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Significado del período de infección y de incubación

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es una infección?

Una infección es una invasión y multiplicación de microbios patógenos  en los tejidos corporales en los que no suelen estar presentes ( 1 ). Medios patógenos capaces de provocar enfermedades. La infección no siempre causa una enfermedad.

Definiciones de términos relacionados con infecciones

Una colonización es la presencia habitual de microbios no patógenos e incluso potencialmente patógenos en la piel, en la nariz, la boca, el intestino, el pene o la mucosa vaginal, como parte de la flora humana normal , en una cantidad no dañina para el cuerpo: esto no es una infección. Un ejemplo es la presencia de la bacteria Lactobacilus acidophilus en el colon.

Una contaminación es la presencia de gérmenes que no se multiplican , por ejemplo, en una herida contaminada (no infectada). La herida infectada o séptica contiene microbios que se multiplican . La contaminación también se refiere a la presencia de microbios patógenos en equipos médicos, agua, alimentos, etc.

 

Un estado de portador es la presencia no habitual de microbios patógenos en el cuerpo , de forma no dañina para el portador, pero potencialmente peligrosa para otros, ya que el portador suele ser contagioso . Por ejemplo, si tiene la bacteria Staphylococcus aureus (una causa común de infecciones de la piel ) en la nariz, puede infectar a otras personas, incluso si usted solo nunca desarrolla una infección.

Un crecimiento excesivo de microbios, no patógenos en pequeña cantidad, pero patógenos en grandes cantidades, por ejemplo, un crecimiento excesivo de la bacteria Clostridium difficile en el colon puede causar colitis pseudomembranosa potencialmente mortal . El crecimiento excesivo de bacterias en el intestino delgado debido a la invasión de bacterias colónicas no dañinas en el intestino delgado puede causar hinchazón y diarrea.

Puede ocurrir la reactivación de una infección ; por ejemplo, un virus de Varicela zóster , que ha permanecido latente en las raíces de los nervios espinales después de que la varicela sanó con éxito, puede reactivarse durante el estrés o ciertas enfermedades y puede causar culebrilla.

La bacteriemia , la viremia, la fungemia y la parasitemia (la presencia de microbios en la sangre) pueden provocar una infección de otros órganos o sepsis .

Tipos de infección

La infección sistémica , como la gripe, afecta a todo el cuerpo y provoca síntomas sistémicos, como malestar general, dolores musculares, fiebre, náuseas, etc.

La infección localizada , como la celulitis, se limita a una o pocas partes del cuerpo y se presenta con síntomas localizados, como enrojecimiento, hinchazón, dolor o secreción localizada (nasal, de oído, etc.).

La infección aguda , como el resfriado común, aparece repentinamente y dura desde unos pocos días hasta un mes.

La infección crónica , como la tuberculosis o el SIDA, puede durar desde varias semanas hasta varios años.

La infección recurrente es aquella que afecta con frecuencia a una persona, como la foliculitis en quienes comparten el mismo equipo deportivo o las infecciones por hongos en quienes tienen inmunidad disminuida .

La infección asintomática no causa síntomas. Ejemplo: la infección por el virus de Epstein-Barr (VEB), que puede causar mononucleosis infecciosa, a menudo no desencadena síntomas en niños pequeños.

Causas de Infecciones

Las infecciones son causadas por microbios:

  • Bacterias , como Staphylococci, Salmonella, Mycoplasma, Ricketssiae
  • Virus , como virus influenzae o VIH
  • Hongos , como levaduras unicelulares Candida albicans o Aspergillus
  • Parásitos unicelulares (protozoos) , como Giardia o Entameba histolytica

La invasión de parásitos multicelulares, como gusanos intestinales o piojos, en el cuerpo se llama infestación .

Las infecciones bacterianas  generalmente se limitan a una parte del cuerpo. Ejemplos de infecciones bacterianas: infecciones cutáneas estafilocócicas , foliculitis por pseudomonas , faringitis estreptocócica, osteomielitis, neumonía neumocócica, meningitis bacteriana, etc. ( Imagen 1 ). Las infecciones bacterianas se pueden tratar con medicamentos antibacterianos: antibióticos . Un ejemplo de una infección bacteriana sistémica es la sepsis bacteriana .

