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Diferencias, síntomas y prevención del resfriado común y la gripe

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

La confusión entre el resfriado común y la gripe (influenza estacional) es comprensible, ya que ambos se presentan de manera muy similar, surgen repentinamente y se resuelven por sí solos en unos pocos días. Sin embargo, existen diferencias entre estas infecciones virales y con la preocupación por las cepas nuevas y posiblemente más mortales de la gripe, es importante comprender cuándo tiene un resfriado común y cuándo tiene gripe. Esto último también puede tener resultados más graves para las personas con un sistema inmunológico debilitado, los ancianos y las mujeres embarazadas.

¿Qué es la gripe?

El término ‘gripe’ es una forma abreviada de la palabra influenza, el tipo de virus que causa la gripe estacional con el que todos estamos familiarizados durante ciertas épocas del año. Es una de las infecciones virales más comunes que afecta a los humanos aunque diferentes cepas también pueden infectar a otros mamíferos. La gripe también es muy contagiosa y, contrariamente a la creencia popular, no es tan “simple” como solemos pensar. Los síntomas duran entre dos y cinco días.

Según el CDC (Centro para el Control de Enfermedades), la gripe estacional se cobra hasta 20.000 vidas estadounidenses cada año. Sin embargo, esta cifra es relativamente pequeña en comparación con la cantidad de personas que contraen la gripe cada año. Por lo tanto, la gripe no se considera una de las enfermedades más mortales, pero constituye un riesgo importante para la salud de ciertos grupos de personas.

¿Qué es el frío?

El resfriado común también es una infección viral, pero es causado por un tipo de virus conocido como rinovirus. A veces, incluso otros virus distintos de la influenza que causan una infección del tracto respiratorio superior pueden denominarse resfriado común. Hay varios cientos de virus diferentes que pueden causar el resfriado común. A diferencia de la gripe, no existe una predilección estacional por el resfriado común y una persona puede contraerlo en cualquier época del año, aunque el invierno es cuando se ve con más frecuencia.

El resfriado común causa una infección del tracto respiratorio superior. Los síntomas pueden durar hasta una semana. A menudo se considera menos grave porque, a diferencia de la gripe, es menos probable que provoque complicaciones como la neumonía. Sin embargo, un resfriado común debe tratarse de manera adecuada, ya que no es inusual que aparezcan infecciones bacterianas secundarias del tracto respiratorio sin la atención adecuada.

¿Con qué frecuencia una persona contrae el resfriado o la gripe?

Aunque la temporada de gripe parece afectar a una gran parte de la población cada año, solo afecta entre el 5% y el 20% de las personas anualmente en los Estados Unidos. La gripe generalmente alcanza su punto máximo en enero y febrero en los EE. UU. La frecuencia del resfriado común no se conoce con tanta claridad, pero los niños más pequeños pueden contraer el resfriado de 3 a 8 veces al año, con un resfriado todos los meses en invierno, mientras que los adultos contraen el resfriado de 2 a 4 veces al año.

Sin embargo, es importante tener en cuenta que puede haber factores contribuyentes como un clima frío, contacto cercano con personas con frío, mala nutrición, estrés psicológico, tabaquismo, etc. Muchos de estos factores debilitan el sistema inmunológico. La edad avanzada y las enfermedades que comprometen la actividad inmunológica son otros factores contribuyentes. Por lo tanto, algunas personas pueden contraer el resfriado común con más frecuencia que otras.

¿Cuáles son los síntomas del resfriado frente a la gripe?

Los síntomas del resfriado común y la gripe son muy similares, pero existen algunas diferencias que distinguen un resfriado de una gripe.

Fiebre

La fiebre no siempre está presente con el resfriado común, pero si ocurre, generalmente es leve. Con la gripe, por otro lado, generalmente hay fiebre y generalmente es alta (100-102F y, a veces, incluso más alta).

Dolor de cabeza

Ocasionalmente ocurre un dolor de cabeza con el resfriado, mientras que es común con la gripe.

Achaques

Los dolores y molestias con un resfriado común suelen ser leves, mientras que con la gripe suelen ser graves.

Fatiga y debilidad

A veces se presenta con un resfriado, pero es leve y de corta duración. La gripe suele ser grave y puede durar varias semanas.

Síntomas nasales

La congestión nasal y los estornudos son comunes y generalmente severos. Con la gripe, la congestión nasal y los estornudos no siempre están presentes.

Dolor de garganta

El dolor de garganta es común con el resfriado y puede ser severo, pero no siempre está presente con la gripe.

Dolor de pecho y tos

El dolor en el pecho es de leve a moderado y puede haber tos superficial. Con la gripe, el malestar en el pecho suele estar presente y la tos puede ser severa, especialmente si surgen complicaciones como neumonía.

Tratamiento y Prevención

¿Cómo se trata un resfriado o una gripe?

No existe cura para el resfriado común o la gripe. Los antivirales no son una cura y no deben usarse a menos que los recete un médico. Estos medicamentos pueden, como máximo, reducir la gravedad de la afección y prevenir complicaciones. El reposo en cama, una nutrición equilibrada y muchos líquidos son las medidas de apoyo necesarias para una recuperación rápida.

Aunque el tratamiento generalmente no es necesario para el resfriado común o la gripe, se puede recetar un tratamiento sintomático para las personas que experimentan síntomas graves. Esto incluye acetaminofén, descongestionantes nasales y, a veces, antihistamínicos. Debe evitarse el uso de aspirina en niños.

¿Cómo se puede prevenir un resfriado o una gripe?

  • Hay vacunas disponibles para la gripe pero no para el resfriado. La vacuna contra la gripe no es una medida preventiva infalible debido al rápido cambio en las cepas de la gripe, pero es aconsejable para las personas que se encuentran en un grupo de alto riesgo de complicaciones por la gripe. No existe una vacuna contra el resfriado, ya que es causada por varios cientos de virus y no está asociada con complicaciones graves.
  • Tanto el resfriado como la gripe se transmiten a través de gotitas respiratorias cuando una persona infectada estornuda o tose. Reducir el contacto con personas infectadas es, por tanto, una forma de prevenir el resfriado, pero no siempre es posible. Estas gotas también se pueden transmitir a través de objetos inanimados como las manijas de las puertas. Lavarse las manos con regularidad es otra forma importante de reducir la posibilidad de contraer un resfriado o una gripe.

Referencias :

  1. http://emedicine.medscape.com/article/227820-overview#a5
  2. http://www.webmd.com/cold-and-flu/cold-guide/flu-cold-symptoms?page=2
  3. http://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/flu/basics/treatment/con-20035101

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