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Causas y riesgos de la enfermedad de las arterias coronarias (corazón)

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

La enfermedad de las arterias coronarias afecta a casi el 40% de la población estadounidense, pero solo 1 de cada 4 personas experimentan complicaciones con los síntomas. Un gran número de personas ni siquiera saben que tienen enfermedad de las arterias coronarias y corren el riesgo de sufrir complicaciones como un ataque cardíaco. Afortunadamente, las pruebas de detección de rutina en grupos de alto riesgo han permitido que muchas personas se den cuenta de su enfermedad de las arterias coronarias mucho antes de que surjan tales complicaciones. Desafortunadamente, todavía hay millones de personas que no tienen idea de que están caminando con una bomba de tiempo que puede ser fatal.

¿Qué es la enfermedad de las arterias coronarias?

La enfermedad de las arterias coronarias (EAC) es una afección en la que las arterias que irrigan el corazón (arterias coronarias) se estrechan. El término enfermedad de las arterias coronarias no indica claramente el problema de la enfermedad subyacente y, por lo tanto, el término aterosclerosis de las arterias coronarias es una mejor opción. La aterosclerosis es una afección que puede afectar a cualquier arteria al hacer que se estreche debido a la acumulación de placas de grasa en la pared de la arteria. Debido a este estrechamiento, puede llegar menos sangre al órgano diana. Con respecto a las arterias coronarias, llega menos sangre al músculo cardíaco.

En todo el mundo, la enfermedad de las arterias coronarias sigue siendo la principal causa de ataques cardíacos. Solo en los Estados Unidos, la enfermedad de las arterias coronarias es la principal causa de muerte entre hombres y mujeres. Es responsable del 20% de todas las muertes entre los estadounidenses. Si bien generalmente causa complicaciones en personas mayores de 40 años, la afección puede comenzar desde la niñez. Las lesiones tempranas comienzan poco después del nacimiento, aumentan significativamente entre los 8 y los 18 años y las lesiones avanzadas comienzan a aparecer alrededor de los 25 años.

La enfermedad de las arterias coronarias también se conoce en el momento como enfermedad cardíaca isquémica (CI). Este último es donde no hay suficiente oxígeno que llega al tejido cardíaco, lo que provoca daño tisular. Por tanto, la cardiopatía isquémica es consecuencia de la enfermedad de las arterias coronarias. Ambos términos se utilizan a menudo indistintamente.

Causas de la enfermedad de las arterias coronarias

El revestimiento interno de las arterias está compuesto por un endotelio liso. Hay varios factores que evitan que las células sanguíneas se adhieran a él, a menos que haya una lesión y se deba formar un coágulo de sangre para sellar la arteria rota. En la aterosclerosis, alguna lesión de este endotelio precipita el proceso mediante el cual se formarán las placas grasas. A menudo, son factores como la hipertensión (presión arterial alta) los que hacen que el líquido llegue a este endotelio y lo dañe.

Las partículas de grasa junto con las células sanguíneas y otras partículas de la sangre se agregan en el sitio y se forma gradualmente una placa aterosclerótica (ateroma) en la pared de la arteria. Crece de tamaño con el tiempo y tarda entre 10 y 15 años en alcanzar el desarrollo completo. Cuanto más grande es la placa, más se estrecha la luz de la arteria. En las primeras etapas, el estrechamiento es menor y no restringe la sangre lo suficiente como para causar ningún síntoma. A medida que el estrechamiento empeora, es posible que los síntomas no sean evidentes durante los momentos de mayor demanda de flujo sanguíneo.

Incluso con un estrechamiento importante, es posible que no haya síntomas significativos para las personas con un estilo de vida sedentario. Sin embargo, existe el riesgo de que un coágulo de sangre formado en otra parte del cuerpo (émbolo) intente atravesar esta arteria estrecha y bloquearla. Alternativamente, la placa de grasa puede romperse y puede formarse un coágulo de sangre en el sitio (trombo). Ya sea un trombo o un émbolo, esto causa una oclusión repentina y severa de la arteria, lo que evita que la sangre fluya hacia el órgano diana.

Sin un flujo sanguíneo adecuado, el tejido que requiere el oxígeno y los nutrientes se daña. Eventualmente muere (infarto). En la enfermedad de las arterias coronarias, esta lesión y la eventual muerte del tejido afectan a una parte del corazón. Esta condición se conoce como ataque cardíaco o infarto de miocardio.

¿Quién está en riesgo?

La enfermedad de las arterias coronarias puede afectar a cualquier persona, pero es más probable que ocurra en personas con uno o más de estos factores de riesgo.

Edad

El riesgo de arteria coronaria aumenta significativamente con la edad. Por lo tanto, las personas mayores tienen un riesgo mucho mayor de complicaciones. Existe un riesgo significativo después de los 40 años en estos días.

Género

Los hombres tienen un riesgo significativamente mayor que las mujeres. Sin embargo, después de la menopausia y especialmente alrededor de los 70 años, el riesgo entre hombres y mujeres es algo igual.

Historia familiar

Un historial familiar de enfermedad de las arterias coronarias aumenta significativamente la posibilidad de que los primeros parientes la desarrollen. Por lo tanto, se considera que cualquier persona con un padre o un hermano con enfermedad de las arterias coronarias es de alto riesgo.

Alta presión sanguínea

La hipertensión (presión arterial alta) es uno de los principales factores de riesgo de enfermedad de las arterias coronarias. El riesgo es significativamente mayor si la hipertensión no se controla, generalmente debido a un mal manejo.

Colesterol en sangre alto

El colesterol alto en sangre es otro factor de riesgo importante para la enfermedad de las arterias coronarias. Son las personas con niveles altos de colesterol LDL, también conocido como “colesterol malo”, las que corren un riesgo significativo.

Diabetes Mellitus

La diabetes es un problema creciente en todo el mundo. Se sabe que aumenta el riesgo de muchas afecciones, como la enfermedad de las arterias coronarias. También puede estar asociado con la presión arterial alta, otro factor de riesgo importante.

Obesidad

Las personas con sobrepeso u obesidad también corren el riesgo de padecer enfermedad de las arterias coronarias. La obesidad también contribuye a la hipertensión o diabetes, lo que a su vez aumenta el riesgo de enfermedad de las arterias coronarias.

Fumar cigarrillos

Ahora es bien sabido que fumar cigarrillos puede aumentar el riesgo de enfermedad de las arterias coronarias. El tabaquismo aumenta el riesgo entre tres y seis veces cuando se compara a fumadores con no fumadores.

Estilo de vida sedentario

Los beneficios de un régimen de ejercicio adecuado son bien conocidos en lo que respecta a la salud cardiovascular. Por el contrario, un estilo de vida sedentario también puede contribuir a la enfermedad de las arterias coronarias porque contribuye a la obesidad y otras afecciones que aumentan el riesgo.

Estrés psicológico

Otro factor importante es el estrés psicológico. El mecanismo exacto por el cual contribuye a la enfermedad de las arterias coronarias no se comprende completamente, aunque se cree que está asociado con las “hormonas del estrés”.

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