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Parásitos intestinales humanos: causas, síntomas, tratamiento, prevención

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué son los parásitos intestinales?

El término parásito se refiere a organismos que infestan a otro organismo donde vive y se alimenta. Algunos de estos parásitos son microscópicos y no son visibles a simple vista, mientras que otros parásitos son relativamente grandes. Los parásitos intestinales humanos son organismos unicelulares o gusanos intestinales que viven en el intestino delgado o grueso y consumen nutrientes de la luz intestinal o de la sangre que fluye por la pared intestinal.

 

Parásitos unicelulares: protozoos

Los organismos unicelulares , como Giardia lamblia , también llamada Giardia duodenale ( Imagen 1 ), Cryptosporidium (cripto) y  Cyclospora , utilizan los nutrientes de las heces. Pertenecen a un reino viviente  Protozoos (Gr. Protos = primero; zoa = animales). Pueden causar inflamación del intestino delgado, lo que dificulta la absorción de nutrientes. Entamoeba hystolytica vive predominantemente en el colon.

Imagen 1. Giardia parasitaria de una muestra de heces,
como se ve en el microscopio electrónico (tamaño real: ~ 0,01 mm)
(fuente: phil.cdc.gov)

Gusanos intestinales (helmintos)

Los gusanos intestinales (helmintos) , como los gusanos redondos (anquilostomas, tricocéfalos, Ascaris y Trichinella ), tenias y trematodos, tienen un tamaño de pocos milímetros a varios metros. Estos gusanos se alimentan del contenido de los intestinos o chupan la sangre de la pared intestinal y pueden causar síntomas similares a los de los parásitos unicelulares. Sin embargo, en la mayoría de los casos, estos gusanos intestinales causan pocos o ningún síntoma durante meses o años.

¿Cómo se pueden contraer los parásitos?

Tanto los protozoos como los helmintos (gusanos) se contraen principalmente al ingerir alimentos o agua contaminados. El parásito adulto o sus huevos se eliminan en las heces de humanos o animales. Esto puede entonces contaminar las fuentes de agua como ríos y lagos, como es el caso de las aguas residuales abiertas o las malas prácticas de tratamiento del agua. Beber, bañar o regar los cultivos con esta agua contaminada permite que los parásitos ingresen al cuerpo.

En algunos casos, los parásitos pueden transmitirse de persona a persona principalmente cuando una persona entra en contacto con las partículas fecales de una persona que ya tiene una infestación. Esto pone a ciertas personas en mayor riesgo. Por ejemplo, un cuidador que cambia pañales o limpia el forro sucio de una persona que ya tiene una infestación o infección puede correr riesgo de contraer la infección.

Síntomas de los parásitos intestinales

Los parásitos intestinales pueden causar uno o más de los siguientes síntomas:

  • Diarrea leve con curso creciente y menguante , que aparece pocos días a varias semanas después del viaje al país con mala higiene y que dura desde varios días hasta meses (en comparación:  la diarrea bacteriana generalmente tiene un inicio repentino y dramático dentro de algunas horas después de una comida , y se cura por sí solo en pocos días).
  • Moco en las deposiciones
  • Hinchazón y flatulencia
  • La pérdida de peso es común.
  • Piel pálida, cansancio, hormigueo (por disminución de la absorción de minerales y vitaminas).
  • Entamoeba histolytica puede causar colitis severa con úlceras, calambres abdominales, sangre en las heces con pus ocasional ; la enfermedad se conoce como disentería amebiana ( 9 ). Entamoeba puede invadir el hígado, los pulmones, el cerebro u otros órganos, donde forma quistes.
  • A veces se pueden encontrar gusanos, sus partes o huevos en las heces. Lea más sobre las lombrices intestinales .
  • La infección por organismos unicelulares o gusanos intestinales a menudo se presenta sin ningún síntoma.

Diagnóstico de parásitos intestinales

El diagnóstico a menudo se puede sospechar a partir de un historial de hinchazón o diarrea prolongadas y se puede confirmar mediante las siguientes pruebas:

  • Prueba de huevos y parásitos (O&P) de las heces. La prueba a menudo es falsamente negativa, por lo  que se deben analizar tres heces de tres días diferentes (con al menos dos días de diferencia) .
  • La prueba de hemocultivo puede revelar sangre en las heces
  • Los análisis de sangre a menudo revelan niveles elevados de eosinófilos y anticuerpos IgE y niveles bajos de ferritina, hemoglobina o glóbulos rojos
  • Se necesita una tomografía computarizada o una biopsia para encontrar quistes en el hígado, los pulmones o el cerebro.

Tratamiento de los parásitos intestinales

Los medicamentos antiparasitarios, como metronidazol, quinacrina, tinidazol y furazolidona, suelen ser eficaces, pero se debe seguir el régimen de tratamiento exacto prescrito por su médico.

La paramomicina no se absorbe del intestino a la sangre, por lo que puede usarse durante el embarazo ( 1 ). Para la ciclospora , se puede utilizar trimetoprim-sulfametoxazol ( 2 ).

Los parásitos intestinales se pueden erradicar con éxito, pero pueden reaparecer si la fuente de infección aún existe. El tratamiento retrasado puede provocar una serie de complicaciones, algunas de las cuales pueden poner en peligro la vida, como puede ser el caso de la deshidratación grave en enfermedades como la giardiasis.

Prevención de una infección parasitaria

Una infección por parásitos intestinales se puede prevenir mediante:

  1. Lavarse las manos con un jabón antiséptico antes de comer y después de ir al baño, especialmente después de defecar, es fundamental para prevenir infecciones.
  2. Cocinar alimentos a altas temperaturas mata a todos los parásitos. La carne parcialmente cocida o la carne cruda son alimentos con alto riesgo de transmisión de estos parásitos. Fumar o congelar no destruye los parásitos ni los huevos.
  3. Lavar verduras y frutas crudas con una solución desinfectante adecuada y apta para el consumo. El agua salada también puede ser útil hasta cierto punto. Se debe usar agua corriente limpia para enjuagar.
  4. El consumo de agua y alimentos seguros es importante para prevenir infecciones. Los viajeros de países occidentales que visiten América Central o del Sur, África o el sur de Asia deben ingerir solo alimentos y bebidas envasados, embotellados o cocidos y solo frutas que puedan pelar por sí mismos.

Lea más sobre consejos de seguridad para el agua y los alimentos .

¿Por cuánto tiempo es contagiosa una persona con diarrea parasitaria?

La mayoría de los parásitos se transmiten a través del contacto con las heces de la persona y, en menor medida, con los fluidos corporales. Por lo general, no se transmite por el aire, por lo que la transmisión no puede ocurrir con gotitas que se transportan por el aire al toser o estornudar. Una persona puede ser infecciosa durante períodos prolongados, según el parásito causante.

Por lo general, una persona es contagiosa, o más específicamente las heces contienen el parásito, poco tiempo después de contraer la infección y mientras la infección esté activa. Incluso sin que se presente ningún síntoma, una persona puede ser contagiosa. Con algunos parásitos como Entamoeba hystolitica, una persona puede ser contagiosa durante meses e incluso años a partir de entonces.

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Referencias:

  1. Incidencia de parásitos intestinales en hombres homosexuales (ncbi.nlm.nih.gov)
  2. Protozoos intestinales (tulane.edu)

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