¿Qué es una neurona?

Una neurona es una célula nerviosa aunque la palabra a veces también se usa para una célula de sostén nervioso. Nuestro sistema nervioso está formado principalmente por dos tipos de células: las células nerviosas (técnicamente denominadas “neuronas”) y las células de soporte (técnicamente llamadas “glía” o “células gliales”). Las neuronas forman la unidad funcional del sistema nervioso, lo que significa que realiza todas las actividades como aprendizaje, memoria, emoción, cálculo, etc. Para que nuestro cerebro funcione, millones de neuronas se comunican entre sí mediante señales eléctricas y químicas. Se cree que la glía proporciona apoyo físico a las neuronas al encerrarlas en una funda y proporcionar nutrición.

Estructura de la neurona

Una neurona típica tiene tres partes importantes:

  1. el cuerpo celular central ,
  2. procesos cortos y ramificados conocidos como dendritas ,
  3. una proyección larga conocida como el axón .

Los dos últimos aportan información hacia y desde el cuerpo celular de la neurona. El cuerpo celular contiene el núcleo y otros orgánulos similares a cualquier otra célula en el cuerpo. El axón está cubierto por capas gruesas de vaina de mielina, que está formada por las células gliales de soporte. Esta vaina de mielina aísla a cada neurona y aumenta la velocidad de conducción eléctrica de las señales a lo largo del axón.

Tipos de neuronas

Las neuronas generalmente se clasifican de una de las siguientes maneras:

  1. Dependiendo del número de extensiones del cuerpo celular,
  2. dependiendo de la dirección de transferencia de información con respecto al cerebro y la médula espinal,
  3. dependiendo del tipo de neurotransmisor (mensajeros químicos que las neuronas usan para comunicarse entre sí) usa una neurona.

Bipolar y Multipolar

Dependiendo del número de extensiones que se ramifican desde el cuerpo de la célula, una neurona se puede clasificar como bipolar, pseudounipolar o multipolar.

  • Una neurona bipolar tiene un axón y una dendrita.
  • Una neurona pseudounipolar tiene dos axones.
  • Una neurona multipolar tiene un axón pero múltiples procesos dendríticos que se extienden desde su cuerpo celular.
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Sensorial y Motor

Dependiendo de la dirección del flujo de información, las neuronas se clasifican en tres tipos: neuronas sensoriales, neuronas motoras e interneuronas.

  • Las neuronas sensoriales llevan señales de los receptores sensoriales como la piel, los oídos, los ojos, la lengua, la nariz, etc. al cerebro o la médula espinal. Envía información sobre diferentes sensaciones como temperatura, dolor, sonido, olfato y vista al cerebro para su procesamiento.
  • Las neuronas motoras trabajan en la dirección opuesta, ya que llevan señales del cerebro o la médula espinal a las glándulas o los músculos del cuerpo. De esta forma, el cerebro puede controlar los diferentes músculos del cuerpo y la actividad de varias glándulas.
  • Las interneuronas intervienen en la transferencia de información entre neuronas sensoriales y neuronas motoras en el cerebro y la médula espinal.

Neurotransmisores

Aunque las neuronas conducen información a través de impulsos eléctricos, también se comunican entre sí utilizando mensajeros químicos conocidos como neurotransmisores. Cada neurona utiliza predominantemente un único tipo de neurotransmisor y esto proporciona una forma de clasificar estas neuronas. Algunos de los neurotransmisores comúnmente utilizados son:

  • dopamina
  • GABA
  • serotonina
  • acetilcolina

¿Cómo funciona una neurona?

Las neuronas intercambian información entre ellas en los terminales de axones y dendritas. Estos terminales forman una estructura especializada conocida como sinapsis (en griego: “syn” = together + “haptein” = “to brop”). La comunicación entre dos neuronas comienza con el flujo de un impulso eléctrico, conocido como el potencial de acción, en una de las neuronas. Este potencial de acción viaja por el axón y alcanza la terminal sináptica. Aquí desencadena la liberación de neurotransmisores en la hendidura sináptica, un pequeño espacio entre las terminales de dos neuronas que se comunican. El neurotransmisor liberado se une a los receptores en la terminal sináptica de la otra neurona e induce también un potencial de acción en esa neurona. Ahora un impulso eléctrico viajará a lo largo de la longitud de la neurona.

