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Vitiligo (enfermedad de la piel en parches blancos): causas, síntomas, imágenes

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es el vitiligo?

El vitiligo es una enfermedad de la piel caracterizada por la pérdida de la pigmentación normal. Estos cambios en la pigmentación dejan la piel más clara de lo normal (hipopigmentada). Con el tiempo, se produce una pérdida total de pigmentación y aparecen manchas blancas en la piel (despigmentación), de ahí el término común de enfermedad de la piel blanca. A pesar de que estos parches son propensos a las quemaduras solares y, por lo tanto, experimentan algo de ardor y enrojecimiento, generalmente no hay otros síntomas presentes en el vitiligo aparte de la pérdida de la pigmentación normal. El vitíligo es una causa de gran angustia para las personas que padecen esta afección, especialmente porque aparecen nuevos parches en varios lugares del cuerpo y los parches existentes aumentan gradualmente de tamaño. Sin embargo, la enfermedad no presenta complicaciones a largo plazo aparte del impacto psicológico relacionado con los efectos estéticos de la enfermedad.

Causas del vitiligo

Se desconoce la causa exacta del vitiligo. Se cree que varios mecanismos posibles son responsables de la hipopigmentación, pero ninguna de estas teorías ha sido probada de manera concluyente como responsable del vitiligo. Parece que la afección es multifactorial, lo que significa que una interacción de varios factores está involucrada en la afección. Algunos de estos factores están relacionados con la genética, mientras que otros son posiblemente ambientales.

Pigmentación normal de la piel

La pigmentación de la piel varía entre diferentes grupos étnicos e incluso entre individuos dentro de cada grupo. La pigmentación está determinada por la genética. Surge con la cantidad de melanocitos y melanina depositados dentro de la piel. Los melanocitos se encuentran en la capa más interna de la epidermis. Produce un pigmento conocido como melanina que se deposita en la piel. La cantidad de pigmento determina el color de la piel, el cabello y los ojos de una persona. El depósito de melanina en la piel puede alterarse con la exposición al sol; una mayor exposición aumenta la producción y el depósito de melanina. Sin embargo, no cambia la pigmentación natural de una persona, que se restaurará una vez que se reduzca la exposición al sol. La melanina sirve para proteger el tejido de la piel contra la luz ultravioleta (UV).

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Pérdida del color de la piel

En el vitiligo, la pérdida de pigmentación ocurre en parches que se asocia con una pérdida de melanocitos (células productoras de pigmento) en el área afectada. Esto puede deberse a uno o más de los siguientes mecanismos:

  • El sistema inmunológico ataca y destruye los melanocitos. Este mecanismo autoinmune es la teoría más popular para explicar el vitiligo. La reducción gradual en la cantidad de melanocitos eventualmente deja la piel sin pigmentación en el área afectada.
  • Los defectos celulares dentro de los melanocitos conducen a su muerte, ya que fisiológicamente es incapaz de seguir funcionando. En algún momento se desencadena la muerte celular programada a pesar de que la célula está sana y funcionando.
  • La acumulación de radicales libres con el proceso celular normal normalmente es contrarrestada por antioxidantes que también son producidos por la célula. Sin embargo, si estos radicales libres no se neutralizan, puede provocar un alto grado de estrés oxidativo . Esto eventualmente causa la destrucción del melanocito.
  • Los problemas nerviosos pueden estar relacionados de alguna manera con el vitiligo, ya que se ha observado pérdida de pigmentación en áreas de lesión nerviosa. Parece que ciertas sustancias químicas secretadas por las terminaciones nerviosas pueden influir en la pigmentación normal. Sin embargo, en el vitiligo, los efectos pueden no ser directamente sobre los melanocitos, sino que la lesión nerviosa puede alterar la actividad inmunológica en el área y permitir la destrucción de los melanocitos.
  • La genética puede desempeñar un papel central en el vitiligo, aunque no siempre está claro cómo puede ocurrir. Es posible que ciertos genes puedan ser directamente responsables de perturbar la producción de melanina, mientras que otros genes pueden afectar la forma en que los melanocitos lidian con el estrés oxidativo o comprometer la capacidad del sistema inmunológico para no atacar a los melanocitos, lo que conduce a la muerte celular.
  • Las lesiones repetidas en la piel también pueden afectar la producción de melanocitos y melanina en áreas específicas. Sin embargo, en la mayoría de los casos, las lesiones cutáneas provocan un oscurecimiento (hiperpigmentación).
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Signos y síntomas

El vitiligo se presenta con parches cutáneos hipopigmentados sin ningún otro síntoma que a menudo se observa con enfermedades de la piel como picazón, sequedad de la piel, descamación de la piel e hinchazón. En las personas de piel más clara, el vitiligo no siempre es visible a simple vista. Los parches de piel se enrojecen rápidamente con una sensación de ardor a la luz solar directa y puede haber algo de picazón. Estos síntomas están relacionados con las quemaduras solares que ocurren mucho más rápido en la piel afectada debido a la falta de pigmentación suficiente. Aunque las partes de la piel sin pigmentación deberían ser más propensas a enfermedades como el cáncer de piel, la evidencia científica reciente sugiere que quienes padecen vitiligo pueden tener un mayor grado de protección natural contra el cáncer de piel.

Piel de vitiligo

La distribución de las lesiones cutáneas por vitiligo se puede dividir en tres patrones.

  • Localizado donde la hipopigmentación se aísla en muy pocas áreas del cuerpo (focal) o en un lado del cuerpo (segmentaria).
  • Generalizado donde el vitiligo está presente en la mayoría de las áreas del cuerpo como parches que eventualmente pueden expandirse para fusionarse en lesiones mucho más grandes.
  • Universal donde se ve afectada la mayor parte de la piel del cuerpo. Esto no debe confundirse con el albinismo, que es un trastorno congénito que afecta la pigmentación en todo el cuerpo desde el nacimiento.

Aunque la distribución puede variar significativamente, las lesiones típicas del vitiligo son bastante distintas.

  • Manchas redondas, ovaladas y lineales hipopigmentadas (blancas).
  • Lesiones que se agrandan gradualmente durante meses y años o que a veces pueden resolverse por completo solo para volver a aparecer.
  • Primeras lesiones que se observan con mayor frecuencia en la cara, antebrazos, manos y pies.
  • Manchas de cabello blanco o gris.
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Los sitios más comunes afectados por el vitiligo incluyen la cara, los codos, las manos y los dedos, los genitales, las rodillas y la espinilla.

Fotos

Las imágenes de vitiligo a continuación son de Dermatology Atlas Brazil cortesía de Samuel Freire da Silva, MD

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