La intolerancia a la lactosa es la intolerancia alimentaria más común, que afecta a un estimado del 75% de la población mundial hasta cierto punto. Contrario a la creencia popular, la intolerancia a la lactosa no siempre es evidente desde la infancia. De hecho, solo puede manifestarse en la edad adulta, aunque la intolerancia a la lactosa puede disminuir temporalmente, como durante los períodos de embarazo.

Significado de la intolerancia a la lactosa

La lactosa es un tipo de azúcar que se encuentra en la leche. Es un disacárido, compuesto por dos monosacáridos (azúcares simples) conocidos como galactosa y glucosa. Para que el cuerpo digiera la lactosa, tiene que descomponerla mediante la acción de una enzima conocida como lactasa . En la intolerancia a la lactosa, hay una deficiencia de la enzima digestiva lactasa . Como resultado, la lactosa no se puede descomponer y permanece en el intestino, donde causa una serie de alteraciones.

Es importante comprender que la intolerancia a la lactosa no es una afección grave, aunque puede causar síntomas graves en algunas personas. La incomodidad y la debilidad asociadas con la intolerancia a la lactosa se pueden evitar al no consumir leche y otros productos lácteos. Si bien la leche contiene varios nutrientes importantes, no hay riesgo de deficiencias de vitaminas o minerales con una nutrición adecuada y equilibrada.

Además, los complementos de enzimas digestivas también pueden ayudar a aliviar los síntomas de la intolerancia a la lactosa. Funciona al digerir la lactosa de modo que los azúcares más simples puedan ser absorbidos dentro del tracto digestivo, sin dejar así lactosa residual. Estos suplementos solo pueden ser útiles al consumir pequeñas cantidades de productos lácteos. Tampoco proporciona alivio para todas las personas con intolerancia a la lactosa.

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Intolerancia a la lactosa contra el síndrome del intestino irritable

Síndrome del intestino irritable (SII) una condición separada de la intolerancia a la lactosa. El SII es un trastorno intestinal funcional, mientras que la intolerancia a la lactosa es un trastorno digestivo relacionado con los alimentos. En el SII, el movimiento a través del tracto gastrointestinal puede ser más rápido (SII con diarrea) o más lento (SII con estreñimiento) que lo normal. Sin embargo, el mecanismo exacto detrás del SII no se comprende por completo.

Los síntomas tanto del SII como de la intolerancia a la lactosa son en gran medida similares. Por lo tanto, estas dos condiciones pueden confundirse a veces. Algunas personas con síndrome de intestino irritable (SII) también pueden tener intolerancia a la lactosa. Por lo tanto, una dieta sin lactosa puede aliviar los síntomas de la intolerancia pero no resolver completamente los síntomas debido al SII. Las condiciones también se pueden distinguir realizando pruebas de intolerancia a la lactosa.

Cómo detectar la intolerancia a la lactosa

La intolerancia a la lactosa causa una serie de trastornos digestivos. Para comprender el motivo de estas alteraciones y los síntomas asociados, es importante observar los efectos de la lactosa no digerida en el intestino. Normalmente, la lactosa se digiere en monosacáridos y se absorbe en el intestino porque la lactosa en su forma no digerida no puede ser absorbida por el cuerpo. Sin embargo, cuando se queda en el intestino, cambia la concentración osmótica dentro del intestino.

Este trastorno en la concentración osmótica significa que se extrae más agua del cuerpo hacia los intestinos. Hace que el intestino delgado se dilate (aumente) y esto acelera el movimiento a través de los intestinos. El movimiento más rápido altera la digestión de otros nutrientes. Además, los nutrientes no digeridos son consumidos por las bacterias en el colon que liberan grandes cantidades de gas de hidrógeno de lo normal.

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Todos estos cambios dan lugar a los siguientes signos y síntomas. Estos síntomas generalmente aparecen entre 30 minutos y dos horas después de consumir leche y productos lácteos. Es importante tener en cuenta que muchas personas con intolerancia a la lactosa pueden tolerar pequeñas cantidades de lactosa. En estos casos, puede no haber signos o síntomas hasta que se consuman grandes cantidades de productos lácteos.

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Náuseas y vómitos

Cualquier la irritación de la parte superior del intestino puede provocar náuseas. Las alteraciones de la intolerancia a la lactosa comienzan en el intestino delgado donde debe producirse la digestión de la lactosa. Las señales del intestino delgado hinchado se transmiten al cerebro. Estas señales estimulan los centros de vómito mientras el cuerpo trata de expulsar la sustancia irritante a través del vómito. Sin embargo, los vómitos no siempre ocurren con las náuseas en la intolerancia a la lactosa. Solo algunas personas experimentan vómitos debido a la intolerancia a la lactosa.

Diarrea

La diarrea es un síntoma común de la intolerancia a la lactosa. La gravedad de la diarrea a menudo se correlaciona con la cantidad de lácteos que se consume y la cantidad de lactosa que no se digiere. Las deposiciones sueltas y acuosas se transmiten con frecuencia, y algunas personas experimentan diarrea explosiva. Usualmente, la diarrea solo dura hasta que la lactosa es expulsada y la concentración osmótica dentro de los intestinos regresa a la normalidad. Algunas veces, la diarrea es el único síntoma de intolerancia a la lactosa.

Calambres abdominales

Los cólicos abdominales son otro síntoma común. Estos calambres son el resultado de la contracción forzada de los músculos de la pared intestinal. Ocurre con el ensanchamiento de los intestinos con agua y gas. El estiramiento hace que los músculos de la pared del intestino delgado respondan aumentando el movimiento a través de los intestinos. Pasar las heces a veces puede aliviar los calambres abdominales temporalmente, hasta que el contenido de agua y gas en los intestinos vuelva a la normalidad.

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Hinchazón

La hinchazón es una sensación de plenitud abdominal. La sensación surge con la entrada de agua y electrolitos en el intestino que causa la distensión del intestino delgado. Junto con los otros síntomas, a menudo contribuye a la pérdida de apetito. A veces también hay eructos excesivos en un intento de aliviar la hinchazón. Al igual que con otros síntomas, la hinchazón puede aliviarse hasta cierto punto al defecar.

Flatulencia

El aumento de la producción de gas en el colon produce una flatulencia excesiva. Esto se debe al gas de hidrógeno extra que producen las bacterias del colon que tienen nutrientes adicionales para consumir. Aunque inicialmente es la lactosa, el movimiento más rápido de lo normal a través de los intestinos también dificulta la digestión de la absorción de otros nutrientes. Colectivamente, esto proporciona una mayor cantidad de nutrientes para que las bacterias del colon los consuman, produciendo gas adicional como un subproducto metabólico.

Deshidratación

La deshidratación no es un síntoma de la intolerancia a la lactosa. Es una complicación que puede surgir con la pérdida excesiva de líquidos y electrolitos debido a la diarrea y los vómitos. Sin embargo, en la mayoría de los casos, la diarrea debida a la intolerancia a la lactosa por lo general no es grave o prolongada y conduce a la deshidratación. Con la hidratación adecuada, se puede evitar. Fatiga, aumento de la sed, sequedad de la boca, ojos y piel, mareos, dolores de cabeza y bajo gasto de orina son algunos de los signos y síntomas de la deshidratación.