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Funciones de las neuronas

Las neuronas forman los canales de comunicación entre el cerebro y el resto del cuerpo. Las neuronas sensoriales (o aferentes) traen información desde los órganos de los sentidos ubicados en varios lugares del cuerpo hasta el cerebro y la médula espinal. Las neuronas motoras (o eferentes) transmiten la información en la dirección opuesta, desde el sistema nervioso central hasta las glándulas y los músculos del cuerpo. El comportamiento colectivo de sensoriales, motores e interneuronas da lugar a todos los comportamientos del cuerpo.

Tipos de enfermedades de neuronas

Las neuronas son diferentes de las otras células del cuerpo en un aspecto crucial: como regla general, NO se regeneran. Esto hace que los trastornos neurológicos sean debilitantes y difíciles de manejar. Se sabe que varias enfermedades nerviosas tienen diferentes razones subyacentes. Algunos defectos se caracterizan por la muerte de neuronas, mientras que otros causan alteraciones en el funcionamiento normal de las neuronas. Independientemente del mecanismo, la disminución del número o el funcionamiento de las células nerviosas presentaría síntomas característicos dependiendo del área cerebral afectada.

Dopamina

Existen enfermedades neurodegenerativas que incluyen afecciones donde las neuronas se degeneran progresivamente. Los ejemplos incluyen la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer y la enfermedad de Huntington. La dopamina es un neurotransmisor importante producido por neuronas presentes en un área del cerebro medio conocida como sustancia negra. Por razones desconocidas, estas neuronas mueren y esto causa los síntomas motores de la enfermedad de Parkinson. Los niveles alterados de dopamina también se asocian con la esquizofrenia, una de las afecciones psicóticas más comunes.

Pérdida de neurona

Una pérdida masiva de neuronas y sinapsis caracteriza la enfermedad de Alzheimer, que presenta deficiencias en las capacidades cognitivas y funcionales del cerebro. Una afección que afecta la coordinación muscular es la enfermedad de Huntington, en la que las neuronas motoras se dañan con la acumulación de una proteína no deseada en ellas. La degeneración de las neuronas motoras en un área del cerebro conocida como el cerebelo puede llevar a una ataxia cerebelosa que se caracteriza por movimientos descoordinados y marcha inestable. La degeneración selectiva de las neuronas motoras es la característica que presenta las enfermedades de las neuronas motoras como la esclerosis lateral amiotrófica y primaria, la atrofia muscular progresiva y las parálisis progresivas y pseudobulbares.

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Vaina de mielina

Algunas enfermedades neurodegenerativas implican la degeneración de la vaina de mielina, que afecta negativamente el funcionamiento neuronal. La degradación de la miel provoca la pérdida de conducción a lo largo del axón y finalmente la neurona muere. Las enfermedades que afectan la vaina de mielina incluyen esclerosis múltiple, síndrome de Guillain-Barré, encefalomielitis diseminada aguda, mielitis transversa, mielosis pontina central y enfermedades desmielinizantes como Charcot Marie Tooth y Leukodystrophy, etc. Estas afecciones a menudo son progresivamente incapacitantes porque en los humanos, las neuronas amielínicas y los axones mielinizados del cerebro no se regeneran. El funcionamiento anormal asociado con el potencial de acción también puede conducir a condiciones como epilepsia y convulsiones.

Inflamación del nervio

Se sabe que la inflamación es el mecanismo detrás de las afecciones neurodegenerativas progresivas como la polineuropatía desmielinizante inflamatoria, la esclerosis lateral amiotrófica, etc. La encefalitis también puede producirse en el cerebro debido a la inflamación como resultado de una infección viral. La inflamación es la respuesta del cuerpo a una lesión, aunque a veces ocurre incluso cuando el cuerpo no está dañado o herido de ninguna manera. A menudo en estos casos, es el sistema inmune el que está atacando al cuerpo, que es un evento anormal. Los nervios pueden inflamarse y esto se conoce como neuritis. Cuando cualquier parte del cuerpo se inflama, su funcionamiento normal se ve afectado. Estas funciones probablemente vuelvan a la normalidad una vez que la inflamación disminuya. Sin embargo, una inflamación severa y una lesión grave pueden inutilizar las células nerviosas.