Dado que el cáncer es la segunda causa de muerte más común en los Estados Unidos, toda persona debe conocer esta enfermedad mortal. Afecta a niños, adolescentes y adultos, aunque los ancianos corren un mayor riesgo. Entre los diferentes tipos de cáncer, el cáncer colorrectal es el tercer cáncer más mortal entre los estadounidenses. Causa cerca de 50,000 muertes al año en los Estados Unidos.

El cáncer de colon es un crecimiento maligno (canceroso) en el colon del intestino grueso. Dado que este tipo de cáncer también se produce en el recto que se encuentra junto al colon, se conoce colectivamente como cáncer colorrectal. Este tipo de cáncer generalmente surge como pólipos en el cáncer o el recto. La mayoría de las veces surge de las células del colon y el recto que son responsables de producir moco y otros fluidos. Estos cánceres se conocen como adenocarcinmas.

¿Cómo detectar el cáncer de colon?

La única forma de identificar de manera concluyente el cáncer colorrectal es realizar investigaciones de diagnóstico que puedan confirmar la presencia de un crecimiento canceroso. Uno de los métodos más efectivos y concluyentes es tomar una muestra de tejido del crecimiento (biopsia) y examinarlo bajo un microscopio. Otras investigaciones pueden ayudar a identificar la extensión del cáncer y si se ha diseminado más allá del sitio donde se originó.

El cáncer colorrectal se presenta con una serie de signos y síntomas. Es importante entender que el cáncer colorrectal puede no presentar ningún síntoma en las primeras etapas. Además, estos signos y síntomas pueden ser comunes a otras afecciones no cancerosas, como hemorroides, enfermedad inflamatoria del intestino (EII) e infecciones intestinales. Por lo tanto, el diagnóstico de cáncer de colon basado únicamente en los signos y síntomas puede ser inexacto.

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Hábito intestinal inusual

Un cambio en el hábito intestinal a menudo no está asociado con el cáncer colorrectal, pero puede ocurrir en esta condición. Puede variar desde defecaciones más frecuentes e incluso diarrea hasta estreñimiento. Si bien estos cambios en el hábito intestinal no son poco comunes, por lo general es agudo. Con el cáncer colorrectal, los cambios pueden persistir y generalmente están presentes por más de cuatro semanas. Sin embargo, otras afecciones como el SII y la EII también se presentan con cambios crónicos.

Es importante tener en cuenta que un cambio en el hábito intestinal también puede diferir de una persona a otra. Algunas personas pueden defecar una o dos veces al día, mientras que otras pueden no defecar diariamente, pero al menos tres veces o más en una semana. Estos patrones todavía se consideran un hábito intestinal normal. Con un cambio en el hábito intestinal, hay una desviación de lo que una persona considera normal para sí misma.

Sensación de intestino no vacío

Tenesmo es una sensación de que el intestino no está vacío incluso después de defecar. Sin embargo, esta sensación no se debe a la presencia de heces residuales en el recto. En cambio, se debe a la presencia del tumor maligno en el recto y la sensación puede empeorar a medida que avanza el cáncer. También se describe como tener un movimiento intestinal incompleto.

No es un síntoma poco común y muchas personas con estreñimiento experimentan tenesmo, pero en estos casos es más probable que lo haga debido a la presencia de heces residuales en el recto. Es comprensible que una dieta alta en fibra y laxantes comúnmente utilizados para el estreñimiento no ayudan a aliviar la sensación en el cáncer colorrectal. El tenesmo también puede estar presente con afecciones como la enfermedad inflamatoria intestinal (EII), gastroenteritis y otras causas agudas de diarrea y hemorroides.

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Sangrado del ano

El sangrado rectal es otro signo común de cáncer colorrectal. Puede ser leve cuando solo se notan algunas manchas de sangre cuando se limpia después de defecar. Sin embargo, en casos severos puede haber una gran cantidad de sangre donde el agua del inodoro e incluso la ropa interior se tiñen de rojo con la sangre. Cuando el sangrado ocurre más arriba en los intestinos, mi aspecto es más oscuro y le da a las heces una apariencia oscura y dura.

Al igual que con otros síntomas, el sangrado rectal no es infrecuente en muchas otras afecciones. Es un signo común en las hemorroides (pilas), especialmente cuando hay sangrado al limpiar después de una evacuación intestinal. La sangre en las heces puede deberse a una gran cantidad de causas diferentes y, a veces, puede no ser claramente visible. Pequeñas cantidades de sangre pueden pasar desapercibidas o detectarse con una investigación como una prueba de sangre oculta en heces (FOBT).

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Dolor abdominal inferior persistente

El dolor abdominal es un síntoma común y se debe a varias condiciones diferentes. Cuando ocurre con cáncer colorrectal, las molestias, los calambres o el dolor se sienten en la parte inferior del abdomen y, por lo general, más en la región pélvica. Algunas personas también pueden describirlo como dolor rectal o anal, mientras que otros pueden confundirlo con dolor en la vejiga profunda y malestar. El dolor abdominal o incomodidad por sí solo no es específico y puede ocurrir en diferentes condiciones.

De hecho, el cáncer no siempre es la primera condición que se sospecha cuando hay malestar o dolor abdominal, especialmente si no hay otros signos y síntomas. Muchas personas que sí tienen cáncer colorrectal pueden no experimentar molestias, calambres ni dolor hasta las últimas etapas de la enfermedad. Sin embargo, en personas que tienen un alto riesgo de cáncer colorrectal, se justifica realizar más investigaciones para el cáncer incluso en el dolor abdominal inferior.

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Fatiga y pérdida de peso

Tanto la fatiga y la pérdida de peso son comunes en la mayoría de los tipos de cánceres Con la fatiga, tiende a persistir y, a veces, a ser grave a pesar de dormir bien, comer bien y hacer ejercicio. La mayoría de las personas lo describen como fatiga inexplicable y, a veces, puede existir por sí misma sin ningún otro síntoma. Sin embargo, la fatiga es un síntoma común en muchas condiciones diferentes y es difícil de asociar con el cáncer.

La pérdida de peso involuntaria es cuando una persona nota una reducción en el peso corporal a pesar de comer la misma cantidad de lo habitual o incluso comer más especialmente sin un cambio en niveles de actividad física. A menudo acompaña a la fatiga. Al igual que con la fatiga, la pérdida de peso involuntaria por sí sola es difícil de asociar con el cáncer y puede ocurrir con una multitud de diferentes condiciones. Sin embargo, justifica la necesidad de más investigaciones.