Una célula madre es la forma de célula más básica, ya que no se diferencia y puede manipularse para convertirse en cualquier tipo de célula en el cuerpo. Es esencialmente una celda "en blanco".

La capacidad de las células madre para convertirse en cualquier otro tipo de célula se conoce como [pluripotencia . Además de esta habilidad única, las células madre también tienen otra característica especial ya que tiene un potencial ilimitado para dividirse. Las células normales del cuerpo (células somáticas) solo pueden dividirse una cierta cantidad de veces después de lo cual la replicación se detendrá. Las células madre no están restringidas por esta capacidad finita de replicarse.

Tipos de células madre

Existen dos tipos de células madre: las células madre embrionarias y las adultas (somáticas). En 2007, la capacidad de "reprogramar" una célula madre adulta dio lugar a una tercera categoría, conocida como célula madre pluripotente inducida o iPSC.

Células madre embrionarias

Estas son las células madre que se encuentran en los embriones. Después de que un óvulo (óvulo) es fertilizado por un espermatozoide, forma una bola de células (blastocito) que es el embrión del que provienen las células madre.

Debido a la mayor demanda de fertilización in vitro (FIV) como un medio para tratar la infertilidad, muchas mujeres de todo el mundo tienen sus óvulos (óvulos) fertilizados en un laboratorio y el embrión está "congelado" (almacenamiento criogénico). Sin embargo, no se usan todos estos embriones, ya sea porque el embarazo es exitoso o porque la mujer ya no desea quedarse embarazada. Con el consentimiento informado, los donantes liberan estos embriones para investigación médica y terapias relacionadas.

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Las células madre embrionarias son el tipo preferido de células madre porque es totalmente indiferenciado. Estas células pueden ser:

  • "cultivadas" en un laboratorio mediante la estimulación de las células madre embrionarias para que se multipliquen como células indiferenciadas.
  • "manipuladas" por factores hormonales y genéticos para diferenciarse en cualquier tipo de células ( multipotencia ).

Ha habido mucha controversia en torno al uso de células madre embrionarias para fines médicos debido a la cuestión ética de que estos embriones tenían el potencial de convertirse en seres humanos.

Células madre adultas (somáticas)

Las células madre adultas o somáticas se encuentran en muchas áreas del cuerpo como células inmaduras que pueden dispararse para diferenciarse en ciertos tipos de células.

La ventaja de las células madre adultas era que no había problemas éticos, ya que se obtenían directamente de el paciente y las posibilidades de cualquier rechazo (histocompatibilidad) habrían sido anulados.

La desventaja fue que las células madre adultas se encontraron en cantidades limitadas en los tejidos. El otro inconveniente de estos tipos de células madre es que solo podían diferenciarse en tipos específicos de células en función del área donde se encuentra ( multipotencia o específica de tejido). Por ejemplo: las células madre hematopoyéticas encontradas en la médula ósea solo pueden diferenciarse en células sanguíneas.

Células madre de la sangre del cordón umbilical

Las células madre somáticas también pueden obtenerse de la sangre dentro del cordón umbilical y la placenta en el momento del parto. Esto ha crecido en popularidad a nivel mundial ya que los padres optan por cosechar estas células madre en el momento de la entrega y almacenarla en bancos privados a un precio muy asequible. El avance del campo de la terapia con células madre puede significar que estas células madre podrían usarse para tratar afecciones degenerativas en el niño en una etapa posterior.

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Células madre pluripotentes inducidas (iPSC)

Recientemente se descubrió que las células madre adultas podrían ser "reprogramado" para volver a un estado similar a las células madre embrionarias donde podrían diferenciarse en cualquier otro tipo de célula. Esta célula madre "reprogramada" se conoce como célula madre pluripotente inducida (iPSC). La investigación aún se encuentra en las primeras etapas y, aunque las iPSC parecen parecerse a las células madre embrionarias, aún no se ha determinado si será tan eficaz para futuras opciones de terapia con células madre.