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Signos de cáncer de pulmón y datos sobre los tumores de pulmón

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

El cáncer de pulmón es el cáncer más común a nivel mundial y causa más muertes que cualquier otro tipo de cáncer. A menudo es un cáncer agresivo y el diagnóstico temprano es esencial para un tratamiento y manejo exitosos. Si bien el cáncer de pulmón es más común entre los fumadores de tabaco, también puede afectar a los no fumadores. La exposición regular al humo, así como a ciertos contaminantes del aire y otros carcinógenos inhalados, aumenta el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón.

 

Datos sobre el cáncer de pulmón

Es importante comprender los hechos básicos sobre el cáncer de pulmón. El término general cáncer de pulmón se aplica ampliamente a diferentes tipos de tumores malignos (cancerosos) en los pulmones. Técnicamente, solo se puede considerar cáncer de pulmón cuando la malignidad surge de células del tejido pulmonar. Este cáncer puede luego diseminarse (hacer metástasis) a otras partes del cuerpo. A veces, el cáncer que comienza en otra parte del cuerpo, como el cáncer de riñón, puede extenderse a los pulmones y otros órganos.

¿Cuáles son los tipos de cáncer de pulmón?

En general, existen dos tipos de cáncer de pulmón:

  • Cáncer de pulmón de células pequeñas (SCLC)
  • Cáncer de pulmón de células no pequeñas (NSCLC)

El cáncer de pulmón de células no pequeñas incluye varios subtipos, como:

  • Carcinoma de células escamosas
  • Adenocarcinoma
  • Carcinoma de células grandes

¿Qué tan común es el cáncer de pulmón?

El cáncer de pulmón es el tipo de cáncer más común en todo el mundo. Cada año se diagnostican alrededor de 220.000 nuevos casos de cáncer de pulmón en los Estados Unidos y alrededor de 155.000 estadounidenses mueren anualmente de cáncer de pulmón. Esto significa que aproximadamente 1 de cada 4 muertes por cáncer están asociadas con el cáncer de pulmón. El cáncer de pulmón de células no pequeñas (CPCNP) es el tipo más común de cáncer de pulmón y representa aproximadamente el 85% de los casos de cáncer de pulmón.

¿El cáncer de pulmón solo ocurre en fumadores?

En algunos tipos de cánceres de pulmón, el 90% de los casos ocurren en fumadores de tabaco. Cuanto más fumador, mayor es el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón. Sin embargo, el cáncer de pulmón no solo afecta a los fumadores de tabaco. Las personas que no fuman también pueden desarrollar cáncer de pulmón si están expuestas a:

  • Humo de segunda mano
  • Gas radón
  • Carcinógenos como el amianto

Los antecedentes familiares de cáncer de pulmón también son un factor de riesgo. Sin embargo, hay casos en los que el cáncer de pulmón se presenta en una persona que no ha tenido una exposición previa a estas sustancias químicas cancerígenas mencionadas anteriormente.

¿Es curable el cáncer de pulmón?

Si. El cáncer de pulmón es curable si se puede extirpar o destruir por completo sin que queden células cancerosas en el tejido pulmonar. Esto se puede lograr con quimioterapia, radioterapia y cirugía. Sin embargo, esto depende del diagnóstico y la intervención tempranos. Cuando el cáncer se disemina más allá de los pulmones y los ganglios linfáticos circundantes, puede llegar a varios otros órganos simultáneamente (como el hueso, el cerebro, los riñones) y es muy poco probable que se cure en ese momento.

¿Cuáles son los signos del cáncer de pulmón?

El cáncer de pulmón es una enfermedad grave y mortal. Sin embargo, es posible que los síntomas no sean tan graves en las primeras etapas. De hecho, al principio puede haber pocos o ningún síntoma. Una persona podría tener cáncer de pulmón y no saber que está presente. Solo se puede descubrir en investigaciones de rutina, como con una radiografía de tórax.

Siempre consulte con un profesional médico si se sospecha cáncer de pulmón. Los fumadores de tabaco en particular deben ser cautelosos y buscar atención médica de inmediato si hay algunos signos y síntomas de cáncer de pulmón, especialmente los fumadores a largo plazo y empedernidos.

Lea más sobre cómo detectar el cáncer de pulmón .

Tos sin parar

La tos es el síntoma más común que está presente en la mayoría de los casos de cáncer de pulmón. Sin embargo, hay algunos casos de cáncer de pulmón en los que no hay tos persistente. Los pacientes informan la aparición de una “nueva tos” que está en curso. Los fumadores también pueden informar una tos persistente de “fumadores” que empeora con el tiempo. Con el tiempo, puede haber otros síntomas que acompañen a la tos, como esputo con sangre, dolor en el pecho y dificultad para respirar.

Tos con sangre

El esputo que se expectora con la tos puede estar teñido de sangre y, finalmente, hay tos con sangre por completo (hemoptisis). A menudo, este es el síntoma que lleva a una persona a buscar atención médica. En las primeras etapas, es posible que solo se vea sangre después de ataques de tos. A medida que la afección progresa, la sangre completa puede toserse con poco esfuerzo. Este es un síntoma que también se observa con ciertas infecciones pulmonares como la tuberculosis (TB).

Respiración dolorosa

Otro síntoma del cáncer de pulmón es el dolor de pecho al respirar. Esto puede ser más notorio con la respiración profunda, particularmente con la inhalación. Con el tiempo, el dolor en el pecho puede ser persistente independientemente de la profundidad de la respiración. El dolor se vuelve severo a medida que el tumor se infiltra en el tejido circundante. Cuando se infiltra el sistema nervioso, puede haber síntomas adicionales, como debilidad muscular, según el área irrigada por estos nervios.

Dificultad para respirar

La dificultad para respirar finalmente se desarrolla en el cáncer de pulmón y varía en gravedad. Inicialmente, solo se puede notar con la actividad física. A medida que la afección progresa, hay dificultad para respirar incluso en reposo. También puede ir acompañada de dolor en el pecho al respirar. Al igual que con otros síntomas, la dificultad para respirar puede deberse a muchas afecciones diferentes además del cáncer de pulmón. Por sí sola, la dificultad para respirar no es un indicador concluyente de cáncer de pulmón.

Sibilancias

Los sonidos respiratorios anormales como sibilancias y estridor también pueden ocurrir con el cáncer de pulmón, particularmente cuando las vías respiratorias están involucradas. Las sibilancias pueden pasarse por alto como síntoma de cáncer de pulmón si hay antecedentes de asma. Además, las sibilancias pueden ocurrir con tumores en el mediastino (el compartimento medio del tórax) incluso si los pulmones no están afectados. Por lo tanto, los sonidos respiratorios anormales por sí solos no son un signo confiable de cáncer de pulmón.

Nódulos

Los nódulos pulmonares son masas que pueden verse en el tejido pulmonar en una radiografía o una tomografía computarizada. Estas masas pueden ser tumores no cancerosos y otros crecimientos que pueden ocurrir con otras enfermedades pulmonares como la tuberculosis (TB). Sin embargo, cuando un nódulo mide más de 3 centímetros (aproximadamente 1,2 pulgadas) de diámetro, tiene una forma irregular y es parcialmente sólido, es más probable que se deba a un cáncer.

Lea más sobre qué es un nódulo pulmonar .

Otros signos y síntomas

  • Fatiga
  • Pérdida de peso involuntaria
  • Ganglios linfáticos agrandados
  • Infecciones recurrentes de los pulmones y las vías respiratorias.
  • Voz ronca
  • Dolor de cabeza
  • Dolor de huesos

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