Imagen 1.  Infecciones bacterianas y bacterias causantes
(fuente: Wikimedia )


Las infecciones virales suelen ser sistémicas y pueden causar fiebre, dolor de cabeza, secreción nasal, dolor de garganta, dolores musculares y articulares, diarrea, erupción cutánea, etc. ( Imagen 2 ). Ejemplos de infecciones virales: influenza, enfermedades infantiles como varicela, rubéola, rubeola y mononucleosis infecciosa, SIDA, hepatitis viral, fiebre hemorrágica viral, etc. Ejemplos de una infección viral localizada son el resfriado común y el herpes labial. Excepto el aciclovir y los medicamentos antivirales relacionados , en la actualidad, no hay muchos medicamentos efectivos disponibles para las enfermedades virales.

Imagen 2. Infecciones virales
(fuente: Wikimedia )


Las infecciones por hongos (levaduras) en una persona con un sistema inmunológico saludable generalmente afectan solo la piel. Las áreas de parches con un color marrón o erupción cutánea rojiza en el cuero cabelludo ( tiña del cuero cabelludo ), tronco, extremidades o la ingle ( tiña inguinal ), piel pelada en las manos o los pies ( pie de atleta ), o las uñas descoloridas o agrietados son síntomas típicos de una piel Infección por hongos . Se encuentran disponibles ungüentos antimicóticos y medicamentos orales de venta libre o recetados .

En una persona con un sistema inmunológico débil , las infecciones por hongos, comúnmente causadas por una levadura Candida albicans , pueden aparecer en la boca (aftas bucales), esófago, recto o vagina; La candidiasis sistémica es una infección grave y comúnmente mortal.

Las infecciones parasitarias provocan diferentes síntomas, según el tipo de parásito y órgano afectado. Los parásitos intestinales causan hinchazón, diarrea, moco en las heces y eventualmente pérdida de peso. Plasmodium malariae puede provocar episodios de fiebre, escalofríos, sudoración y cansancio. Cabeza y los piojos del pubis, y la sarna causa picazón en la piel . El tratamiento es con fármacos antiparasitarios específicos . A veces se requiere la extirpación quirúrgica de quistes parásitos, como en Echinococcus , del hígado, los huesos, el cerebro o los pulmones.

La infestación (latín infestare = atacar, molestar) es una invasión de parásitos multicelulares , como gusanos intestinales (helmintos) o piojos en el cuerpo. Se encuentran disponibles fármacos antihelmínticos eficaces y otros fármacos antiparasitarios específicos.

¿Qué es el período de incubación?

En términos médicos, el período de incubación es el tiempo desde que una persona está expuesta a un agente infeccioso (microorganismo patógeno) hasta la aparición de signos y síntomas. No todas las personas que entran en contacto con un agente infeccioso se infectarán, pero una vez que se adquiere la infección, el microorganismo tardará un tiempo durante el cual se multiplica y se propaga dentro del cuerpo hasta el punto en que los signos y síntomas se vuelven evidentes.

¿Por qué difieren los períodos de incubación?

Los períodos de incubación pueden variar significativamente por varias razones. Esto incluye :

  • Método de transmisión.
  • Lugar de entrada.
  • Respuesta inmune.
  • Mecanismo de reproducción del agente infeccioso.
  • Acción del agente infeccioso.
  • Naturaleza de la enfermedad.

Períodos de incubación de algunas infecciones

Los períodos de incubación son aproximados y pueden variar levemente. Consulte las pautas del departamento de salud de cada país.

ENFERMEDAD PERIODO DE INCUBACIÓN
Amebiasis 1 a 4 semanas
Ántrax 9 horas a 2 semanas (contacto directo a través de la piel)
o aproximadamente 2 días (inhalación)
Gripe aviar ( aviar, influenza H5N1 ) 2 a 17 días
Brucelosis 5 a 30 días
Varicela 11 a 20 días
Cólera 2 horas a 5 días
Fiebre hemorrágica del dengue 3 a 14 días
Difteria 1 a 10 días
Fiebre hemorrágica del Ébola 2 a 21 días
Gonorrea 2 a 10 días
Hepatitis A 3 a 7 semanas
Hepatitis B 6 semanas a 6 meses
Influenza ( estacional ) 1 a 3 días
Fiebre de Lassa 3 a 21 días
Leishmaniasis Semanas a meses (cutáneo)
Meses a años (visceral)
Lepra 5 a 20 años
Malaria 10 a 15 días
Sarampión 6 a 19 días
Meningococemia 2 a 10 días
Paperas 15 a 24 días
Poliomielitis 3 a 35 días
Psitacosis 1 a 4 semanas
Rabia 2 a 8 semanas
Rubéola 15 a 20 días
Fiebre del Valle del Rift 2 a 6 días
SARS 2 a 7 días
Escarlatina 2 a 4 días
Gripe porcina (Influenza H1N1 2009) 2 a 7 días
Tripanosomiasis Meses a años
Tuberculosis 1 a 12 meses
Tifoidea 5 a 31 días
Tos ferina 5 a 21 días

