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Escorbuto (deficiencia grave de vitamina C)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es el escorbuto?

El escorbuto es una afección que surge con una falta grave de vitamina C en la dieta. La deficiencia de vitamina C (ácido ascórbico) impacta en varios órganos y tejidos del cuerpo, ya que la vitamina C es un micronutriente importante para la salud. Es importante tener en cuenta que el escorbuto surge solo con una deficiencia grave y prolongada de vitamina C y, en algunos casos, puede ser lo suficientemente grave como para causar la muerte. Sin embargo, una mejor comprensión de la fisiopatología ha hecho que el escorbuto sea fácil de tratar con medidas simples como la modificación de la dieta y la suplementación. En unos días o semanas, los síntomas se resuelven y es posible que no haya complicaciones permanentes.

¿Qué tan común es el escorbuto?

En esta época, la deficiencia de vitamina C es poco común y el escorbuto es una condición muy rara. Sin embargo, en los siglos XVI al XVIII era una condición común, especialmente entre la gente de mar que estaba en el mar durante meses y no tenía acceso a alimentos ricos en vitamina C como los cítricos. El escorbuto se encuentra más comúnmente en varones adultos y bebés en el grupo de edad de 6 a 12 meses. En los países desarrollados, la razón de la vitamina C se debe en gran parte a una dieta que carece de frutas y verduras y, a menudo, no forma parte de la desnutrición general.

Funciones de la vitamina C

Para comprender las implicaciones de la deficiencia de vitamina C, es importante comprender primero los efectos de este micronutriente. La vitamina C tiene las siguientes funciones en el cuerpo humano:

  • Tiene funciones protectoras contra los efectos de ciertos radicales libres protegiendo así la estructura celular y el ADN.
  • Ayuda a la formación de colágeno y, por lo tanto, facilita la cicatrización de heridas, la integridad ósea y la formación de hueso en los niños.
  • Ayuda con la absorción de hierro de los alimentos digeridos en el intestino.
  • Ayuda con el metabolismo de ciertas proteínas y lípidos y la producción de algunas hormonas cerebrales (neurotransmisores).
  • A menudo se promociona como beneficioso en el tratamiento y la recuperación de infecciones virales comunes como la gripe (influenza estacional) y el resfriado común, aunque esta es una afirmación controvertida de sus beneficios.

Falta de vitamina C

La vitamina C es una vitamina soluble en agua y no se almacena en el cuerpo en grandes cantidades durante períodos de tiempo prolongados. Dado que el cuerpo humano no puede sintetizarlo, es necesaria una ingesta dietética de vitamina C de forma regular. El exceso de vitamina C se excreta en la orina, lo que garantiza que el cuerpo tenga una reserva total de aproximadamente 1.500 miligramos (mg). El escorbuto surge cuando la dieta de una persona es deficiente en vitamina C durante aproximadamente 3 meses y la reserva corporal total de vitamina C disminuye a niveles por debajo de 350 mg.

Los signos y síntomas asociados con el escorbuto se deben en gran medida a la alteración de la síntesis de colágeno. Es esencialmente el “cemento” entre las células que le da a varios tejidos su firmeza y resistencia. El debilitamiento de estos tejidos, como los capilares, provoca sangrado (hemorragia), huesos quebradizos y en los niños se ve afectado el crecimiento normal de los huesos. La absorción de hierro, la función inmunológica, la degradación del colesterol y la formación de neurotransmisores se ven afectados en el escorbuto, contribuyendo así a la presentación clínica.

Signos y síntomas

La aparición del escorbuto depende de múltiples factores: puede comenzar semanas después de suspender o reducir drásticamente la ingesta de vitamina C o puede ocurrir meses después. Los síntomas generalizados incluyen debilidad, fatiga, cansancio fácil, pérdida de peso e irritabilidad. Otros síntomas específicos del sistema incluyen:

Boca

  • Las encías se inflaman y se vuelven esponjosas, se vuelven de color rojo a púrpura y sangran fácilmente (encías escorbúticas).
  • Los dientes se aflojan y pueden caerse.

Imagen de encías escorbúticas de Wikimedia Commons

Piel

  • Pequeñas manchas rojas a moradas alrededor de los folículos pilosos es uno de los principales síntomas de la piel. Por lo general, se ve por primera vez en las espinillas.
  • Retorcimiento del cabello de los folículos afectados con el cabello delicado y que se desprende con facilidad.
  • Pequeñas manchas púrpuras se entrelazan para formar parches más grandes que parecen moretones (púrpura).

