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Niveles altos de cortisol (hipercortisolismo, síndrome de Cushing)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

La hormona cortisol

El cortisol es el tipo principal de glucocorticoide , un grupo de hormonas secretadas por la porción de la corteza externa de las glándulas suprarrenales que se encuentran en la parte superior de cada riñón. Estos glucocorticoides son hormonas esteroles y el cortisol (hidrocortisona) es un corticosteroide natural.

La secreción de cortisol está controlada casi por completo por la hormona ACTH ( hormona adrenocorticotropina ) secretada por la pituitaria anterior y actúa sobre la corteza suprarrenal para estimular la secreción de cortisol. La secreción de ACTH en la glándula pituitaria está controlada a su vez por el factor liberador de corticotropina ( CRF ) del hipotálamo. Si los niveles de cortisol en la sangre son demasiado altos, inhibe el CRF del hipotálamo y la ACTH de la pituitaria anterior. El mecanismo de retroalimentación negativa directa asegura que las glándulas suprarrenales no segreguen más cortisol.

Para comprender los efectos de los niveles altos de cortisol, es importante conocer las funciones del cortisol.

Funciones del cortisol

El cortisol es una de las hormonas más versátiles del cuerpo y tiene una amplia gama de efectos. Las funciones del cortisol incluyen sus efectos sobre el metabolismo de los nutrientes (carbohidratos, proteínas y grasas), sobre los procesos inflamatorios en el cuerpo y sus efectos sobre el sistema inmunológico.

Metabolismo de los carbohidratos

El cortisol promueve la gluconeogénesis, un proceso que hace que los aminoácidos (productos de degradación de las proteínas) se conviertan en glucosa. Al mismo tiempo, reduce la utilización de glucosa por las células. Ambos efectos aumentan los niveles de glucosa en sangre. El cortisol también puede reducir el efecto de la insulina, lo que debería disminuir los niveles de glucosa en sangre. Los niveles de glucosa si superan el 50% de lo normal se conocen como diabetes suprarrenal .

Metabolismo proteico

El cortisol disminuye las reservas de proteínas en las células al reducir la síntesis de proteínas dentro de las células y promover la degradación de las proteínas. Esto provoca el agotamiento de las proteínas en la mayoría de los tejidos. Sin embargo, las células del hígado se estimulan para producir más proteínas y esto también aumenta las proteínas de la sangre. Al mismo tiempo, la proteína que se “recupera” se utiliza en última instancia para la gluconeogénesis, como se explicó anteriormente en el apartado del metabolismo de los carbohidratos.

Metabolismo de la grasa

El cortisol hace que los ácidos grasos se movilicen de los tejidos adiposos (depósitos de grasa) y estimula a las células a utilizar estas grasas para la producción de energía. Esto ahorra aún más la glucosa, como se discutió en el tema del metabolismo de los carbohidratos. Sin embargo, este cambio no causa pérdida de grasa a largo plazo, sino que los efectos del cortisol alto aumentarán las reservas de grasa en ciertas áreas como el pecho y la espalda.

Inflamación e inmunidad

El cortisol puede bloquear las diversas etapas de la inflamación, deteniendo así el proceso inflamatorio o incluso evitando que se inicie. Por tanto, es un antiinflamatorio natural del organismo. El cortisol también reduce la concentración de ciertos glóbulos blancos como eosinófilos y linfocitos, lo que también puede reducir la inflamación, pero al mismo tiempo, la inmunidad se ve parcialmente comprometida.

¿Qué es el síndrome de Cushing?

El síndrome de Cushing es una afección asociada con niveles de cortisol en el torrente sanguíneo más altos de lo normal. También se conoce con otros términos que incluyen:

  • hipercortisolismo (exceso de cortisol)
  • hiperadrenalismo ( glándula suprarrenal hiperactiva ) que también puede involucrar a los mineralocorticoides y andrógenos de la corteza suprarrenal o epinefrina y norepinefrina de la médula suprarrenal.
  • hiperfunción adrenocortical (hiperactividad de la corteza suprarrenal) que también puede involucrar a los mineralocorticoides y andrógenos de la corteza suprarrenal

En el síndrome de Cushing, también hay andrógenos adicionales secretados por la corteza suprarrenal. Los efectos del exceso de andrógenos son más prominentes en las mujeres. Un exceso de cortisol exagerará sus efectos como se describió anteriormente y esto es perjudicial para el cuerpo a largo plazo. Esto es potencialmente mortal según la gravedad y la duración de la afección. A veces, los niveles de cortisol y ACTH están elevados y los efectos clínicos del síndrome de Cushing son evidentes, pero la enfermedad no tiene los mismos efectos perjudiciales que el síndrome de Cushing. Esto se conoce como síndrome pseudo-Cushing .

