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Tumores cerebrales: diferentes tipos en adultos y niños, síntomas

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es un tumor cerebral?

A veces, las células del cuerpo crecen y se multiplican indiscriminadamente para producir una masa anormal de tejido que se conoce como tumor. Cuando se produce un crecimiento de este tipo en el cerebro, se denomina tumor cerebral. La causa de este crecimiento descontrolado no siempre se conoce. El tumor puede crecer lenta o rápidamente, pero interferirá con el funcionamiento normal del cerebro al ocupar espacio dentro del cráneo.

Algunos tumores se originan en el cerebro y se conocen como tumores primarios , mientras que otros ocurren como resultado de la diseminación del cáncer desde otros sitios del cuerpo (metástasis). Estos se conocen como tumores secundarios o tumores metastásicos . Sin embargo, la metástasis de tumores cerebrales a otras partes del cuerpo que no sean el sistema nervioso central (SNC) es extremadamente rara.

No todos los tumores cerebrales son malignos (cancerosos). Los tumores no cancerosos se conocen como tumores benignos.

Tipos de tumores cerebrales

Los tumores cerebrales pueden ser de varios tipos. Pueden ser de naturaleza benigna (no cancerosa) o maligna (cancerosa).

Tumores cerebrales benignos

Los tumores cerebrales benignos son tumores primarios del cerebro. Estos son tumores de grado 1 en los que las células se ven en su mayoría normales bajo el microscopio con márgenes bien definidos. Suelen ser tumores de crecimiento lento que no invaden el tejido cerebral cercano ni metastatizan a sitios distantes.

Tumores cerebrales malignos

Los tumores malignos pueden ser tumores cerebrales primarios o tumores cerebrales metastásicos. Un tumor cerebral maligno primario suele estar confinado dentro del sistema nervioso central y rara vez hace metástasis a sitios distantes. Un tumor cerebral secundario o metastásico se produce por la diseminación de células cancerosas al cerebro desde un sitio primario en otra parte del cuerpo. Los tumores cerebrales metastásicos suelen ser múltiples, aunque a veces se pueden observar tumores solitarios. Los tumores cerebrales malignos tienden a reaparecer incluso después del tratamiento.

Tanto los tumores cerebrales benignos como los malignos pueden producir síntomas de presión en el cerebro que pueden provocar una alteración en la función cerebral e incluso pueden poner en peligro la vida. Además, los crecimientos malignos invaden el tejido circundante, destruyéndolo y corren el riesgo de extenderse a sitios distantes.

Clasificación de los tumores cerebrales

Los tumores cerebrales se clasifican de 1 a 4 según su apariencia al microscopio. En general, los tumores de grado 1 y 2 tienen más células de aspecto normal y de crecimiento lento que los de los tumores de grado 3 y 4.

  • Grado 1 : las células se ven relativamente normales y suelen ser de crecimiento lento. El tejido es benigno.
  • Grado 2 : las células se ven ligeramente diferentes a las células normales. El tejido es maligno.
  • Grado 3 : las células se ven muy diferentes a las células normales. Se dice que el tejido maligno es anaplásico o de rápido crecimiento.
  • Grado 4 : las células se ven extremadamente anormales y el tejido maligno crece rápidamente.

Tumor cerebral primario

Un tumor cerebral primario se origina en el cerebro y los tejidos cercanos, como las meninges (membranas que cubren el cerebro), los nervios craneales, la glándula pituitaria o la glándula pineal. Las mutaciones genéticas del ADN dentro de las células generalmente conducen a un cáncer cerebral primario. La diferenciación inicial debe ser si el tumor cerebral primario es benigno o maligno. Los tumores cerebrales primarios se nombran según el tipo de células de las que se originaron. Estos pueden incluir:

  • Neuroma acústico o schwannoma.
  • Astrocitoma o glioma: el astrocitoma anaplásico y el glioblastoma se incluyen en esta categoría.
  • Ependimoma.
  • Ependimoblastoma.
  • Tumor de células germinales.
  • Meduloblastoma.
  • Meningiomas.
  • Neuroblastoma.
  • Oligodendroglioma.
  • Pineoblastoma: esta es una forma maligna de tumor pineal.

De estos, los gliomas y meningiomas son los tumores cerebrales primarios más comunes en adultos.

