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Definición de intolerancia alimentaria, síntomas, dieta, tratamiento

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Aunque los alimentos son importantes para mantener la vida, a veces pueden ser un problema y desencadenar una reacción. Esto puede ocurrir por diferentes razones y con diversas condiciones. Puede ocurrir casi inmediatamente después de consumir la comida o en minutos o incluso horas después. Las intolerancias alimentarias son un tipo de reacción a la ingesta de alimentos específicos y pueden afectar solo a determinadas personas.

 

Significado de la intolerancia alimentaria

La intolerancia a los alimentos es una respuesta no inmune a comer ciertos alimentos, generalmente debido a la incapacidad de digerir el alimento específico. Una de las intolerancias alimentarias más conocidas es la intolerancia a la lactosa, que es una intolerancia a los lácteos. Puede causar una serie de síntomas, particularmente síntomas digestivos como náuseas, hinchazón y diarrea. Esto dura unas pocas horas o incluso uno o dos días, pero no suele dar lugar a complicaciones graves. En otras palabras, una intolerancia alimentaria no pone en peligro la vida, pero puede afectar la vida de una persona en términos de sus elecciones dietéticas.

Intolerancia alimentaria frente a alergia alimentaria

Es importante destacar que la respuesta o reacción en una intolerancia alimentaria no está relacionada con el sistema inmunológico. Sin embargo, con una alergia alimentaria, existe una respuesta inmune a la presencia de ciertos alimentos en el intestino. Aquí el sistema inmunológico es hipersensible y reacciona incorrectamente a estos alimentos como lo haría ante una amenaza invasora. Por lo tanto, una intolerancia alimentaria también se conoce como hipersenstividad alimentaria no alérgica o no mediada por IgE.

Causas de intolerancia alimentaria

A pesar del fuerte ácido del estómago y las poderosas enzimas digestivas que se secretan en el intestino humano, no es capaz de digerir todas las sustancias de los alimentos para absorberlas. Por ejemplo, la fibra no es digerible, pero aún juega un papel importante para la salud digestiva en el intestino hasta que se desmaya con las heces. Esto no se considera intolerancia alimentaria. Sin embargo, cuando ciertos alimentos que son digeribles para la mayoría de las personas no pueden ser digeridos por otros o de repente se vuelven indigeribles, se considera una intolerancia alimentaria.

Falta de enzimas

Las enzimas digestivas son específicas para ciertos tipos de alimentos. Si hay una falta de una determinada enzima digestiva, es posible que un alimento específico no se digiera en el intestino. Esta es una de las principales causas de intolerancia alimentaria y el motivo de la intolerancia a la lactosa. En esta intolerancia a los productos lácteos, existe una deficiencia de la enzima conocida como lactasa. Es necesario para digerir el azúcar de la leche conocido como lactosa que está presente en los lácteos.

Sustancias en los alimentos

A veces, los componentes de un alimento específico pueden irritar el tracto digestivo por diversas razones o permanecer en el intestino sin digerir a pesar de la presencia de enzimas digestivas. Puede variar con la tolerancia individual a estos alimentos y es más probable que ocurra con ciertos alimentos. Esto se puede ver con los siguientes alimentos y sustancias:

  • Cafeína en café, té, chocolates.
  • Aminas en queso.
  • Toxinas en alimentos como aflatoxinas (hongos) o toxinas bacterianas.
  • Histamina que se encuentra en el pescado en descomposición.
  • Los salicilatos se encuentran en la mayoría de las frutas, verduras y hierbas.
  • Aditivos que incluyen colorantes, aromatizantes y conservantes, como nitratos y MSG.

Enfermedades

Hay ciertas enfermedades en las que la capacidad de digerir los alimentos se ve afectada o ciertos alimentos tienden a desencadenar síntomas digestivos. Esto se ve en:

  • Síndrome del intestino irritable (SII) en el que ciertos alimentos desencadenan o agravan los síntomas.
  • Insuficiencia pancreática exocrina en la que se altera la secreción de enzimas digestivas del páncreas.
  • Enfermedad de la vesícula biliar en la que la falta de bilis afecta la emulsificación y digestión de las grasas.

