Cada año, aproximadamente 200,000 estadounidenses ingresan en un hospital con pancreatitis. Esta condición del páncreas se ve en todo el mundo, pero es más frecuente en los Estados Unidos y Finlandia que en otros países. En los Estados Unidos, la pancreatitis aguda se asocia principalmente con el consumo de alcohol. La muerte ocurre en aproximadamente 10% a 15% de los casos de pancreatitis aguda.

¿Qué sucede en la pancreatitis?

El páncreas es una glándula grande e importante ubicada en la parte superior del abdomen. La mayoría de nosotros conoce el páncreas debido a una hormona que segrega: la insulina. Esta hormona, insulina, es responsable de reducir los niveles de glucosa en sangre. También es el problema en la diabetes, que se ha convertido en una condición muy común en todo el mundo. La insulina es deficiente (diabetes tipo 1) o el cuerpo deja de responder a la insulina (diabetes tipo 2).

Sin embargo, el páncreas también secreta otras hormonas además de una variedad de enzimas digestivas. Estas poderosas enzimas se producen y almacenan en el páncreas hasta que se liberen durante la digestión. Para evitar que estas enzimas digieran el tejido del páncreas, existen mecanismos que mantienen estas enzimas inactivas mientras está en el páncreas.

En la pancreatitis, estos mecanismos fallan y las enzimas digestivas dentro del páncreas son prematuramente activas. Como resultado, las enzimas digestivas inflaman y dañan el tejido pancreático. Esta inflamación se conoce como pancreatitis. Es agudo cuando se presenta repentinamente, especialmente en una persona sin antecedentes de enfermedad del páncreas. Sin embargo, también puede ser crónica cuando ocurre repetidamente y esto puede ser un factor de riesgo para el cáncer de páncreas.

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Cómo detectar la pancreatitis

Aunque la mayoría de los casos de pancreatitis que se observan en los Estados Unidos están asociados con el alcohol, la pancreatitis aguda también puede aparecer por otros motivos, en particular los cálculos biliares. Debe sospecharse pancreatitis aguda cuando se observan los siguientes signos y síntomas después del consumo excesivo de alcohol. Los alcohólicos están en mayor riesgo. Sin embargo, cuando estos signos y síntomas se observan en personas con cálculos biliares conocidos o lesión abdominal, también se debe sospechar pancreatitis.

Dolor abdominal superior

El principal síntoma de la pancreatitis aguda es el dolor abdominal. También ocurre con pancreatitis crónica, pero puede no ser siempre tan grave. El dolor generalmente se localiza en la zona media superior del abdomen (epigástrico) pero se puede sentir levemente hacia la izquierda o hacia la derecha, dependiendo de qué parte del páncreas esté afectada. En la pancreatitis crónica, puede haber episodios de dolor que duran horas que a veces pueden desencadenarse al comer pero pueden ocurrir de forma intermitente.

Este dolor surge repentinamente en la pancreatitis aguda, empeora gradualmente y puede volverse severo. La mayoría de las veces este dolor se describe como dolor sordo. Tiende a durar más de un día y hay un alivio temporal de sentarse e inclinarse hacia adelante en contraste con estar acostado. El dolor también ataca a la espalda en la mayoría de los casos de pancreatitis aguda. Esta radiación en la espalda también se puede observar en la pancreatitis crónica y en el dolor irradiado en una banda alrededor del abdomen.

Abdominal Enlargement and Tenderness

La expansión abdominal (distensión) está presente en la mayoría de los casos de pancreatitis aguda. Se acompaña de sensibilidad abdominal. Esto significa que hay dolor cuando se presiona el abdomen, especialmente alrededor del área del páncreas. Otra característica de acompañamiento es la protección. Esto es tensión de los músculos abdominales cuando se aplica presión en la región afectada del abdomen. Además, hay disminución de los ruidos intestinales. Estos síntomas pueden no ser tan prominentes en la pancreatitis crónica.

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Náuseas, vómitos y diarrea

Las náuseas y los vómitos son signos comunes de pancreatitis. Las náuseas pueden ser persistentes y los vómitos episódicos durante largos períodos. Algunas veces puede haber sangre en el vómito (hematemesis). También acompaña la pérdida de apetito. Comer y, a veces, incluso beber puede agravar los síntomas, como el dolor abdominal. La diarrea es menos común, pero también puede ocurrir en la pancreatitis aguda. Dependiendo de la gravedad, las heces pueden tener una consistencia grasosa y un olor fétido poco característico.

Pérdida de peso involuntaria

Se puede observar pérdida de peso en la pancreatitis crónica. Hay una pérdida gradual de peso en meses y años. En parte se debe a la disminución del apetito, ya que comer puede provocar dolor después de las comidas en la pancreatitis crónica. La pérdida de peso en la pancreatitis crónica también se debe a problemas con la digestión.

Las enzimas pancreáticas insuficientes significan que los alimentos ingeridos no se pueden digerir adecuadamente y, por lo tanto, los nutrientes no se absorben adecuadamente en el intestino. La pérdida de peso involuntaria también puede ser un signo de cáncer, especialmente el cáncer de páncreas, que es una posible complicación de la pancreatitis crónica.

Heces grasosas

Las heces grasas, grasientas o grasas, conocidas como esteatorrea, se observan con mayor frecuencia en la pancreatitis crónica. Se debe a que la grasa no digerida se retiene en los intestinos y eventualmente se mezcla con las heces en el intestino grueso. Esta grasa no digerida es el resultado de una insuficiencia de lipasa (enzima digestiva de la grasa) que normalmente secreta el páncreas. Además de la sensación grasosa después de defecar y, a veces, la apariencia aceitosa de las heces que tienden a flotar, las heces también tienen un olor fétido poco característico.

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Otros signos y síntomas

Algunos de los siguientes signos y síntomas también pueden ser presente, aunque no en todos los casos de pancreatitis aguda o crónica.

  • Frecuencia cardíaca alta (taquicardia)
  • Presión arterial baja (hipotensión)
  • Suspensión, deposiciones negras debido a la sangre degradada (melena)
  • Amarillo decoloración de la piel y los ojos (ictericia)
  • Dificultad para respirar (disnea)
  • Palidez, sudoración excesiva y apatía en la pancreatitis aguda grave.

Muerte debida a pancreatitis

La pancreatitis aguda causa la muerte en aproximadamente 1 pulgada 10 casos Las personas con diabetes tipo 2 que desarrollan pancreatitis generalmente tienen mayor riesgo de padecer pancreatitis y muerte. Sin embargo, el diagnóstico precoz y el tratamiento adecuado de la pancreatitis aguda mejoran drásticamente las posibilidades de supervivencia. La pancreatitis aguda siempre debe tratarse como una emergencia médica y se necesita atención médica inmediata.

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Con pancreatitis crónica, la tasa de supervivencia es aproximadamente 70% a los 10 años y 45% a los 25 años. Las personas con pancreatitis crónica que continúan usando alcohol o que tienen cirrosis hepática tienden a tener un peor pronóstico. El tabaquismo y la edad son otros dos factores que pueden empeorar el pronóstico. El riesgo de cáncer de páncreas es aproximadamente del 4% a los 20 años en la pancreatitis crónica.