad del legionario?

La enfermedad del legionario (LD), también conocida como legionelosis, es una forma grave de infección pulmonar que produce síntomas similares a la neumonía. La enfermedad del legionario es una enfermedad transmitida por el agua causada por la bacteria Legionella pneumophila . La enfermedad del legionario se contrae al inhalar la bacteria Legionella . Los fumadores, los adultos mayores y las personas con inmunidad débil son más vulnerables a desarrollar la enfermedad del legionario.

En su forma leve, la enfermedad del legionario es una enfermedad benigna conocida como fiebre de Pontiac. Como la fiebre de Pontiac, se caracteriza por fiebre leve y dolor muscular, pero no neumonía. La fiebre de Pontiac es autolimitada (lo que significa que se resuelve por sí sola) y no requiere atención médica en la mayoría de los casos. Sin embargo, la enfermedad del legionario no tratada puede poner en peligro la vida.

¿Qué tan común es la legionelosis?

La enfermedad del legionario se presenta en todo el mundo. Es una de las enfermedades infecciosas más comunes adquiridas en la comunidad, aunque también se reportan casos esporádicos. En los EE. UU., Se informan hasta 18.000 casos de enfermedad del legionario por año. A menudo causa neumonía grave en los pacientes. Los hombres y las personas mayores corren un mayor riesgo de contraer la infección por Legionella .

¿Qué sucede en la legionelosis?

La bacteria Legionella es una pequeña bacteria transmitida por el agua que no se puede mover (no es móvil). La infección por Legionella se adquiere al inhalar neblina de fuentes de agua contaminadas con la bacteria. Las duchas, los remolinos, las torres de enfriamiento, las máquinas de hielo, los charcos en las carreteras, la tierra para macetas o el compost contaminados pueden producir neblina que contiene Legionella. La inhalación directa de neblina procedente de tales fuentes es un método de transmisión muy frecuente. Las bacterias se replican dentro de los pulmones.

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Al ingresar al cuerpo, la presencia de la bacteria hace que las células T (un tipo de células inmunitarias) produzcan ciertas sustancias químicas llamadas linfocinas, que estimulan los macrófagos (otro tipo de células inmunitarias). Los macrófagos activados luego matan a la bacteria invasora y detienen su crecimiento. Sin embargo, las bacterias también pueden infectar estos macrófagos y otro tipo de células inmunes conocidas como monocitos. Las personas con sistemas inmunitarios debilitados (como los pacientes de edad avanzada o las personas VIH positivas) no pueden eliminar la bacteria Legionella de esta manera. Esto aumenta su susceptibilidad a la enfermedad del legionario.

Signos y síntomas

Después del período de incubación

El período de incubación es el tiempo desde que las bacterias ingresan al cuerpo hasta que aparecen los primeros síntomas. Esto significa que durante el período de incubación no hay síntomas. Los períodos de incubación varían según las diferentes infecciones. En la enfermedad del legionario, el período de incubación es de 2 a 10 días.

Los primeros síntomas

Los primeros síntomas de la bacteria Legionella después del período de incubación incluyen:

  • Dolor de cabeza
  • Fiebre (104 F o más)
  • Dolor muscular
  • Escalofríos

Síntomas posteriores

Dentro de las 48 a 72 horas posteriores a la aparición de los primeros síntomas, se desarrollan los siguientes síntomas:

  • Tos (con flema y / o sangre)
  • Disnea
  • Dolor en el pecho
  • Pérdida de apetito
  • Cansancio
  • Síntomas gastrointestinales, como diarrea, dolor abdominal, náuseas y vómitos.
  • Cambios mentales (como confusión)

La enfermedad del legionario afecta principalmente a los pulmones, pero también puede causar infecciones en heridas y otros órganos del cuerpo (como el corazón, el páncreas y los riñones). En la forma más leve de la enfermedad del legionario (fiebre de Pontiac), la infección no llega a los pulmones.

Causas de la enfermedad del legionario

La mayoría de los casos de enfermedad del legionario son causados ​​por L. pneumophila, pero hay muchas otras especies de la bacteria Legionella que también pueden ser responsables. La bacteria Legionella puede sobrevivir y prosperar en todo tipo de sistemas de agua en interiores (como acondicionadores de aire, jacuzzis, sistemas de plomería y rociadores de niebla en las tiendas de comestibles). Las gotas de agua deben estar en el aire para que se inhalen y luego infecten el tejido pulmonar.

Imagen de Legionella pneumophila (micrografía electrónica de barrido) de Wikimedia Commons

La infección se propaga a través de la niebla que contiene la bacteria Legionella. Las personas pueden infectarse fácilmente al inhalar las gotitas de agua microscópicas de los grifos, duchas o hidromasajes. El agua que se dispersa a través de los sistemas de ventilación en edificios grandes también puede estar contaminada con la bacteria Legionella. Las torres de enfriamiento en los acondicionadores de aire son un ejemplo. Los equipos de fisioterapia, las piscinas, las fuentes decorativas y los sistemas de agua en hospitales, hoteles y hogares de ancianos pueden tener contaminación por Legionella.

