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Diarrea en personas mayores: causas, peligros, tratamiento en personas mayores

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

La diarrea puede afectar a cualquier persona de cualquier edad. Es una de las dolencias comunes que todos padecemos desde la infancia hasta la tercera edad. Muchas de las causas de la diarrea en todas las edades suelen ser similares. Sin embargo, puede haber ciertas razones por las que es más probable que la diarrea ocurra en un grupo de edad específico. Algunas de estas causas de diarrea específicas por edad deben considerarse en los ancianos, especialmente cuando la diarrea es recurrente o persistente y no se debe a ninguna enfermedad claramente identificable.

 

¿Por qué la diarrea afecta a los ancianos?

La diarrea crónica es una dolencia común que sufren algunas personas mayores y las personas mayores también pueden ser más propensas a la diarrea aguda que los adultos más jóvenes. Sin embargo, algunas personas mayores son más propensas al otro extremo del hábito intestinal: el estreñimiento. Cuando surge la diarrea, debe establecerse si es aguda o crónica. Las causas de la diarrea aguda y crónica pueden diferir significativamente y algunas de estas causas pueden no ser tratadas fácilmente.

La diarrea aguda se refiere a la diarrea que surge repentinamente, es intensa pero durante un corto período de tiempo y se resuelve a partir de entonces. Puede requerir tratamiento médico o resolverse por sí solo sin ningún tratamiento. La diarrea crónica persiste durante largos períodos de tiempo. Por lo general, esto se define como diarrea que persiste durante más de 4 semanas. Sin embargo, la diarrea recurrente (diarrea que aparece y desaparece) también puede considerarse crónica.

La mayoría de las veces, la diarrea aguda se debe a infecciones y ciertos alimentos. Esto no es raro en cualquier grupo de edad, pero los ancianos pueden ser propensos a la diarrea infecciosa y la diarrea relacionada con la dieta por varias razones. Es más probable que la diarrea crónica esté asociada con ciertas enfermedades crónicas del intestino o, a veces, con otros órganos y sistemas. A veces, la medicación crónica puede ser la causa, que es más probable que utilicen los ancianos, ya que estas dolencias crónicas son más comunes en los años mayores.

Causas de la diarrea en los ancianos

Es importante comprender qué es la diarrea y cómo puede ocurrir. La diarrea es un síntoma de varias afecciones. Se define como tener tres o más evacuaciones intestinales dentro de un período de 24 horas en el que las heces suelen ser líquidas.

La diarrea generalmente se debe a una motilidad intestinal más rápida de lo normal (movimiento a través de los intestinos) que puede ocurrir por varias razones. Además, la reabsorción de agua puede verse afectada, lo que resulta en un exceso de líquido dentro de los intestinos. Esto evita que las heces se vuelvan firmes y sólidas.

Infecciones

Las bacterias , los virus y los parásitos son algunas de las causas comunes de la diarrea infecciosa. La mayoría de estos patógenos se contraen a través de alimentos o agua contaminados, pero también pueden transmitirse a través de partículas en el aire e incluso a través de partículas en objetos inanimados (fómites). Estos microorganismos irritan y dañan el revestimiento intestinal y también pueden alterar el contenido de agua en los intestinos.

A veces, ciertos microorganismos pueden crecer incontrolablemente en los intestinos, como ocurre con la bacteria Clostridium difficile . Es más probable que esto ocurra después del uso de antibióticos o de alguna otra distribución a las bacterias intestinales “buenas” normales. Los ancianos pueden ser más propensos a las infecciones debido a un sistema inmunológico debilitado.

Alimentos

Un cambio en la dieta puede causar molestias gastrointestinales y provocar diarrea aguda. Esto suele ser de corta duración. Sin embargo, con los ancianos también puede haber alteraciones en la digestión normal de los alimentos ( mala digestión ) y absorción de nutrientes ( malabsorción ).

Como resultado, los alimentos no digeridos y los nutrientes no absorbidos afectan la reabsorción de agua y provocan diarrea. La intolerancia a la lactosa es un ejemplo en el que la capacidad del cuerpo para digerir los azúcares de la leche se ve afectada. Los problemas de la vesícula biliar también pueden afectar la digestión y absorción de los alimentos, especialmente las grasas.

Lea más sobre la pérdida de apetito en los ancianos .

Drogas

Varios medicamentos pueden causar diarrea como efecto secundario. Aparte de los antibióticos que pueden afectar las bacterias intestinales normales que son necesarias para la salud intestinal, otros medicamentos también pueden irritar la pared intestinal, afectar la reabsorción de agua en el colon e incluso acelerar el movimiento a través de los intestinos. Ciertos antidepresivos , antiácidos , fármacos de ácido-suprimiendo y medicamento para el cáncer pueden ser responsables.

Enfermedades intestinales

Varias enfermedades intestinales pueden presentarse con diarrea. La enfermedad inflamatoria intestinal (EII), la diverticulitis y el síndrome del intestino irritable (SII) son algunos ejemplos. En los ancianos, es más probable que afecciones como la diverticulitis se presenten con la edad. Ésta es la inflamación de las bolsas anormales que se forman en el colon.

Una de las principales preocupaciones de los ancianos es el cáncer colorrectal . Este es uno de los cánceres más comunes a nivel mundial y puede causar cambios en el hábito intestinal como diarrea. La cirugía del intestino delgado o grueso también puede causar diarrea, especialmente si la digestión y la absorción se ven afectadas significativamente.

Otras enfermedades

Algunas enfermedades que pueden causar diarrea pueden no afectar directamente al intestino. En cambio, la actividad de los músculos intestinales o los nervios que controlan las deposiciones se ven afectados. Esto se puede observar en afecciones como la diabetes, en las que los nervios que controlan los músculos intestinales están dañados. Las enfermedades de otros órganos como el páncreas ( pancreatitis o cáncer de páncreas ) también pueden provocar diarrea si las enzimas digestivas secretadas por el páncreas se ven afectadas.

Peligros de la diarrea en ancianos

La principal complicación de la diarrea es la deshidratación y esto puede poner en peligro la vida. Existe un mayor riesgo de deshidratación en las personas mayores con diarrea si las personas mayores no reciben la atención adecuada, no pueden rehidratarse adecuadamente o usan medicamentos que pueden empeorar la deshidratación, como ciertos medicamentos para la presión arterial.

El otro peligro de la diarrea es la desnutrición. Es más probable que ocurra en personas mayores que no pueden preparar comidas nutritivas por sí mismas, con un apetito reducido que es común en personas mayores y personas mayores que tienden a tener malos hábitos alimenticios, como vivir con una dieta de té y tostadas.

¿Cómo se debe tratar la diarrea?

Es importante buscar atención médica, especialmente cuando las personas mayores tienen otras enfermedades preexistentes, cuando la diarrea es grave y no es posible la rehidratación oral. La diarrea es un síntoma y la forma más eficaz de tratarla es tratar la causa subyacente. Esto puede requerir varios medicamentos diferentes según la afección causante.

El reposo en cama, la ingesta abundante de líquidos y las comidas pequeñas frecuentes que son nutritivas pero suaves son los enfoques más importantes para tratar y controlar la diarrea de los ancianos. Puede ser necesaria la administración de líquidos por vía intravenosa (IV). La medicación crónica no debe suspenderse sin la aprobación de un médico y no debe iniciarse una nueva medicación a menos que sea recetada por un médico.

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Los medicamentos antidiarreicos como la loperamida no deben usarse para tratar la diarrea. Puede empeorar ciertas causas de diarrea como infecciones. Estos medicamentos solo deben usarse si los prescribe un médico.

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