 

Síntomas y signos de infecciones

Síntomas que aparecen comúnmente en todo tipo de infecciones:

  • La fiebre en infecciones cutáneas localizadas o intoxicación alimentaria puede estar ausente , en tuberculosis o neumonía viral suele ser de bajo grado , en influenza moderada y en neumonía bacteriana o sepsis alta.
  • El dolor en las infecciones virales infantiles y la gripe suele ser general y vago , y en las infecciones bacterianas localizadas, como la prostatitis bacteriana, localizadas e intensas .
  • El dolor de cabeza en la sinusitis es facial , en la meningitis en la parte posterior de la cabeza y el cuello , y en las infecciones virales en general.
  • La erupción cutánea en las infecciones bacterianas de la piel suele presentarse en forma de protuberancias o parches rojos; en infecciones virales, ampollas y en infecciones fúngicas de la piel, suelen aparecer manchas escamosas decoloradas
  • La secreción de la nariz, ojos, oídos, tráquea, bronquios y pulmones ( flema, esputo ), pezones, intestino ( moco en las heces ), uretra, vagina y heridas pueden aparecer en todo tipo de infecciones.

NOTA : Cualquiera de los síntomas anteriores puede aparecer en otras condiciones, como intoxicaciones, alergias, etc., y no solo en infecciones. No hay un síntoma específico único, sino una combinación de síntomas y signos que hablan de una infección.

Fuentes y modos de transmisión de la infección

Términos explicados:

  • Ser contagioso significa ser capaz de portar microbios o propagar una infección. En el habla cotidiana, solo las infecciones transmitidas directamente de persona a persona (como la gripe) se consideran contagiosas.
  • El término contaminado se utiliza para el suelo, el agua, los alimentos y las superficies que transportan microbios.
  • Un período de incubación es el tiempo transcurrido entre la exposición a microbios patógenos y la aparición de los síntomas.

Las fuentes y modos de transmisión de la infección se enumeran a continuación.

1. Propagación de persona a persona

La infección se puede transmitir de persona a persona por:

  • Contacto de piel a piel , ropa, toallas, equipo deportivo, etc. ( estafilococos, incluidas las infecciones cutáneas por MRSA , como foliculitis , sarna , piojos )
  • Gotitas durante la tos , el estornudo (resfriado común, gripe, gripe porcina, la neumonía, la tuberculosis, la meningitis bacteriana, varicela, sarampión, rubéola, paperas), o besar (mononucleosis infecciosa, herpes labial)
  • Propagación de heces a la boca (fecal-oral) , generalmente a través de manos o utensilios sucios (gripe estomacal, hepatitis A, Giardia , oxiuros, Clostridium difficile , cólera, poliomielitis)
  • Transmisión sexual  (gonorrea, clamidia , herpes genital, piojos púbicos, verrugas genitales (virus del papiloma humano – VPH), SIDA, sífilis)
  • Contacto de sangre a sangre por:
    • agujas contaminadas , generalmente por drogadictos o trabajadores de la salud (hepatitis B, C, SIDA)
    • transfusión de sangre (hepatitis B, C, SIDA, fiebres hemorrágicas virales)
    • mosquitos (malaria)
  • Se transmite de madre a feto  durante el embarazo (hepatitis B, C, SIDA, VHS-1, VHS-2, rubéola, parvovirus, toxoplasma, varicela, sífilis, gripe aviar) o durante el parto ( Chlamydia trachomatis, Neisseria gonorrheae , CMV, grupo B Estreptococos )
  • Una autoinfección : la propagación de una infección de una parte del cuerpo a otra , generalmente a través de las manos o la ropa (foliculitis, impétigo).

2. Infecciones transmitidas por alimentos

  • La intoxicación alimentaria es una infección del tracto gastrointestinal causada por microbios de alimentos contaminados: bacterias , como Salmonella o E. coli , toxinas de Staphylococcus aureus o Clostridium botulinum , parásitos como Giardia o lombrices intestinales, virus , como Enterovirus .

