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Propagación del virus de la rabia humana, muerte, vacunas

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Aunque la rabia ha representado una amenaza para los animales y los seres humanos durante siglos, el desarrollo de una vacuna en 1885 ha reducido en gran medida la amenaza de la rabia humana, especialmente en los últimos tiempos. Solo hay alrededor de 2 a 3 casos de rabia humana en los Estados Unidos cada año. Sin embargo, los medios populares han encendido el temor de que el virus de la rabia, o un híbrido con otro virus común como la gripe, pueda conducir a una pandemia mundial. Estos temores son en gran parte infundados, pero no deben restar valor al hecho de que la rabia es una infección mortal.

¿Qué es la rabia?

La rabia es una infección viral que afecta al sistema nervioso central. Se transmite a través de la saliva de animales infectados. Si bien la rabia puede afectar a cualquier mamífero, es más probable que ocurra en ciertos animales como murciélagos, perros y mapaches. La rabia humana es rara. Las vacunas contra la rabia solo son necesarias para grupos de alto riesgo o para personas inmediatamente después de haber sido mordidas por un animal rabioso o por un animal sospechoso de tener rabia.

Una vez que el virus de la rabia ingresa al cuerpo, se propaga a lo largo de los nervios y se multiplica. El virus afecta principalmente al sistema nervioso central (cerebro y médula espinal), pero después de diseminarse por todo el SNC, el virus viaja a las glándulas salivales. Esta es la razón por la que el virus se transmite tan fácilmente a través de la exposición a la saliva en comparación con otros fluidos corporales. Sin embargo, es importante recordar que el virus se puede encontrar en cualquier órgano del cuerpo.

Causas y propagación

Virus de la rabia

El virus de la rabia es un virus de ARN en forma de bala. Pertenece a la rama de virus (género) conocida como Lyssavirus , que a su vez forma parte de la familia de virus conocida como Rhabdoviridae . Hay más de 80 especies de Lyssavirus y alrededor de 10 virus en el serogrupo de la rabia, incluidos el virus Mokola, el virus Duvenhage, el virus del murciélago europeo de tipo 1 y 2 y el virus del murciélago australiano.

Animales que transmiten la rabia

Aunque cualquier mamífero puede verse afectado por el virus de la rabia, es más común que estos animales domésticos y salvajes lo porten y transmitan:

  • Murciélagos
  • Castores
  • Gatos
  • Vacas
  • Coyotes
  • Perros
  • Hurones
  • Zorros
  • Monos
  • Cabras
  • Caballos
  • Mapaches
  • Zorrillos
  • Marmotas

¿Cómo se transmite la rabia?

El virus de la rabia se transmite por contacto con la saliva de un animal infectado. Esto ocurre con mayor frecuencia a través de mordeduras, pero la rabia también se puede transmitir de un mamífero a otro incluso sin una mordedura. Cualquier rasguño o herida que esté expuesta a la saliva infectada puede permitir la propagación del virus. De manera similar, la rabia también se puede transmitir si la saliva entra en contacto con las membranas mucosas como la superficie externa del ojo. La saliva en aerosol también puede transmitir virus.

Sin embargo, estas rutas sin mordedura son métodos raros de transmisión de la rabia.

Es poco probable que el contacto con la sangre, las heces u orina de un animal infectado o el acariciar al animal propague el virus. Se han documentado casos de transmisión de la rabia entre humanos a través del trasplante de órganos. Es posible que se produzca la transmisión de la rabia de persona a persona si una persona infectada muerde a otra persona. Sin embargo, no ha habido casos documentados de que esto haya ocurrido.

Signos y síntomas

Periodo de incubación

Los primeros signos y síntomas se desarrollan después de un período de incubación de alrededor de 20 a 90 días. Puede ser más largo, pero suele ser inferior a 1 año y en promedio alrededor de 60 días. Durante el período asintomático, el virus se replica y la infección se propaga dentro del cuerpo. En raras ocasiones, el período de incubación podría extenderse por un año y posiblemente incluso décadas.

