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Cómo detectar el autismo en los niños

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

El autismo es un trastorno del cerebro que afecta aproximadamente a 1 de cada 88 niños en los Estados Unidos. No existe una prueba específica para diagnosticar el autismo. En cambio, tiene que ser identificado por los signos y síntomas observados por los padres de un niño junto con la evaluación de los profesionales de la salud pertinentes. El autismo es evidente desde la primera infancia, pero los signos y síntomas pueden ser difíciles de detectar. El problema es que la mayoría de los padres no conocen las características del autismo. Solo cuando los padres se dan cuenta de que algo está “mal” buscan consejo médico e investigan más sobre el autismo.

A diferencia del síndrome de Down , los niños con autismo no suelen tener rasgos físicos que puedan servir como indicador de la afección. Sin cuello corto, puente nasal plano ni lengua protuberante como en el síndrome de Down. El diagnóstico a menudo se retrasa y es comprensible. El autismo y los trastornos del espectro autista (TEA) afectan el desarrollo intelectual, la capacidad de comunicarse y la interacción social de un niño. Es comprensible que los síntomas solo sean evidentes después de 1 a 2 años de vida.

Niños de alto riesgo

Aunque todos los padres deben estar al tanto de los signos del autismo, es aún más importante para los padres con niños que pueden estar en el grupo de alto riesgo. En primer lugar, el autismo puede ocurrir en un niño incluso sin que exista ningún factor de riesgo conocido. Sin embargo, los niños con uno o más factores de riesgo obviamente tienen una mayor probabilidad de ser autistas y deben ser monitoreados de cerca en sus primeros años. El autismo es cinco veces más común entre los niños que entre las niñas. En segundo lugar, los primeros signos de autismo solo se manifiestan alrededor de los 18 meses de edad. Estos son algunos de los factores de riesgo que debe conocer y que pueden aumentar la probabilidad de que su hijo sea autista:

  • Padres mayores de 35 años en el momento de la concepción.
  • Si uno o más niños en la familia es autista.
  • Tabaquismo, consumo de alcohol o consumo de drogas ilícitas por parte de la madre durante el embarazo.
  • Exposición a toxinas ambientales como fenoles y ciertos pesticidas.

Puede haber una serie de otros factores que también pueden influir y aumentar el riesgo de autismo. Aún no se han identificado todos estos factores de riesgo. Como se dijo anteriormente, es posible que un niño no se considere de alto riesgo, pero aún puede ser autista. Es importante señalar que el autismo no está vinculado a ningún factor contagioso y no hay evidencia que confirme la creencia de que las vacunas pueden ser un factor causal.

Movimientos repetitivos

Esta es una de las características clave del autismo y un síntoma motor común que puede resultar un poco confuso en los niños. Aquí hay movimientos repetitivos como mecerse, girar y aletear con las manos. Sin embargo, los niños muestran movimientos repetitivos durante el juego. Por sí solo y cuando es ocasional, puede que no sea motivo de preocupación. Si es pronunciado y regular, especialmente cuando el niño está solo, debe ser motivo de preocupación, especialmente cuando también están presentes otros signos que posiblemente apuntan a autismo. Recuerde que se debe contactar a un profesional de la salud para una evaluación adecuada antes de realizar un diagnóstico.

Problemas del habla

Hay varias características en el desarrollo del habla de los niños autistas que pueden servir como un signo de la afección. En primer lugar, puede haber una tendencia a repetir constantemente determinadas palabras o frases. Esto se conoce como ecolalia. Hay una variedad de otros síntomas del habla que también pueden estar presentes, como:

  • Retraso en el desarrollo de la capacidad de hablar y, a veces, es posible que no hable en absoluto.
  • Incapaz de decir palabras o frases aprendidas previamente y capaz de vocalizar.
  • La velocidad y el ritmo del habla son anormales en el sentido de que pueden ser monótonos, parecer que no fluyen o que son inapropiados para el contexto. A menudo se dice que el niño suena como un robot o una voz generada por computadora, o tiene una voz cantarina.
  • No puede iniciar o mantener una conversación con otros, pero esto no debe confundirse con timidez.
  • Dificultad o incapacidad para comprender instrucciones o preguntas.

Habilidades sociales y comportamiento

Si bien los niños pueden tener diferentes personalidades, incluso desde muy temprano en la vida, las características sociales y de comportamiento de los niños autistas no pueden atribuirse simplemente a diferencias de personalidad y rasgos individuales. Estos niños parecen ser distantes y tienden a apegarse a los demás. Prefieren jugar solos que en grupo, y ni siquiera uno a uno con otro niño. Existe un exceso de posesividad hacia objetos como ciertos juguetes. Los niños autistas tienden a no prestar atención a la comunicación verbal y, por lo general, no participan en una conversación. Hay un contacto visual deficiente y, en ocasiones, otros pueden sentirse “invisibles” para el niño. Incluso los abrazos y caricias pueden encontrar resistencia.

Signos de autismo del año 1

Si bien muchos de los signos y síntomas mencionados anteriormente pueden ser más obvios después de los 18 meses de edad, también hay algunos signos que pueden detectarse tan pronto como al año. A partir de los 6 meses, los síntomas pueden ser evidentes, pero es demasiado pronto para decir si está relacionado con el autismo. No responder a las sonrisas a los 6 meses o no intentar imitar las expresiones faciales a los 9 meses podría indicar un problema.

Normalmente, a los 12 meses de edad, un bebé puede girar la cabeza o el cuerpo al sonido de la voz de la madre, sonreír en respuesta a ciertas acciones o sonidos, balbucear (hablar como un bebé), intentar señalar o agarrar objetos cercanos de interés. , haga contacto visual por lo menos durante breves períodos de tiempo y responda a su propio nombre. A veces, uno o más de estos comportamientos están ausentes en los niños autistas a los 12 meses de edad.

Signos de autismo del año 2

A mediados del segundo año de vida (entre los 16 y los 18 meses), otras características clave se hacen evidentes. El niño a menudo parece estar separado de su entorno. No pueden formar palabras sueltas a los 16 meses y frases de dos palabras a los 2 años. Cualquier avance en las habilidades del habla parece perderse rápidamente. El continuo desarrollo lingüístico que debería producirse en estos años parece estar retrasado o estancado.

Los niños autistas no interactúan con los padres y otros niños como se esperaría al menos a los 18 meses de edad. No responden a otros que les señalan objetos. En cambio, parecen ser abiertamente sensibles a los estímulos que no representan un problema para la mayoría de los niños. La reclusión es evidente a partir de este momento de la vida en el sentido de que preferirían jugar solos y es posible que no quieran que los abrazen o los acaricien.

¿Qué hacer?

Si sospecha que su hijo puede ser autista, debe consultar a un profesional de la salud lo antes posible. Se debe informar al pediatra del niño de inmediato. Pueden ser necesarias ciertas investigaciones de diagnóstico como análisis de sangre. Los resultados de estas pruebas no confirmarán el autismo, sino que excluirán otras afecciones médicas que puedan causar signos y síntomas similares. Los cuestionarios desarrollados para la detección del autismo deben ser completados por el médico en consulta con los padres y observando al niño. Solo una vez que un médico confirma que es autismo o que es muy probable que sea autismo, los padres pueden aceptar el diagnóstico.

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