El cortisol es una hormona glucocorticoide producida por la corteza de las glándulas suprarrenales. Tiene diversas funciones que influyen en los metabolismos de los nutrientes, los procesos inflamatorios en el cuerpo y la inmunidad. La secreción de cortisol está regulada por la presencia de hormona adrenocorticotropina (ACTH) secretada por la hipófisis anterior (glándula pituitaria). Esto a su vez está regulado por factor liberador de corticotropina (CRF) secretado por el hipotálamo. Cuando los niveles de cortisol en la sangre son bajos, se estimula el hipotálamo para secretar CRF que luego actúa en la parte anterior de la hipófisis para liberar ACTH. La ACTH luego llega a la glándula suprarrenal a través del torrente sanguíneo y lo estimula a secretar cortisol. Si los niveles de cortisol son altos, la secreción de CRF disminuye y también lo hace la ACTH.

Los niveles altos de cortisol se observan en el síndrome de Cushing mientras que los niveles bajos de cortisol se observan con insuficiencia suprarrenal. Existen varios trastornos similares de la glándula suprarrenal, la glándula pituitaria o el hipotálamo que también pueden ser responsables de los niveles altos o bajos de cortisol. El nivel de cortisol circulante en la sangre fluctúa durante el transcurso de un período de 24 horas. Es más alta alrededor de las 8 a.m. y más baja alrededor de la medianoche.

Tipos de pruebas de cortisol para el cribado y el diagnóstico

Las pruebas de cortisol se utilizan para medir el nivel de cortisol en el torrente sanguíneo. Hay tres métodos principales para evaluar los niveles de cortisol y esto incluye un análisis de sangre, análisis de orina y prueba de saliva.

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Prueba de sangre con cortisol

La sangre se extrae generalmente del brazo (vena) alrededor de las 8 a.m. y nuevamente a las 4 p.m. Otra muestra puede ser recolectada nuevamente al final de la tarde. Una sola muestra de la mañana puede ser suficiente para evaluar si el nivel máximo de cortisol está cerca de los niveles máximos normales. Sin embargo, varias muestras en diferentes períodos de tiempo permitirán monitorear las variaciones esperadas en los niveles de cortisol.

Prueba de orina con cortisol

Una prueba de orina con cortisol requiere una muestra de orina de 24 horas. Esto significa que la orina se recolecta durante un período de 24 horas en un frasco y se envía a pruebas para evaluar los niveles de cortisol libre. Una muestra de orina de 24 horas no permite la evaluación de las variaciones normales de cortisol durante el transcurso del día. A veces, una sola muestra de orina tomada por la mañana puede usarse para detectar niveles de cortisol más bajos que lo normal cuando se espera que esté en su punto máximo.

Prueba de saliva con cortisol

La prueba de saliva no se usa con frecuencia. Los pacientes recogen una muestra de saliva entre las 11 p.m. y la medianoche, cuando se espera que los niveles de cortisol sean más bajos dentro del período de 24 horas. La muestra se envía para pruebas e idealmente se deben usar varias muestras. Una medición de cortisol salival a altas horas de la noche es conveniente para detectar y diagnosticar el síndrome de Cushing. Sin embargo, también se deben realizar otras pruebas para confirmar el diagnóstico.

Prueba de supresión de dexametasona

Esta prueba implica la administración de un glucocorticoide sintético conocido como dexametasona a un paciente. La dexametasona en la sangre normalmente debería causar que los niveles de ACTH caigan y por lo tanto los niveles de cortisol bajen. Esto ayudará a determinar si los altos niveles de cortisol están relacionados con la ACTH. Hay tres tipos de pruebas de supresión con dexametasona:

  • Depresión dexametasona durante la noche a la baja dosis : 1 mg de dexametasona (por vía oral) a medianoche con análisis de sangre a las 8 a 9 a.m.
  • 48 horas de baja dosis supresión de dexametasona: 0.5mg cada 6 horas durante 48 horas con muestra de orina de 24 horas el segundo día y análisis de sangre a las 8 a 9 am después segundo día.
  • dosis alta de 48 horas supresión de dexametasona: 2 mg cada 6 horas durante 48 horas con muestra de orina de 24 horas antes de la prueba y el segundo día de prueba.
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Prueba de liberación de corticotropina (CRH)

Esta prueba implica la administración de hormona liberadora de corticotropina (CRH) por vía intravenosa y la monitorización de los niveles de ACTH y cortisol en la sangre durante dos horas. La CRH debe aumentar los niveles de ACTH que luego deberían aumentar los niveles de cortisol.

Una variación de esta prueba conocida como prueba de dexametasona-CRH se hace para distinguir entre el síndrome de Cushing y el síndrome pseudo-Cushing Esto implica la administración del mismo medicamento que la dosis baja de 48 horas de dexametasona con CRH luego administrada por vía intravenosa después de la última dosis de dexametasona oral (después de la 8ª dosis). Los niveles de ACTH y cortisol en la sangre se controlan cada 15 minutos durante 1 hora.

Prueba de estimulación con ACTH

Primero se toman los niveles de cortisol en sangre y aldosterona. La ACTH sintética (0.25 mg) se administra por inyección intramuscular (IM) o intravenosa (UV). Los niveles de cortisol y aldosterona vuelven a medirse 30 minutos después o 60 minutos después.

Pruebas de cortisol alto

Si se sospecha síndrome de Cushing, primero se pueden realizar las siguientes pruebas para confirmar el diagnóstico.

Primero se realiza la prueba de supresión de dexametasona durante la noche a baja dosis . Si la prueba no excluye el síndrome de Cushing, se realiza una 48 horas de baja dosis de supresión de dexametasona.

Si ambas pruebas confirman el síndrome de Cushing, es importante determinar si es dependiente de ACTH o no. ACTH-independiente. En este punto, la prueba de dexametasona-CRH puede realizarse para excluir el síndrome pseudo-Cushing especialmente en alcohólicos o pacientes deprimidos.

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Luego se analiza la ACTH en plasma (ACTH en la sangre). y si es detectable, lo que posiblemente indica un síndrome de Cushing dependiente de ACTH, se debe realizar una prueba de CRH y 48 horas de dosis alta de dexametasona. Si la ACTH plasmática es indetectable, lo que indica un posible síndrome de Cushing independiente de la ACTH, es necesario explorar las glándulas suprarrenales en busca de posibles adenomas (la causa más común de síndrome de Cushing independiente de ACTH).

Pruebas con cortisol bajo

Si se sospecha la enfermedad de Addison luego se puede realizar la prueba de estimulación de ACTH para confirmar el diagnóstico. La administración de ACTH debe aumentar el nivel de cortisol de 2 a 5 veces los niveles iniciales en 30 minutos. Los niveles de aldosterona también aumentan durante este tiempo, aunque la ACTH no es el principal estimulante de la secreción de aldosterona.

Se pueden observar niveles de cortisol peligrosamente bajos en una crisis suprarrenal. El paciente a menudo tiene un historial de insuficiencia suprarrenal y los niveles de cortisol en sangre solos son suficientes para iniciar el tratamiento con hidrocortisona o prednisona (corticosteroides). Si hay incertidumbre, se puede administrar dexametasona y los niveles de cortisol se vuelven a probar después de 24 a 36 horas.