Primeros signos de rabia

Los primeros signos y síntomas son inespecíficos y típicos de la mayoría de las infecciones virales. Incluye:

  • Fiebre
  • Escalofríos
  • Dolor de cabeza
  • Malestar
  • Pérdida de apetito
  • Náusea
  • Diarrea
  • Dolor de garganta

Estos síntomas pueden durar días y luego se hacen evidentes los síntomas neurológicos agudos típicos de la rabia.

Rabia furiosa y paralítica

Una vez que se desarrollan estos síntomas, la enfermedad casi siempre es fatal. Los síntomas típicos de la rabia incluyen:

  • Ansiedad
  • Agitación
  • Confusión
  • Dificultad para tragar
  • Salivación excesiva
  • Alucinaciones
  • Hidrofobia (miedo al agua)
  • Insomnio
  • Convulsiones

Esta presentación típica de la rabia se conoce como forma furiosa. Sin embargo, existe otra forma conocida como rabia paralítica o rabia muda. Ocurre en aproximadamente el 20% de los pacientes con rabia. En la rabia paralítica una persona no está ansiosa, agitada o confundida y no se agita ni muerde con agresión. Hay parálisis con fuertes dolores de cabeza y fiebre.

Muerte por Rabia

Una persona puede entrar en coma unos 10 días después de que comiencen los síntomas. La duración de este coma puede variar de una persona a otra. Eventualmente conduce a una falla cardiorrespiratoria que resulta en la muerte.

Tratamiento de la rabia

No existe cura para la rabia, por lo que es importante evitar que el virus se propague después de una picadura. Esta puede ser una de las vacunas que se administran a los humanos después de la mordedura de un animal infectado. Dado que no siempre se sabe si el animal está infectado con rabia, la decisión de comenzar con el tratamiento depende de cada caso. Es importante tener en cuenta que la rabia no tratada es fatal en humanos, aunque la supervivencia es posible en una pequeña minoría de casos.

La decisión de instituir el tratamiento se puede determinar de la siguiente manera:

  • Se sabe que el animal no tiene rabia, no se requiere tratamiento.
  • Se sabe que el animal tiene rabia: se inicia el tratamiento.
  • No se puede confirmar que el animal tenga rabia, pero se considera de alto riesgo: se inicia el tratamiento.

La elección del tratamiento depende de si se inicia poco después de la picadura o una vez que comienzan los síntomas. Dado que la enfermedad casi siempre es fatal una vez que comienzan los síntomas, el tratamiento en este punto es en gran parte de apoyo. Sin embargo, no puede prevenir la muerte. El tratamiento temprano antes de que comiencen los síntomas puede prevenir la rabia y, por lo tanto, evitar un desenlace fatal.

Vacunas contra la rabia

La inmunización humana para prevenir la rabia antes de que ocurra una mordedura (profilaxis previa a la exposición) generalmente se recomienda para grupos de alto riesgo como veterinarios, estudiantes de veterinaria, personas que están frecuentemente expuestas a animales salvajes y trabajadores de laboratorio relevantes. Estas vacunas contra la rabia no forman parte de los programas de inmunización humana de rutina, ya que la infección por rabia humana es muy poco común. Sin embargo, los animales domésticos deben estar inmunizados.

Una vez que ocurre una mordedura, es necesario instituir la inmunización (profilaxis posterior a la exposición / PEP), pero solo si los síntomas no están presentes. Esto incluye una combinación de vacunas contra la rabia e inmunoglobulina. Las vacunas actúan ayudando al cuerpo a desarrollar defensas inmunitarias contra el virus al exponerlo a partículas virales. Las inmunoglobulinas no son lo mismo que las vacunas, pero actúan dirigiendo el sistema inmunológico contra el virus.

Referencias :

  1. emedicine.medscape.com/article/220967-overview
  2. www.cdc.gov/rabies/index.html

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