Causas de los niveles altos de cortisol

Las causas de los niveles altos de cortisol se pueden dividir en causas endógenas o exógenas . Las causas endógenas se refieren a cualquier condición o enfermedad que conduzca a un exceso de producción y secreción de cortisol dentro del cuerpo. Las causas exógenas se refieren a la administración de cortisol en el cuerpo.

Causas endógenas

La mayoría de las causas endógenas son consecuencia de uno o más de los siguientes procesos:

  • crecimiento de la corteza suprarrenal que provoca la secreción de más cortisol
  • crecimiento de la pituitaria anterior que provoca una mayor secreción de ACTH que estimula la secreción de cortisol
  • actividad anormal del hipotálamo (raramente un tumor) que secreta más CRF que luego estimula la secreción de ACTH
  • Tumor secretor de ACTH ubicado en otra parte del cuerpo que no sea la glándula pituitaria que aumenta los niveles de ACTH

Causas endógenas pueden dividirse en dependiente de ACTH y de ACTH independientes factores. Esto significa que las causas de la secreción excesiva de cortisol se deben a la acción de la ACTH o se produce sin la hiperactividad de la ACTH.

Dependiente de ACTH

  • Adenoma hipofisario secretor de ACTH (causa más común)
  • Hiperplasia hipofisaria : agrandamiento de la hipófisis anterior generalmente debido a un exceso de CRH (raro)
  • Corticotropina ectópica debida a un tumor secretor de ACTH por lo general de cánceres de bronquios o pulmón

Independiente de ACTH

  • Adenoma suprarrenal (benigno)
  • Carcinoma suprarrenal (maligno ~ cáncer)
  • Mutaciones genéticas
    • Síndrome de McCune-Albright (gen GNAS1)
    • Enfermedad suprarrenal nodular pigmentada primaria (genes PDE8B y PDE11)
  • Hiperplasia suprarrenal macronodular bilateral (también existe una variedad independiente de ACTH)

Causas exógenas

Esta es la administración de glucocorticoides que generalmente se observa con la terapia con corticosteroides. También se conoce como síndrome de Cushing iatrogénico . La administración de ACTH también puede causar un efecto similar.

  • Terapia crónica con glucocorticoides
  • Terapia con ACTH

Síndrome de pseudo-Cushing

Esto puede deberse a:

  • Exceso de alcohol
  • Depresión severa
  • Obesidad no relacionada con el síndrome de Cushing (obesidad primaria)

Signos y síntomas de niveles altos de cortisol

Las características clínicas son inespecíficas, lo que significa que no solo ocurre en el síndrome de Cushing y por sí solo no es concluyente para los niveles altos de cortisol. Debido a los diversos efectos del cortisol, muchos sistemas del cuerpo se verán comprometidos debido al nivel excesivo de la hormona.

Forma del cuerpo, piel y cabello

  • Obesidad particularmente en la parte superior del cuerpo (pecho, espalda, cuello y cara). La deposición de grasa será muy pronunciada en la espalda entre los hombros (joroba de búfalo) y la cara (cara de luna).
  • Estrías que son de color rosa a violeta (también pueden aparecer de color marrón oscuro) estrías en los brazos, el pecho, la parte inferior del abdomen, las nalgas y los muslos.
  • Los moretones y la piel fina no cicatrizan bien.
  • Plétora, que es el enrojecimiento de la piel, especialmente en la cara.
  • Acné
  • Adelgazamiento del cabello
  • Hirsuitismo : crecimiento excesivo de vello, especialmente en la cara

Músculos y huesos

  • Debilidad y atrofia muscular .
  • Osteoporosis, que son huesos frágiles que conducen a fracturas fáciles.
  • Pérdida de altura por fracturas por compresión.
  • Dolor de espalda

Sistema reproductivo

  • Irregularidades menstruales en mujeres.
  • Esterilidad
  • Disfunción eréctil en hombres.
  • Libido disminuida

Sangre y vasos

  • Hipertensión : presión arterial alta
  • Hiperglucemia : niveles altos de glucosa en sangre
  • Hiperlipidemia : niveles altos de colesterol y triglicéridos
  • Hiperinsulinemia : niveles altos de insulina en la sangre debido a la resistencia a la insulina.

Mental

  • Irritabilidad y ansiedad.
  • Depresión
  • Psicosis

Ojos

  • Cataratas
  • Exoftalmo : abultamiento anormal del globo ocular

General

  • Fatiga severa
  • Aumento de la sed que a menudo conduce a una micción excesiva.

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