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¿Qué es el estreñimiento?

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Definición de estreñimiento

Estreñimiento (lat. Estreñimiento = presionar juntos) significa evacuar las heces con menos frecuencia de 3 veces por semana. Sin embargo, esta no es la definición completa porque incluso una persona que tiene evacuaciones intestinales regulares puede estar estreñida si experimenta esfuerzo y malestar al defecar.

Normalmente, una persona defecaría diariamente, a veces con una frecuencia de dos veces al día o con una frecuencia de dos o tres días. Aunque esto se considera un hábito intestinal normal, es importante tener en cuenta que el paso de las heces no requiere un esfuerzo excesivo y no se asocia con una incomodidad significativa.

 

Los síntomas del estreñimiento

El estreñimiento es un síntoma. Suele ir acompañado de:

  • Esfuerzo o dolor durante la evacuación intestinal o sensación de vaciado intestinal incompleto
  • Heces duras y secas o heces parecidas a bolitas

Otros síntomas comunes incluyen:

  • Hinchazón y exceso de gases
  • Lengua cubierta, mal sabor, mal aliento
  • Dolor de cabeza
  • Fatiga
  • Falta de apetito y pérdida de peso.

Sangre en las heces o sangrado al limpiarse después de una evacuación intestinal son síntomas asociados con las hemorroides.

Signos de estreñimiento

Un signo es una evidencia de enfermedad detectada por un médico. El estreñimiento puede estar presente sin ningún signo específico, pero a menudo un médico puede encontrar:

  • Una masa palpable o distensión abdominal en la parte inferior izquierda del abdomen, posiblemente sensible al tacto.
  • Heces duras en el recto durante el tacto rectal
  • Hemorroides
  • Fisura anal (grieta)

Causas del estreñimiento

La mayoría de los casos de estreñimiento no se conocen. Incluso con una investigación exhaustiva, no se puede descubrir la causa y, por lo tanto, se denomina estreñimiento funcional. Se cree que estos casos de estreñimiento, que no se deben a una enfermedad, son el resultado de una motilidad intestinal más lenta de lo normal y una disfunción del esfínter anal que permite que las heces se desmayen durante la defecación. Las causas del estreñimiento incluyen:

  • dieta inapropiada
  • deshidración
  • inactividad (estilo de vida sedentario)
  • estrés físico y psicológico
  • depresion y ansiedad
  • varias enfermedades intestinales
  • Enfermedades crónicas incluso aquellas afecciones que no afectan el intestino.
  • medicamentos recetados y algunas drogas ilícitas.

¿Es peligroso el estreñimiento?

El estreñimiento por sí solo no es peligroso, pero puede provocar complicaciones, como hemorroides, fisuras anales, diverticulosis e incontinencia fecal. Si es grave y no se trata, el estreñimiento puede provocar una dilatación anormal del colon y una afección conocida como megacolon tóxico. Esto puede ser peligroso e incluso mortal. Sin embargo, el megacolon tóxico es una complicación poco común del estreñimiento prolongado y severo. A veces, existen trastornos intestinales graves que pueden presentarse con estreñimiento como síntoma. En estos casos, la amenaza no proviene del estreñimiento en sí, sino de la enfermedad subyacente.

Prevención del estreñimiento

Algunas medidas que pueden ayudar a prevenir el estreñimiento incluyen:

  • dieta rica en fibra
  • ingesta regular de agua
  • actividad fisica y ejercicio
  • manejo del estrés

Tratamiento del estreñimiento

El estreñimiento se trata eliminando su causa (si es posible), cambio de estilo de vida, laxantes y, raramente, cirugía. Sin embargo, la mayoría de los que sufren de estreñimiento no requieren ningún tratamiento médico específico cuando la afección no está asociada con ninguna enfermedad o sustancia específica. Las medidas simples que pueden ayudar con el tratamiento del estreñimiento incluyen:

  • Aumentar la ingesta de agua de 1,5 a 2 litros.
  • Consumir alimentos ricos en fibra y utilizar suplementos de fibra.
  • Masaje suave del abdomen, ejercicios abdominales y otras formas de actividad física.
  • Los laxantes solo pueden ser útiles si se usan durante un período corto de tiempo como parte del entrenamiento intestinal.
  • Ablandadores de heces por períodos cortos de tiempo.

Referencias:

  1. Definición de estreñimiento   (digestive.niddk.nih.gov)

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