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Causas, síntomas, tratamiento de la congelación (lesión por congelación)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es la congelación?

La congelación es una lesión que causa el frío extremo en los tejidos. Este tipo de lesión por frío hace que el tejido se congele, lo que significa que el líquido dentro del tejido cristaliza. La congelación está precedida por una lesión tisular reversible más leve conocida como congelación. A medida que esto empeora, se produce la congelación. Dependiendo de la gravedad, la congelación puede provocar una lesión tisular permanente y, a veces, incluso la pérdida de las partes afectadas del cuerpo.

Las lesiones por congelación ocurren con la exposición a condiciones muy frías, especialmente donde hay nieve y viento. La extensión de la lesión también depende de la duración de la exposición al frío. La congelación se ha vuelto menos común en climas fríos donde los residentes son conscientes de los peligros potenciales. Sin embargo, todavía ocurre en personas que no están aclimatadas al clima frío y no usan la ropa protectora térmica adecuada.

Causas de la congelación

La congelación ocurre como resultado de la exposición al frío o cuando el tejido afectado desciende a temperaturas muy bajas por otras razones. Por lo tanto, la congelación puede ser el resultado de:

  • Clima frío y ventoso.
  • Inmersión en agua durante periodos prolongados.
  • Ropa mojada o demasiado ajustada.
  • Contacto directo con hielo o fluidos muy fríos.
  • Tocando metales congelados.

El cuerpo tiene varios mecanismos para regular la temperatura interna. Aunque la piel tiene propiedades aislantes, no es impermeable a temperaturas extremas. La sangre circulante generalmente evita que las partes de la superficie del cuerpo se enfríen demasiado.

Sin embargo, las bajas temperaturas también hacen que los vasos sanguíneos de la superficie se contraigan (estrechen). Esto reduce el flujo sanguíneo y, por lo tanto, el calor hacia la superficie. Como resultado, el cuerpo no puede evitar lesiones por congelación en la superficie más allá de cierto punto.

¿Qué tan frío para que ocurra la congelación?

Las lesiones por congelación como la congelación pueden ocurrir en diferentes temperaturas ambientales bajas. Normalmente, el flujo sanguíneo a la piel varía entre 200 y 250 ml / min. A 15ºC (aproximadamente 60ºF) el flujo sanguíneo cae de 20 a 50 ml / min. Una vez que la temperatura desciende por debajo de los 15ºC, el flujo de sangre a la piel se produce en ráfagas cortas cada pocos minutos que duran períodos cortos de tiempo, como de 5 a 10 minutos.

A medida que la temperatura desciende por debajo de los 10ºC (50ºF), se produce una lesión nerviosa y hay pérdida de sensibilidad en la piel. Una vez que la temperatura de la superficie desciende por debajo de los 0ºC (32ºF), el flujo de sangre a la superficie de la piel es casi cero y el tejido se congela. Allí, el inicio de la congelación depende de cuánto tiempo se pueda mantener la temperatura de la superficie a un nivel que permita un flujo sanguíneo suficiente para evitar lesiones por congelación.

Signos y síntomas

Las lesiones por congelación como la congelación ocurren en etapas. La etapa inicial es la escarcha. Esto es seguido por congelación superficial si la exposición al frío continúa y eventualmente por congelación profunda, que es la forma más severa. La congelación también se clasifica en cuatro grados, siendo el primero la congelación, el segundo la congelación superficial y el tercero y cuarto la congelación profunda.

Congelación superficial

Frostnip es la más leve de las lesiones y afecta solo las capas más externas de la piel. El área se siente fría e inicialmente se enrojece y luego progresa a palidez. Finalmente, el área se vuelve blanca. Al principio hay una sensación de hormigueo, luego dolor y finalmente entumecimiento. El tejido comienza a endurecerse y tiene un aspecto ceroso.

Congelación profunda (grave)

En esta etapa, se ve afectado el tejido más profundo, incluida la zona que se encuentra debajo de la piel. Esto puede extenderse a los músculos, las articulaciones y los vasos sanguíneos. El dolor puede intensificarse, pero por lo general hay entumecimiento a medida que la afección empeora. El tejido muere y se puede desarrollar gangrena si persiste la exposición al frío.

Ampollas por congelación

Si la progresión de la congelación se interrumpe con el recalentamiento, incluso si no se hace médicamente, pueden comenzar ciertos síntomas. Las ampollas son uno de los signos comunes de recalentamiento durante la congelación. Aparecen ampollas más pequeñas llenas de líquido después del recalentamiento por congelación superficial. Las ampollas más grandes, que a veces están llenas de sangre, tienden a formarse después del recalentamiento debido a una congelación profunda.

Tratamiento de la congelación

El tratamiento de la congelación no siempre es simplemente una cuestión de recalentar el área. Aunque esta es una medida importante, también es importante eliminar la exposición al frío y evitar la pérdida de calor. Con el recalentamiento, los vasos sanguíneos se ensanchan y el flujo sanguíneo debe regresar al área. Sin embargo, es posible que esto deba acelerarse en ocasiones. De manera similar, es posible que sea necesario aumentar los niveles de oxígeno en el tejido afectado más allá de lo que se transporta a través de la sangre.

Prevenir la congelación

Es importante prevenir primero una mayor congelación. Se debe eliminar la fuente del resfriado, como quitar la parte afectada del agua o quitarse la ropa mojada. También es importante tratar de inmediato la hipotermia , que a menudo está presente. Una vez que se pueda evitar una mayor congelación, solo se debe comenzar el recalentamiento. Se pueden administrar analgésicos, ya que a menudo hay un dolor intenso que surge cuando se recalienta el tejido.

Área de recalentamiento

La eliminación de la fuente de frío puede provocar un recalentamiento por sí solo o es posible que sea necesario tomar medidas adicionales. El área afectada debe colocarse en agua tibia, alrededor de 37º a 42º C (99º a 108º F). Nunca use agua caliente o calor directo, como calentar el área con un fuego o una estufa. Estas fuentes de calor pueden causar más daño a los tejidos. La inmersión en agua tibia solo debe ser de 15 a 30 minutos.

Quitar tejido

El recalentamiento no significa que se pueda salvar todo el tejido afectado. El tejido muerto debe eliminarse para ayudar con la curación del tejido vivo pero lesionado. De manera similar, también es necesario eliminar el tejido infectado. Este proceso de extracción de tejido se conoce como desbridamiento y debe realizarlo un profesional médico.

Otras medidas

  • La terapia de hidromasaje ayuda con la circulación sanguínea y la eliminación del tejido de la superficie muerta.
  • La terapia con oxígeno hiperbárico ayuda a aumentar los niveles de oxígeno en sangre.
  • La terapia de heridas ayuda a prevenir infecciones y ayuda a curar el tejido lesionado.
  • La amputación se reserva para casos graves para eliminar el área afectada donde el tejido puede estar en descomposición.

Medicamento

  • Analgésicos para controlar el dolor que surge durante el recalentamiento.
  • Antibióticos para tratar infecciones bacterianas que surgen como complicación.
  • Destructores de coágulos para descomponer los coágulos y ayudar a restaurar el flujo sanguíneo.

Referencias :

  1. emedicine.medscape.com/article/926249-overview
  2. www.mayoclinic.org/diseases-conditions/frostbite/basics/definition/con-20034608

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