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Intolerancia a la lactosa: síntomas, prueba, dieta, tratamiento

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es la intolerancia a la lactosa?

La intolerancia a la lactosa es la incapacidad de digerir la lactosa (azúcar de la leche) debido a una deficiencia de lactasa . La lactasa es una enzima que descompone la lactosa en glucosa y galactosa, que normalmente se absorben completamente del intestino delgado a la sangre. En la deficiencia de lactosa, la lactosa no digerida permanece en el intestino donde causa hinchazón y diarrea, principalmente después de consumir productos lácteos.

 

La intolerancia a la lactosa no es lo mismo que la alergia a la leche , que se presenta principalmente en niños donde puede haber síntomas alérgicos como hormigueo en los labios o en la boca, picazón en la piel y otros síntomas de alergia alimentaria . En cambio, la intolerancia a la lactosa es una alteración de la digestión del azúcar de la leche conocida como lactosa. La lactosa residual irrita entonces los intestinos dando lugar a los síntomas característicos de la lactosa que surge después de las comidas cargadas de lácteos.

Tipos de intolerancia a la lactosa

La lactasa es una enzima producida y secretada por el intestino delgado donde ayuda con la digestión de la lactosa (azúcar de la leche). Si esta enzima falta o es deficiente, la lactosa no se puede descomponer. La lactosa restante en el intestino puede tener varios efectos diferentes en los intestinos, lo que conduce a los síntomas observados en la intolerancia a la lactosa.

  • La cantidad de enzima lactasa en algunos individuos tiende a disminuir con los años por una razón desconocida; Los síntomas de la intolerancia a la lactosa suelen aparecer en la adolescencia o en la edad adulta temprana, pero a menudo no hasta la vejez. A esto se le llama intolerancia primaria a la lactosa. La intolerancia a la lactosa en niños pequeños, especialmente menores de un año, no es común.
  • La falta hereditaria (autosómica recesiva) de lactasa es rara y, en este caso, el bebé tiene diarrea desde el nacimiento.
  • En extensa inflamación intestinal (en la infección, la enfermedad de Crohn , la enfermedad celíaca ), la producción de lactasa en el intestino delgado se puede reducir de manera temporal  se puede producir intolerancia a la lactosa. Esta es una intolerancia secundaria a la lactosa.
  • La extirpación quirúrgica de parte del intestino delgado puede provocar una intolerancia secundaria permanente a la lactosa.
  • Durante y después de un episodio de diarrea debido a otras causas, una persona puede volverse temporalmente intolerante a los lácteos. Esta es otra forma de intolerancia a la lactosa secundaria.

Síntomas de intolerancia a la lactosa

En individuos con deficiencia de lactasa, la lactosa ingerida, no digerida en el intestino delgado, llega al colon, donde es degradada por bacterias normales del colon, que producen gases, lo que provoca hinchazón y flatulencia . La lactosa también atrae agua hacia el intestino (por efecto osmótico) provocando así diarrea .

Los síntomas aparecen aproximadamente de 30 minutos a 2 horas después de la comida . Algunas personas intolerantes a la lactosa pueden digerir pequeñas cantidades de productos lácteos, mientras que otras no pueden consumir ni siquiera pequeñas cantidades de productos lácteos sin experimentar síntomas. La cantidad de lactosa que la persona afectada puede digerir disminuye con la edad.

Lea más sobre los signos de intolerancia a la lactosa .

Pruebas de intolerancia a la lactosa

a) Prueba de dieta sin lactosa. El cese completo de los síntomas después de 2-3 días de dieta sin lactosa es muy indicativo de intolerancia a la lactosa.

b) La prueba de hidrógeno en el aliento con lactosa detecta una cantidad de hidrógeno en el aire espirado pocas horas después de una comida rica en lactosa. En la deficiencia de lactasa, la lactosa no digerida viaja hacia el colon, donde las bacterias normales del colon la descomponen y producen hidrógeno, que luego se absorbe en la sangre y aparece en el aire exhalado.

c) En la prueba de intolerancia a la lactosa , se comprueba el nivel de glucosa en sangre después de una comida rica en lactosa. Normalmente (en presencia de la enzima lactasa), la lactosa se descompone en glucosa y galactosa, que se absorben en la sangre y se puede detectar un aumento del nivel de glucosa en la sangre. En la deficiencia de lactasa, la lactosa no se degrada y el nivel de glucosa en sangre no aumenta. Sin embargo, esta prueba rara vez se realiza en la actualidad.

d) En los bebés, una prueba de acidez de las heces revela heces ácidas cuando hay lactosa presente en ellas.

Prevención y tratamiento de la intolerancia a la lactosa

La intolerancia a la lactosa, como trastorno, actualmente no se puede prevenir ni tratar. Sin embargo, la afección se puede controlar y los síntomas se pueden prevenir absteniéndose de los lácteos. Puede haber tolerancia individual a los lácteos: algunas personas con una forma más leve de esta intolerancia pueden consumir pequeñas cantidades de lácteos y permanecer asintomáticas.

Dieta sin lactosa

Con una dieta sin lactosa, todos los síntomas de intolerancia a la lactosa generalmente desaparecen por completo en 2-3 días, si no hay una causa adicional de hinchazón y flatulencia crónicas o  diarrea crónica .

Los principales alimentos que contienen lactosa son: todo tipo de leche (vaca, cabra, oveja, leche materna, excepto la leche no real como la leche de soja y la leche sin lactosa de la que se eliminó la lactosa), yogures, queso blando (son solo trazas de lactosa en la mayoría de los quesos duros), mantequilla, helados y productos donde la leche es un ingrediente: pudines, chocolates, bollería, galletas, etc.

Se pueden tolerar pequeñas cantidades de leche en una comida y la leche que se ingiere junto con otros alimentos se puede digerir más fácilmente. También existe leche sin lactosa. La fórmula de soya puede ser apropiada para los bebés, ya que contiene mucho calcio. Otros alimentos que llegan al calcio incluyen brócoli, quimbombó, col rizada, berza, hojas de nabo, pescado enlatado, almendras, leche de soja fortificada con calcio, tofu o soja.

Las personas que son intolerantes incluso a pequeñas cantidades de leche deben tener en cuenta que la lactosa se puede encontrar en algunos panes, cereales, alimentos instantáneos, mezclas de alimentos preparadas previamente, margarina, aderezos para ensaladas, dulces, cremas de café (incluso si están etiquetadas como no- diario), cervezas, licores de crema y productos etiquetados como: “Sólidos de leche en polvo”, “Suero”, “Cuajada”, “Subproductos de la leche”, “Leche en polvo desnatada en polvo”, etc. Se pueden encontrar trazas de lactosa en algunos medicamentos, suplementos, productos de venta libre o píldoras anticonceptivas.

Lea más sobre alimentos para comer y evitar en la intolerancia a la lactosa .

Pastillas de lactasa

La enzima lactasa en cápsulas está disponible, pero no ofrece alivio a todas las personas con intolerancia a la lactosa. Las cápsulas deben tomarse antes de las comidas que contienen lactosa. Los lácteos se pueden digerir de esta manera, pero esta no es la solución óptima.

Probióticos

Algunos yogures probióticos u otros productos probióticos contienen bacterias que sintetizan lactasa (debe indicarse en la etiqueta del producto), que digiere la lactosa en el producto.

Suplementos

Algunas personas intolerantes a la lactosa, especialmente los niños, pueden necesitar suplementos de calcio, ya que es posible que no obtengan suficiente calcio de otros alimentos.

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Referencias:

  1. Intolerancia a la lactosa   (aafp.org)

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