La bronquitis es una afección común y una de las principales razones por las que los pacientes con síntomas respiratorios buscan atención médica. La mayoría de las veces, la bronquitis aguda ocurre en otoño o invierno y generalmente surge con resfriado o gripe. Puede persistir durante unos días o semanas. La bronquitis crónica, por otro lado, es permanente e irreversible. Es causada principalmente por el tabaquismo a largo plazo y afecta a 4 de cada 100 estadounidenses.

¿Dónde está el problema en la bronquitis?

Los bronquios son dos tubos que se ramifican desde la tráquea (tráquea). Cada tubo lleva a un pulmón. Los bronquios se originan detrás del esternón y se extienden a ambos lados del tórax. La bronquitis simplemente significa que estos tubos están inflamados. Como resultado, las paredes bronquiales se hinchan y las células productoras de moco en los bronquios producen mucosidad excesiva. La inflamación también causa incomodidad o dolor e irrita los receptores pulmonares de la pared bronquial que producen tos.

La bronquitis aguda se debe principalmente a una infección. Los virus son una causa infecciosa más común, pero las bacterias también pueden ser responsables de la bronquitis aguda. La infección puede no estar limitada a los bronquios y también afectar a otras partes del tracto respiratorio como la tráquea (traqueítis) o la laringe (laringitis). También puede extenderse a los pulmones (neumonía). La bronquitis crónica es una enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). El daño permanente de los bronquios también puede estar marcado por ataques agudos, que a menudo también se deben a una infección.

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¿Cuáles son los signos de bronquitis?

Los signos de bronquitis pueden no ser siempre evidentes de inmediato cuando surge una infección viral como el resfriado común o la gripe. Muchas personas no son conscientes de la bronquitis, mientras que los síntomas del resfriado y la gripe están presentes. Sin embargo, los síntomas del resfriado y la gripe desaparecen en 3 días, mientras que los síntomas de la bronquitis pueden persistir hasta 3 semanas.

A veces, la bronquitis bacteriana puede ser secundaria a un resfriado o la gripe, y los síntomas de la bronquitis se vuelven aparentes una vez que los síntomas se alivian. La bronquitis es una infección del tracto respiratorio inferior. Por lo tanto, la presencia de secreción nasal y estornudos característicos de un resfrío o gripe no se debe a la bronquitis.

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Tos persistente

el síntoma más común de la bronquitis, tanto aguda como crónica, es una tos persistente. Es una tos productiva, lo que significa que hay mucosidad expectorada al toser. La tos puede persistir por hasta 3 semanas en la bronquitis aguda, mucho después de que se hayan resuelto otros síntomas. La tos es menos severa en la bronquitis crónica pero también persistente. A menudo se describe como la tos de un fumador y, por lo general, uno de los primeros signos que se nota en la EPOC. Los fumadores a largo plazo que están experimentando una tos persistente también deben considerar el cáncer de pulmón como una posible causa.

Flema

La producción de moco en las vías respiratorias puede ocurrir tanto en el tracto respiratorio superior como en el inferior. Por lo general es copioso en los bronquios. Este moco, también conocido como esputo o flema, puede variar en color desde transparente, blanco, amarillo o verde. A veces, el esputo puede tener un sabor ofensivo o incluso un sabor metálico. El moco que está manchado de sangre o completamente sanguinolento es un signo más serio. Si este sangrado persiste en la bronquitis crónica, debe investigarse para detectar cáncer de garganta o pulmón.

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Falta de aliento

La falta de aliento es otro signo común de bronquitis. La pared bronquial inflamada y la acumulación de mucosidad estrechan las vías respiratorias. Como resultado, hay menos flujo de aire que produce dificultad para respirar. En la bronquitis aguda, esta dificultad para respirar se resuelve después de algunos días o semanas. La actividad física y la mentira plana pueden empeorarla. La dificultad para respirar persiste y empeora gradualmente en la bronquitis crónica.

Sonidos de respiración anormales

Dependiendo de la gravedad de la bronquitis y la dificultad para respirar, la respiración puede ser fuerte con sonidos anormales. Puede haber tanto sibilancias como estridor. Ambos sonidos son el resultado del estrechamiento de los bronquios. Solo puede ser audible para una persona con respiraciones profundas, particularmente inspiración. Sin embargo, en la mayoría de los casos de bronquitis estos sonidos serán detectables durante la auscultación (escuchando los sonidos del pecho con un estetoscopio). La respiración anormal suena como un silbido que puede ser más grave en los asmáticos con bronquitis aguda.

Malestar en el pecho

La bronquitis puede no siempre causar un dolor torácico evidente, pero generalmente hay un cierto grado de incomodidad en el pecho. El dolor cuando ocurre en la bronquitis aguda puede deberse a los bronquios inflamados y se experimenta en el centro del tórax. Sin embargo, otra fuente de incomodidad (y raramente dolor) es la pared torácica tensa y particularmente los músculos de la pared torácica. Esto se debe a la tos persistente y, en ocasiones, a la respiración dificultosa que ejerce presión sobre los músculos del tórax, cartílagos costales y articulaciones.

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Fatiga y malestar

El malestar es una sensación de malestar y es un síntoma común en la mayoría de las enfermedades. Puede ser más prominente en la bronquitis aguda, donde los síntomas a menudo son repentinos y severos y pueden no ser específicos debido a los síntomas respiratorios. El malestar es común en las infecciones virales, como la gripe y el resfrío. La fatiga generalmente está presente en la bronquitis aguda y crónica. Puede deberse en parte al flujo de aire inadecuado y al suministro reducido de oxígeno que se puede sentir en mayor grado durante la actividad física.

¿Puede la bronquitis matarte?

La bronquitis no es una enfermedad mortal para la mayoría de las personas. Puede ser grave, pero la bronquitis viral a menudo se resuelve con poco o ningún tratamiento. La bronquitis bacteriana requiere antibióticos y rara vez hay más complicaciones una vez que la infección se resuelve. Sin embargo, el 5% de los casos de bronquitis pueden progresar a neumonía y si es grave, la neumonía bacteriana puede poner en peligro la vida.

Existe un mayor riesgo de complicaciones en bebés, ancianos y personas con enfermedades preexistentes, particularmente donde el sistema inmunitario se debilita, como en el VIH / SIDA. La sobreinfección bacteriana es otra posible complicación que puede resultar en una bronquitis potencialmente mortal, particularmente en individuos de alto riesgo. La bronquitis crónica es un tipo de EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica) que es la tercera causa de muerte en los Estados Unidos.