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Garrapatas y pulgas: causas, síntomas, peligros y enfermedades

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Las garrapatas y las pulgas son dos insectos parásitos comunes que pican y se alimentan de los humanos. Se debe en gran parte a la exposición humana a los animales, ya sean mascotas en el hogar o ganado en una granja. Los animales salvajes en las áreas urbanas, como las aves, también pueden poner estos insectos en contacto cercano con los humanos. Las personas que acampan, caminan y cazan con frecuencia también pueden verse afectadas por garrapatas y pulgas que viven en animales salvajes. No es posible evitar una picadura de garrapata o pulga durante toda la vida y, en la mayoría de los casos, es inofensiva. Pero a veces estas garrapatas y pulgas pueden causar enfermedades graves que pueden poner en peligro la vida.

Acerca de las garrapatas y las pulgas

  • Tanto las garrapatas como las pulgas se clasifican como artrópodos. Esto significa que tienen un esqueleto exterior duro (exoesqueleto), cuerpos segmentados y muchos pares de extremidades articuladas. La mayoría de nosotros simplemente nos referimos a estos tipos de artrópodos como insectos.
  • Tanto las garrapatas como las pulgas se consideran artrópodos parásitos. Se alimenta de animales de sangre caliente y, a menudo, causa lesiones al huésped en el lugar de la mordedura. A veces también causa enfermedades.
  • Existen diferentes especies de garrapatas y picaduras. Cada especie tiene predilección por ciertos animales, pero aún puede alimentarse de otros mamíferos con los que se encuentra de manera oportunista.
  • La mayoría de las veces, las garrapatas y las pulgas pasan del animal huésped a los humanos. Sin embargo, puede adherirse a la hierba y otra vegetación o incluso a la ropa antes de pasar a los humanos.
  • La saliva de estos insectos puede irritar la piel humana y provocar reacciones. Algunas personas pueden ser alérgicas y tener una reacción más grave que otras.
  • Aunque estos insectos pueden transmitir bacterias a la herida por mordedura, a menudo la infección cutánea localizada que sigue puede deberse a bacterias que se encuentran naturalmente en la piel o en los dedos. Rascarse el sitio de la picadura aumenta la posibilidad de una infección de la piel.

Imagen de una pulga (ampliada)

Imagen de una garrapata (ampliada)

Infestación humana

Las garrapatas y las pulgas viven en varios animales diferentes y sobreviven alimentándose de la sangre de los mamíferos. Diferentes especies de garrapatas y pulgas tienden a infestar diferentes especies de mamíferos. Sin embargo, estas garrapatas y pulgas aún pueden alimentarse de otros mamíferos si surge la oportunidad. La pulga humana, por ejemplo, rara vez vive en humanos, pero se alimentará rápidamente de humanos y cerdos cuando y donde sea posible. Estos insectos pueden pasar períodos de tiempo sin alimentarse, incluso durante meses.

A diferencia de los animales, las garrapatas y las pulgas no suelen vivir en los seres humanos. Puede permanecer en el cuerpo durante varias horas o algunos días como máximo. En los casos en los que hay picaduras repetidas durante largos períodos de tiempo, no es la misma garrapata y pulga la que se encarga de alimentarse de una persona. Los insectos se alimentan de los humanos, caen y luego se alimentan de otras personas en el área u otros animales. El ciclo dura largos períodos a menos que se interrumpa. Sin embargo, la erradicación puede resultar difícil.

La infestación por garrapatas y pulgas no es un problema de higiene. Bañar a los animales frecuentemente con insecticidas contra garrapatas y pulgas puede prevenir una infestación y, por lo tanto, reducir la probabilidad de que los humanos sean mordidos. Del mismo modo, el baño frecuente de los seres humanos también puede desalentar estos parásitos. El área de vida tanto de los animales como de los humanos puede estar infestada con el insecto y sus huevos, lo que puede dificultar su erradicación. Es más probable que los humanos sufran mordeduras si tienen contacto cercano con animales y si los animales residen dentro del área de vida humana.

