Hay muchos virus diferentes que causan síntomas de resfriado y similares a la gripe. Estos virus tienden a dirigirse al tracto respiratorio (nariz, garganta, laringe, tráquea, bronquios), con algunas infecciones centradas en las vías respiratorias superiores, mientras que otras afectan las vías respiratorias inferiores. El virus sincicial respiratorio (VSR) es uno de los virus más comunes que causa dicha infección en bebés y niños.

¿Qué es VRS?

RSV significa virus respiratorio sincicial. Causa infecciones del tracto respiratorio inferior (tráquea y bronquios) y de los pulmones. De hecho, las infecciones por VRS son la causa más común de infecciones respiratorias y del tracto respiratorio inferior en niños con la mayoría de los niños que contrajeron una infección por VSR en los primeros dos años de vida. A veces, estas infecciones pueden volverse muy graves en los niños e incluso llevar a la hospitalización.

Las infecciones por VSR afectan a alrededor de 5 millones de niños menores de 4 años cada año en los Estados Unidos. También genera hasta 125,000 hospitalizaciones por año en este grupo de edad. Los niños mayores y los adultos también pueden ser infectados por el virus respiratorio sincicial (VSR), pero la infección generalmente solo afecta el tracto respiratorio superior. Tiende a ser más leve en niños mayores y adultos y típicamente parece similar a la gripe.

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Causas y propagación del VRS

El El virus sincicial respiratorio (VSR) es prevalente en todo el mundo y la reinfección ocurre muchas veces a lo largo de la vida. El virus ingresa al cuerpo a través de la boca, la nariz o los ojos. Infecta inicialmente las células epiteliales del tracto respiratorio superior (nariz y garganta) y luego viaja por el tracto a través de la transferencia de célula a célula.

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Las secreciones de una persona infectada contienen el virus. Luego puede estar en el aire al toser o estornudar, o propagarse a través del contacto piel con piel. Los objetos contaminados con las secreciones también pueden diseminar el virus. La infección es altamente contagiosa y se propaga rápidamente entre los niños en contacto cercano, como en guarderías, escuelas y entre hermanos.

El período de incubación es de aproximadamente 5 días, lo que significa que un niño puede tener pocos o ningún síntoma durante este tiempo después de ser infectado. El VSR puede infectar a cualquier persona de cualquier edad, pero ciertos niños y adultos corren un mayor riesgo de contraer una infección por VSR. Este riesgo depende de una gran cantidad de factores diferentes.

Factores de riesgo en niños

  • Menor de 2 años con bebés menores de 6 meses con el mayor riesgo.
  • Infantes prematuros.
  • Corazón congénito (presente desde el nacimiento) y enfermedades pulmonares.
  • Tresillos y más.
  • Poco o ningún amamantamiento.
  • Sistema inmunológico debilitado como la quimioterapia.
  • Exposición a toxinas ambientales como el humo del cigarrillo.

Factores de riesgo en adultos

  • Más viejo adultos.
  • Sistema inmunológico debilitado como el VIH / SIDA.
  • Antecedentes de enfermedades pulmonares crónicas (como EPOC o asma) e insuficiencia cardíaca congestiva.

Signos y síntomas

Los signos y síntomas iniciales del VSR pueden ser difícil de diferenciar de otras infecciones respiratorias similares, como la gripe en niños y el resfriado común en adultos. Para la mayoría de los niños mayores y adultos, estos síntomas son leves y autolimitados. Sin embargo, en niños pequeños y particularmente en bebés, la infección puede ser grave e incluso requerir hospitalización.

Bebés y niños pequeños

Los niños pequeños y los bebés pueden experimentar una enfermedad relativamente leve en la mayoría de los casos de infección por VSR, pero puede ser muy severo en algunos casos, particularmente dentro del primer o segundo año de vida. Estos síntomas graves incluyen:

  • Fiebre (generalmente de grado bajo)
  • Tos persistente
  • Sibilancias y estertores (sonidos de respiración anormales)
  • Respiración rápida (taquipnea)
  • Cianosis (decoloración azulada de la piel)
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Hasta 4 de cada 10 niños con estos síntomas también pueden tener una infección del oído medio (otitis media) debido a virus o bacterias.

Niños mayores y adultos

En niños mayores y adultos, los síntomas son en gran parte lo mismo que el resfriado común ya que las infecciones se limitan a las vías respiratorias superiores. Estos síntomas incluyen:

  • Secreción nasal
  • Congestión nasal
  • Tos (generalmente seca)
  • Fiebre (generalmente de grado bajo)
  • Dolor de garganta
  • Dolor de cabeza

Tratamiento de la infección por virus sincicial respiratorio

No hay cura para una infección por VSR. El tratamiento es principalmente de apoyo para aliviar los síntomas y prevenir complicaciones. Sin embargo, se pueden recetar antivirales para pacientes de alto riesgo, pero solo es efectivo si se comienza una vez que surge la infección. Las medidas de apoyo incluyen:

  • Acetaminofeno para controlar la fiebre. No use aspirina en niños.
  • Soluciones de rehidratación oral (SOR) para prevenir y tratar la deshidratación. Los líquidos por vía intravenosa (IV) pueden ser necesarios para los bebés y niños que están gravemente deshidratados.
  • Se pueden prescribir antibióticos si hay una infección bacteriana secundaria, como neumonía bacteriana. Los antibióticos no pueden tratar una infección viral.
  • Un médico puede recomendar la nebulización con un broncodilatador o realizarla en un hospital.

En casos graves, es posible que se deba ventilar mecánicamente a un niño dentro del entorno hospitalario. Siempre consulte con un profesional médico, especialmente cuando los síntomas son graves y no hay signos de mejoría.

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Prevención de Infección por RSV

Las infecciones por virus sincicial respiratorio son prevenibles hasta cierto punto. Sin embargo, estas medidas preventivas no son simples de seguir para los niños pequeños. No existe una vacuna contra el VRS y la infección no proporciona inmunidad de por vida. Los anticuerpos monoclonales (palivizumab) pueden ayudar a prevenir la infección, pero solo se administran a niños de alto riesgo (como aquellos con defectos cardíacos o pulmonares congénitos) menores de 2 años. Sin embargo, para todos los demás niños y adultos se deben considerar las siguientes medidas preventivas.

  • No fume ni permita que los bebés y niños estén expuestos al humo de tabaco. Fumar en un automóvil con las ventanas abiertas o en otra habitación dentro de la misma casa es inaceptable.
  • Lávese las manos con frecuencia, preferiblemente con jabón antiséptico o lavado a mano. Enseñe a los niños el hábito de lavarse antes de comer, después de ir al baño, etc.
  • Limpie las superficies y los juguetes con regularidad, especialmente en lugares y con objetos compartidos entre los niños. Preferiblemente use un detergente o limpiador antiséptico.
  • No comparta utensilios ni vasos. A los niños se les debe enseñar este hábito independientemente de si otro niño parece estar enfermo o no.
  • Manténgase alejado de personas con infecciones del tracto respiratorio o con cualquier infección que parezca un resfrío o la gripe.
  • Asegure una dieta sana y equilibrada para una defensa inmune máxima Si bien esto no necesariamente evitará la infección, ayudará a evitar complicaciones más serias.
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