Aunque estas reacciones a los alimentos no son en realidad una intolerancia alimentaria, pueden causar síntomas similares y deben considerarse como una posible causa.

Síntomas de intolerancia alimentaria

Es importante comprender por qué pueden surgir los síntomas de una intolerancia alimentaria. La presencia de nutrientes no digeridos puede tener una serie de efectos a pesar de que estos alimentos son inofensivos, como se observa con la lactosa en los lácteos y el gluten en el trigo. Estas sustancias pueden extraer agua del cuerpo hacia el intestino cambiando el gradiente osmótico. También puede servir como nutrición adicional para los microbios naturales en el intestino, lo que conduce a un crecimiento excesivo.

Con otras sustancias, como toxinas e histamina, puede desencadenar inflamación del intestino. Esto también puede hacer que el agua pase al intestino pero también perjudique la digestión de otros nutrientes. Además, la inflamación conduce a síntomas como dolor. A pesar de las diferentes razones de estas intolerancias alimentarias, los síntomas comunes que tienden a ocurrir incluyen:

  • Hinchazón
  • Náuseas y, a veces, vómitos.
  • Diarrea
  • Dolor de estómago
  • Calambres abdominales
  • Exceso de gas
  • Acidez

Los síntomas no digestivos como dolores de cabeza e irritabilidad también pueden surgir con una intolerancia alimentaria. Otros síntomas como dificultad para respirar, picazón en la piel, etc. pueden ser más propensos a ocurrir con una alergia alimentaria que con una intolerancia alimentaria.

Lea más sobre las pruebas de alergia e intolerancia a los alimentos .

Dieta para la intolerancia alimentaria

Es importante identificar primero el alimento exacto o el grupo de alimentos que son el problema. Esto se puede hacer con un diario de alimentos y una dieta de eliminación. Una vez que se identifican los alimentos desencadenantes, debe evitarse en la medida de lo posible. Este es el enfoque dietético principal para controlar una intolerancia alimentaria.

Sin embargo, una intolerancia alimentaria puede no ser un fenómeno de por vida. Con el tiempo, una persona puede desarrollar tolerancia al alimento desencadenante y esto debe analizarse ocasionalmente. Si los síntomas no regresan después de comer una pequeña cantidad del alimento desencadenante identificado previamente, puede ser un signo de tolerancia que ahora se ha desarrollado.

Lea más sobre los alimentos que se deben evitar para la intolerancia a la lactosa .

Tratamiento de una intolerancia alimentaria

Dado que una intolerancia a los alimentos no es una afección grave en la mayoría de los casos, se puede controlar de manera conservadora evitando el alimento desencadenante. La mayoría de las personas con intolerancia a los alimentos tendrán uno o solo algunos alimentos desencadenantes. Evitar estos alimentos no suele provocar deficiencias nutricionales.

Pueden estar disponibles suplementos de enzimas que pueden ayudar con el manejo. Al usar estos suplementos, ahora se puede reemplazar la enzima deficiente. A continuación, se pueden consumir pequeñas cantidades del alimento desencadenante con pocos o ningún síntoma. Sin embargo, esta puede no ser una solución para todos los tipos de intolerancia alimentaria.

Por lo general, los síntomas de una intolerancia alimentaria se resuelven después de unas pocas horas o uno o dos días como máximo. Si los síntomas son graves, se pueden usar ciertos medicamentos temporalmente para aliviar los síntomas. Esto incluye antieméticos para detener los vómitos, agentes antidiarreicos para detener la diarrea y agentes antiespasmódicos para reducir los calambres abdominales. Estos medicamentos solo deben usarse después de consultar con un profesional médico.

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