Síntomas

La penetración del apéndice de alimentación del insecto en la piel humana no suele causar daños importantes. Es pequeño y su entrada suele ser indolora. Sin embargo, la saliva de estos insectos puede ser el problema. El cuerpo identifica la saliva como extraña y reacciona a su presencia. La saliva también puede tener propiedades anestésicas y anticoagulantes leves para permitir que el insecto se alimente durante largos períodos sin alertar al huésped.

Los síntomas más comunes de las picaduras de garrapatas y pulgas son leves y de corta duración.

  • Protuberancia elevada (pápula) en el sitio de la picadura.
  • Enrojecimiento alrededor de la pápula.
  • Picazón de la piel.
  • Sensación de ardor (a veces).
  • Sangrado del sitio (poco común).

Síntomas graves

La picadura de un insecto puede desencadenar anafilaxia, aunque esto es poco común. La anafilaxia es una reacción alérgica grave y potencialmente mortal. Los microbios, como las bacterias, también pueden ingresar a la herida de la mordedura y algunas especies patógenas pueden causar daños graves al cuerpo. Esté siempre atento a los siguientes síntomas graves después de una picadura de garrapata o pulga:

  • Mareo
  • Respiración dificultosa
  • Dolor de cabeza intenso
  • Palpitaciones
  • Dolores musculares
  • Síntomas parecidos a la gripe
  • Fiebre
  • Rigidez en el cuello
  • Parálisis
  • Dolor en las articulaciones
  • Ganglios linfáticos inflamados
  • Sensibilidad a la luz

Peligros y enfermedades

Existe una gran cantidad de enfermedades y complicaciones que pueden surgir de las picaduras de garrapatas y pulgas. Depende de varios factores diferentes, entre los que se incluyen:

  • Especies de garrapatas o pulgas
  • Región geográfica
  • Salud general y especialmente el estado inmunológico de una persona.
  • Cuidado de la herida de la mordedura
  • Frecuencia y cantidad de picaduras

Estas son algunas de las posibles complicaciones y enfermedades de las picaduras de garrapatas y pulgas.

Impétigo y celulitis

Estas infecciones de la piel y los tejidos subyacentes pueden ocurrir con cualquier herida. Surge cuando la piel se rompe y las bacterias ingresan al cuerpo. El impétigo es una infección más superficial que la celulitis . Las bacterias responsables de la infección suelen ser las mismas que viven en la piel. Las bacterias pueden diseminarse por todo el cuerpo y volverse mortales rápidamente.

Babesiosis

La babesiosis no es una infección muy conocida, pero es bastante frecuente en ciertas áreas de los Estados Unidos. Es causada por un parásito (protozoo) que se transmite por garrapatas. La babesiosis es similar a la malaria en que el parásito infecta y destruye los glóbulos rojos. Los ancianos y las personas con sistemas inmunitarios debilitados son propensos a infecciones más graves que pueden ser mortales en algunos casos.

Enfermedad de Lyme

La enfermedad de Lyme es una de las enfermedades transmitidas por garrapatas más conocidas en los Estados Unidos. Es causada por la bacteria Borrelia burgdorferi que se transmite a los humanos a través de las picaduras de garrapatas Ixodes . La enfermedad puede pasar por diferentes etapas con consecuencias potencialmente graves como convulsiones, pérdida de audición y parálisis parcial.

Fiebre maculosa de las Montañas Rocosas

La fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (RMSF) es causada por la bacteria Rickettsiae ricketsii que se transmite por picaduras de garrapatas. Esta bacteria puede causar un daño celular generalizado dentro del cuerpo y también perturbar el sistema inmunológico para exacerbar aún más el problema. Puede progresar a complicaciones potencialmente mortales, aunque la enfermedad se puede tratar fácilmente.

Otras enfermedades

Las pocas enfermedades mencionadas anteriormente se transmiten por picaduras de garrapatas. Es relativamente común en comparación con otras enfermedades transmitidas por garrapatas o enfermedades transmitidas por pulgas. El tifus marino y la peste bubónica son dos ejemplos de enfermedades transmitidas por pulgas. Las medidas modernas para controlar las infestaciones por pulgas han limitado estas enfermedades. Para conocer más enfermedades y peligros, consulte los insectos que se alimentan de humanos .

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