3. Infecciones transmitidas por el agua

  • Al beber agua contaminada, se puede contraer gripe estomacal, cólera, disentería, fiebre tifoidea, amebiasis, etc. El agua del grifo de los hospitales recién abiertos puede contener Legionella .
  • Al nadar en piscinas de natación o spa, o lagos contaminados, uno puede contraer foliculitis en el jacuzzi , parásito intestinal Cryptosporidium , infecciones en los ojos y el oído medio. Ciertos parásitos pueden entrar a través de la piel.
  • El agua de las duchas públicas puede contener Legionella; el suelo puede estar contaminado por estafilococos (de infecciones de la piel humana)
  • El agua de la inundación puede contener varios microbios patógenos.

4. Infecciones transmitidas por el aire

  • Los sistemas industriales de refrigeración o agua caliente, el aire acondicionado y los humidificadores de aire ambiente pueden ser una fuente de Legionella .

5. Suelo

  • Durante caminar descalzo , Clostridium tetani , gusanos de arena , o parásitos intestinales, como Strongyloides stercoralis o anquilostomas puede contactarse.
  • Comer con las manos contaminadas con tierra también puede resultar en una infección por parásitos.

6. Infecciones adquiridas en el hospital (HAI)

Las infecciones adquiridas en hospitales pueden ser peligrosas, ya que los microbios causantes suelen ser resistentes a los antibióticos habituales y los pacientes infectados a menudo ya están gravemente enfermos. Las HAI comunes incluyen:

  • Infecciones del tracto urinario por catéteres urinarios
  • Infecciones del sitio quirúrgico
  • Infecciones estafilocócicas de la piel, los pulmones y las válvulas cardíacas
  • Infecciones por hongos , como candidiasis oral en pacientes con un sistema inmunológico bajo o pacientes con cáncer que reciben quimioterapia
  • En ocasiones, la legionela se puede encontrar en el agua del grifo en hospitales recién abiertos o en mal mantenimiento.

¿Qué es un fomite?

Un fomite es un objeto o sustancia inanimado capaz de transmitir agentes infecciosos ( microorganismos ) de un objeto a otro. Una vez contaminados, los fómites pueden transportar microbios durante unos minutos o varias semanas, según el tipo de microbio y determinadas circunstancias, como la humedad y la temperatura del aire. Ejemplos de fomites:

  • Perillas de puerta
  • Grifos, especialmente en baños públicos
  • Asas de bus
  • Teclados de computadora
  • Los telefonos
  • Cubiertos o platos para comer
  • Toallas
  • Servilletas
  • Maquinillas de afeitar usadas
  • Agujas usadas (drogadictos)
  • Plumas
  • Equipo de deporte
  • Ropa
  • Juguetes
  • Libros
  • Papel
  • Dinero

Mecanismo de infección

Los microbios pueden causar daño al liberar toxinas , por ejemplo, en la intoxicación alimentaria, un parásito Entameba hystolytica puede liberar toxinas, que pueden destruir la mucosa del colon, lo que resulta en úlceras sangrantes y diarrea.

La invasión de microbios desencadena la respuesta inmune del cuerpo y atrae células inflamatorias, como leucocitos, y sustancias, como citocinas, que atacan a los microbios. Dicha reacción de defensa da como resultado regularmente una inflamación del tejido infectado, que se puede observar, por ejemplo, como una secreción purulenta en el resfriado común o una articulación inflamada en la artritis bacteriana. Las toxinas liberadas por microbios a menudo desencadenan fiebre.

La respuesta inflamatoria en sí misma puede ser dañina. Por ejemplo, Streptococcus pneumoniae , que causa neumonía, puede desencadenar la acumulación de líquido en los pulmones, lo que impide el intercambio de oxígeno entre el aire y la sangre y, por lo tanto, reduce el suministro de oxígeno a los tejidos, lo que puede provocar la muerte.

Diagnóstico de infección

La causa de una infección a menudo se puede reconocer a partir de una combinación de síntomas y signos. En caso de duda, un médico puede tomar una muestra de sangre, orina, heces, esputo, secreción nasal o de otro tipo y enviarla al laboratorio, donde se pueden determinar los microbios mediante pruebas serológicas o un cultivo .

Tratamiento de infecciones

Se encuentran disponibles medicamentos antimicrobianos eficaces para la mayoría de las infecciones, excepto las virales.

Referencias:

  1. Definición de infección (biology-online.org)

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