La varicela es una infección muy conocida que se presenta principalmente en niños. Sin embargo, el mismo virus que causa la varicela puede causar otra infección principalmente en adultos. Esta afección se conoce como culebrilla o herpes zóster y cualquier persona que haya tenido varicela anteriormente en la vida corre el riesgo de desarrollar culebrilla. Es más probable que ocurra en adultos mayores o adultos más jóvenes con un sistema inmune debilitado, pero es raro en niños.

Cómo detectar el herpes zóster

No hay una forma determinada de determinar quién tendrá culebrilla o no entre las personas que tuvieron varicela anteriormente en la vida. Aun cuando surja, los primeros síntomas de la culebrilla pueden ser inespecíficos y vagos, como fiebre, pérdida de apetito, fatiga, sensibilidad a la luz y dolor de cabeza. Sin embargo, esto no ocurre en todas las personas que desarrollan culebrilla. Estos síntomas tempranos son seguidos de hormigueo, picazón y dolor antes de que aparezca el sarpullido.

El sarpullido puede desaparecer en pocas semanas, mientras que el dolor y la picazón pueden persistir durante un período prolongado. El signo característico de la culebrilla es que los síntomas ocurren en ciertas áreas demarcadas. Estas áreas o rayas en la cabeza o el torso se conocen como dematomes. Son las áreas provistas por un solo nervio. Dado que el virus permanece latente dentro de los nervios y luego se reactiva en algún momento, afecta los dermatomas específicos suministrados por el nervio afectado.

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¿De dónde viene el herpes zóster?

El herpes zóster también se conoce como herpes zoster. Es causada por el virus varicela zoster, que es el mismo virus que causa la varicela. Una persona debería tener varicela antes en la vida para desarrollar culebrilla. El virus de la varicela (varicella zoster) puede permanecer latente en los nervios (raíz dorsal de los ganglios sensoriales) durante años y décadas. Las partículas virales no causan ninguna enfermedad durante este tiempo ya que el sistema inmune lo suprime. Con el herpes zóster, el virus causa la inflamación de los nervios e incluso puede causar la muerte de las células nerviosas.

Sin embargo, cuando hay un debilitamiento de las defensas inmunes, el virus puede reactivarse. Este debilitamiento puede ocurrir por varias razones, como el estrés, enfermedades que disminuyen el sistema inmunitario, como el VIH y el SIDA, utilizando tratamientos que suprimen el sistema inmunológico, como fármacos antirrechazo después de un trasplante, así como con ciertos tratamientos contra el cáncer. Los ancianos son los más comúnmente afectados por el herpes zóster.

¿El herpes zóster es contagioso?

Sí. El herpes zóster es contagioso porque las personas que nunca han tenido la varicela o la vacuna pueden infectarse. Sin embargo, la persona desprotegida desarrollará varicela y no culebrilla. Esta transmisión ocurre principalmente a través del contacto directo con la erupción, pero también puede ocurrir a través de las gotas respiratorias. El herpes zóster no es tan contagioso como la varicela a pesar de que el mismo virus es responsable.

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¿Cuáles son los signos del herpes?

Los signos y síntomas de la culebrilla por lo general aparece en un lado del cuerpo (unilateral) y solo en un dermatoma (área dermatizada). Sin embargo, a veces puede ocurrir en más de un dermatoma en el mismo lado del cuerpo o en ambos lados del cuerpo (bilateral). Esto es raro y generalmente muestra supresión inmune grave como en el SIDA. A veces, la culebrilla puede afectar muchas partes del cuerpo simultáneamente. Esto se conoce como herpes zóster diseminado y una vez más es una indicación de inmunodepresión severa.

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Dolor, picazón y otras sensaciones

Dolor, ardor, picazón, hormigueo e incluso entumecimiento pueden ocurrir en el área afectada. Sin embargo, el dolor es la sensación más común. Puede variar en naturaleza desde un dolor muscular a un dolor ardiente, punzante o punzante. Además, el dolor puede variar de leve a severo. Por lo general, el área está sensible al tacto y el dolor puede cambiar en naturaleza e intensidad con el tiempo.

Sarpullido y ampollas

Generalmente aparece una erupción con ampollas después de que comienza el dolor. Por lo general, hay un retraso de unos pocos días entre el comienzo del dolor y el comienzo de la erupción con ampollas. Esta erupción es de color rojizo con pequeñas vesículas llenas de líquido. Finalmente, las vesículas se rompen y se forman costras, pero el enrojecimiento de la piel persiste. En casos raros, puede haber síntomas como dolor y entumecimiento sin sarpullido.

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Nódulos linfáticos agrandados

Ganglios linfáticos agrandados (linfadenopatía) ) puede notarse con el comienzo del dolor o después de eso. Por lo general, está aislado de los ganglios linfáticos de la región afectada y alrededores.

Debilidad y parálisis

El herpes zóster generalmente afecta los nervios sensoriales y produce sensaciones anormales que afectan a la piel que lo recubre. Sin embargo, en algunos casos puede haber afectación de los nervios motores (nervios que controlan los músculos). Esto puede provocar debilidad y parálisis de los músculos de la cara, ojos, extremidades, abdomen, vejiga u otras áreas con síntomas asociados.

Problemas de garganta

El problema de garganta también es poco común en el herpes pero si ciertos nervios se ven afectados puede provocar problemas para tragar (disfagia) y voz (disfonía). La dificultad para respirar puede no ser un problema de garganta, sino una indicación de que el nervio frénico que suministra el diafragma se ve afectado. Esto también es raro.

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Problemas del oído

Los problemas del oído (herpes zoster oticus) también son raros en el herpes zoster pero pueden ocurrir si ciertos nervios craneales se ven afectados. Puede causar dolor de oído, vesículas en el oído externo e incluso progresar a pérdida de audición. También puede haber problemas de garganta simultáneos y erupción facial. Esto se conoce como síndrome de Ramsay Hunt.

Problemas oculares

Otra aparición poco común en el herpes zóster es la afectación del ojo. Es conocido como herpes zoster oftálmico. Hay una erupción dolorosa en la frente y los párpados con dolor ocular, sensibilidad a la luz y, a veces, trastornos visuales.

Otros signos

Los signos y síntomas más allá de la sensación anormal, como dolor y erupción en el área afectada, son poco frecuentes. Sin embargo, estos otros signos y síntomas pueden surgir cuando otros nervios espinales o craneales se ven afectados. El herpes zoster puede incluso afectar el cerebro, el intestino y las vías respiratorias. La mayoría de los casos no son tan severos. A medida que la erupción se aclara, el dolor puede persistir a veces durante meses y años. Esto se conoce como neuralgia postherpética.