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Aparte de las gotas de agua, la bacteria Legionella a veces puede transmitirse por:

  • Trabajar en el jardín o usar tierra para macetas infectada.
  • Toser o atragantarse mientras bebe. Los líquidos que contienen la bacteria Legionella pueden ingresar accidentalmente a los pulmones.

¿Quién está en riesgo?

Los siguientes factores aumentan el riesgo de desarrollar la enfermedad del legionario:

  • Baja inmunidad : un sistema inmunológico débil, causado por ciertas enfermedades (como el VIH / SIDA) o medicamentos (como corticosteroides e inmunosupresores que se toman después de un trasplante de órganos para inhibir el sistema inmunológico), aumenta los riesgos de contraer la enfermedad del legionario.
  • Fumar : fumar daña los pulmones. Los pulmones dañados son susceptibles a todo tipo de infecciones pulmonares, incluida la enfermedad del legionario.
  • Edad avanzada : las personas mayores de 65 años tienen un mayor riesgo de desarrollar la enfermedad del legionario.
  • Enfermedad : la enfermedad pulmonar crónica (como enfisema), la enfermedad renal, la diabetes o el cáncer pueden aumentar la susceptibilidad a la enfermedad del legionario.
  • Estilo de vida : los trabajos en entornos industrializados aumentan la exposición a la bacteria Legionella. Los ejemplos incluyen el mantenimiento de torres de enfriamiento en sistemas de aire acondicionado, trabajo con suelo, mantenimiento de UCI y quirófanos en hospitales y hogares de ancianos.

Diagnóstico de legionelosis

La enfermedad del legionario causa síntomas que se asemejan a los de otros tipos de neumonía. Por lo tanto, se recomiendan más investigaciones de diagnóstico.

  • La infección por Legionella se confirma comúnmente al determinar la presencia de antígenos de Legionella en muestras de orina.
  • Los análisis de sangre también pueden confirmar la presencia de la bacteria Legionella.
  • El cultivo de esputo o los cultivos de líquido pulmonar pueden detectar la infección por Legionella. Estas pruebas se prefieren a los análisis de sangre.
  • La radiografía del tórax puede ser útil para determinar la cantidad de infección en los pulmones.
  • En caso de síntomas neurológicos, se realiza una tomografía computarizada (TC) del cerebro.
  • El líquido extraído a través de una punción lumbar (punción lumbar) también puede revelar la presencia de la bacteria en el cerebro.
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Complicaciones de la legionelosis

Si no se trata, la enfermedad del legionario puede provocar complicaciones potencialmente mortales como:

Insuficiencia respiratoria

En caso de infección grave, los pulmones no pueden funcionar correctamente. Los pulmones infectados no pueden proporcionar al cuerpo suficiente oxígeno ni eliminar suficiente dióxido de carbono de la sangre. Esto conduce a insuficiencia respiratoria.

Shock séptico

Si hay una caída severa y repentina de la presión arterial debido a una infección abrumadora por Legionella, los órganos vitales como los riñones y el cerebro reciben menos sangre. El corazón bombea más sangre para compensar la situación. Esta carga de trabajo adicional debilita el corazón y da como resultado una mayor reducción del flujo sanguíneo.

Insuficiencia renal aguda

Los riñones pueden perder repentinamente su capacidad para filtrar el material de desecho de la sangre. Esto aumenta la acumulación de líquidos y desechos a niveles peligrosos.

Muerte

En personas con sistemas inmunológicos débiles debido a algunas enfermedades o medicamentos, la enfermedad del legionario puede ser fatal. Estos casos necesitan un tratamiento rápido y eficaz.

Tratamiento y medicamentos

La forma más leve de la enfermedad del legionario, es decir, la fiebre de Pontiac, generalmente desaparece por sí sola y no requiere tratamiento médico. La enfermedad del legionario en toda regla, sin embargo, requiere tratamiento inmediato.

Antibióticos

  • Los antibióticos (tigeciclina, doxiciclina y azitromicina) son el principal modo de tratamiento.
  • Los antibióticos erradican la bacteria y previenen complicaciones graves, incluida la muerte.
  • Se recomienda la rifampicina para infecciones graves.
  • Los antibióticos se administran por vía intravenosa u oral.

Cómo prevenir la legionelosis

Los brotes de la enfermedad del legionario se pueden prevenir limpiando y desinfectando a fondo los cuerpos de agua como piscinas, sistemas de distribución de agua y spas.

Fumar aumenta significativamente la susceptibilidad de las personas a desarrollar la enfermedad del legionario tras la exposición a la bacteria Legionella. Por lo tanto, dejar de fumar reduce el riesgo de infección y evita complicaciones innecesarias.

Referencias

http://www.cdc.gov/legionella/patient_facts.htm

http://www.patient.co.uk/doctor/Legionella-and-Legionnaires%27-Disease.htm

http://emedicine.medscape.com/article/220163-overview

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