Ojos

  • Sequedad en los ojos con arenilla (como “arena en los ojos”).
  • Mayor sensibilidad a la luz.
  • Visión borrosa ocasional.
  • Sangrado conjuntival.

Extremidades

  • Sensibilidad articular
  • Articulaciones inflamadas
  • Sangrado en las articulaciones (hemartrosis) y compartimentos.
  • Dificultad para caminar debido a un dolor intenso.
  • Hinchazón de la pierna

Corazón y pulmones

  • Presión arterial baja
  • Dificultad para respirar

Causas del escorbuto

El escorbuto es consecuencia de una deficiencia grave y prolongada de vitamina C (ácido ascórbico). Surge principalmente debido a una disminución de la ingesta de vitamina C en la dieta. A veces, el escorbuto puede surgir como consecuencia de una mayor utilización o excreción de vitamina C a pesar del consumo normal de alimentos ricos en vitamina C.

  • Desnutrición asociada con:
    – Pobreza
    – Malos hábitos alimenticios
    – Trastornos alimentarios
    – Dietas de moda
    – Alcoholismo
    – Bebés que solo toman leche de vaca en el primer año de vida
    – Ancianos que tienden a limitar la ingesta de alimentos por diversas razones – Dieta de té y tostadas
    – Pérdida prolongada de apetito con náuseas y vómitos observados con quimioterapia y en pacientes con SIDA
  • Mayor utilización o descomposición de la vitamina C:
    – Embarazo
    – Lactancia
    – Tasa metabólica más alta de lo normal (hipertiroidismo)
    – Tabaquismo
  • Disminución de la absorción de vitamina C:
    – Enfermedad celíaca
    – Fumar cigarrillos también tiende a disminuir la absorción
    – Enfermedad de Crohn – Enfermedad de
    Whipple
  • Pérdida de vitamina C:
    – Diálisis – Peritoneal y hemodiálisis
    – Trastornos por sobrecarga de hierro

Pruebas y diagnóstico

Las características clínicas del escorbuto, junto con una historia que indique una ingesta reducida, una mayor utilización, una absorción disminuida o una excreción de vitamina C superior a la normal, deben suscitar la sospecha de escorbuto. La resolución de los síntomas con la administración de vitamina C es una de las mejores formas de confirmar un diagnóstico de vitamina C. Medir los niveles de vitamina C (ácido ascórbico) en la sangre no siempre es la mejor herramienta para diagnosticar el escorbuto como los niveles en sangre reflejan solo la ingesta reciente de vitamina C.

Tratamiento del escorbuto

El tratamiento del escorbuto es bastante sencillo. Comenzar con una dieta abundante en alimentos nutritivos y ricos en vitamina C, como frutas y verduras, debe instituirse de inmediato. El paciente debe ser educado sobre la importancia de la vitamina C, el riesgo de deficiencias nutricionales y, por lo tanto, debe alentarse a mantener una dieta nutritiva de por vida. Al mismo tiempo, la vitamina C se puede administrar en forma de suplementos. La dosis de los suplementos incluye:

  • Niños : 150 a 300 mg por día
  • Adultos : 800 a 1000 mg por día

Para prevenir la excreción en la orina, el suplemento de vitamina C se puede administrar en dosis más pequeñas varias veces al día en lugar de una sola mega dosis.

Alimentos para consumir para obtener vitamina C

Aunque la vitamina C está presente en muchos alimentos, las siguientes frutas y verduras se consideran buenas fuentes de vitamina C y deben incorporarse en la dieta diaria.

  • Espárragos
  • Pimiento (verde)
  • Brócoli
  • Repollo
  • Toronja
  • kiwi
  • Limón
  • Lima
  • naranja
  • Tomates
  • Batata

Pronóstico

El pronóstico del escorbuto es muy bueno si se maneja adecuadamente. Los pacientes informan que los síntomas mejoran entre una y dos semanas después de comenzar una dieta nutritiva y con suplementos de vitamina C. El sangrado en varios sitios puede cesar dentro de las 24 horas posteriores al inicio de la suplementación.

Referencias :

http://dermnetnz.org/systemic/scurvy.html

http://www.nhs.uk/conditions/Scurvy/Pages/Introduction.aspx

http://emedicine.medscape.com/article/125350-overview

http://www.merckmanuals.com/professional/nutritional_disorders/vitamin_deficiency_dependency_and_toxicity/vitamin_c.html

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