Gliomas

Los gliomas surgen de células gliales, como astrocitos, oligodendrocitos y células ependimarias. Las células gliales forman los tejidos conectivos o los tejidos de apoyo del sistema nervioso central. Los gliomas pueden ser de diferentes tipos:

  • Los tumores astrocíticos surgen de las células gliales en forma de estrella o astrocitos e incluyen el astrocitoma menos maligno (grados 1 y 2), así como los astrocitomas anaplásicos de alto grado (tumor de grado 3) y los glioblastomas más malignos (tumor de grado 4), también conocido como glioma astrocítico maligno. Los astrocitomas suelen surgir en el cerebro de los adultos, mientras que en los niños pueden surgir en el tallo cerebral, el cerebro y el cerebelo.
  • Los gliomas del tronco encefálico surgen del tronco encefálico y son más comunes en niños y adultos jóvenes.
  • El ependimoma surge de las células que recubren los ventrículos o el canal central de la médula espinal. Puede ser de grado 1, 2 o 3 y es común en niños y adultos.
  • Los tumores oligodendrogliales son raros y suelen ser de crecimiento lento y menos agresivos. Surge de un tipo de células del sistema nervioso central conocidas como oligodendrocitos, que brindan apoyo a los nervios y forman la vaina de mielina que aísla y protege las fibras nerviosas. Los oligodendrogliomas generalmente surgen en el cerebro y son más comunes en adultos de mediana edad.
  • Los gliomas mixtos se componen de tumores astrocíticos y oligodendrocíticos.
  • Los glioblastomas son el tipo de tumor cerebral primario más invasivo y de rápido crecimiento.
  • Los gliomas del nervio óptico se encuentran en el nervio óptico o cerca de él y pueden producir visión doble o pérdida progresiva de la visión. Puede variar de grado bajo a grado alto y se observa con más frecuencia en bebés y niños, pero puede ocurrir en adultos.

Meningiomas

Suelen ser tumores benignos (grado 1), pero rara vez pueden ser cancerosos (grados 2 y 3). Los meningiomas se desarrollan en las meninges, las membranas que recubren el cerebro y la médula espinal y suelen ser tumores de crecimiento lento. Aunque es benigno, es potencialmente mortal y los síntomas dependen de su tamaño y ubicación. Los meningiomas son más comunes en el grupo de edad de 40 a 70 años y las mujeres tienen mayor riesgo que los hombres.

Otros tipos de tumores cerebrales

  • El meduloblastoma es el tipo más común de tumor cerebral maligno que ocurre en los niños y generalmente surge en el cerebelo. También se conoce como tumor neuroectodérmico primitivo y generalmente es un tumor de grado 4.
  • El craneofaringioma suele ser de bajo grado y es más común en niños y adultos de entre 50 y 60 años. Ocurre en la base del cerebro, cerca del nervio óptico y cerca de la glándula pituitaria. Los síntomas pueden incluir dolor de cabeza, problemas de visión, aumento de peso y retraso en el desarrollo en los niños.
  • Los schwannomas son tumores benignos que surgen de células (células de Schwann) que forman una vaina protectora alrededor de las fibras nerviosas. Se ven con mayor frecuencia en el nervio acústico que está asociado con el equilibrio y la audición. Puede producir síntomas como pérdida de audición, pérdida del equilibrio, mareos, tinnitus (zumbido en los oídos) y debilidad en un lado de la cara. Un schwannoma también se conoce como neuroma acústico, schwannomas vestibulares o neurilemoma. Este tipo de tumor se ve con mayor frecuencia en adultos.
  • Los tumores hipofisarios o los adenomas hipofisarios suelen ser tumores benignos de la glándula pituitaria. Es más común en mujeres que en hombres y puede producir síntomas como amenorrea (cese de la menstruación), secreción anormal del pezón , ginecomastia o agrandamiento de las mamas en los hombres, presión arterial baja, hipertricosis (crecimiento excesivo de vello corporal), crecimiento anormal de manos y pies y aumento de peso.
  • El linfoma primario del cerebro es un cáncer de las células linfáticas que se origina en el cerebro. Es más común entre las edades de 45 y 70. Las personas con un sistema inmunológico debilitado tienen más riesgo de desarrollar este tipo de tumor cerebral.
  • Los pinealomas son tumores poco frecuentes que surgen en o cerca de la glándula pineal, que se encuentra entre el cerebro y el cerebelo. Ocurre con más frecuencia en niños y adultos jóvenes. El pineoblastoma es una forma maligna de tumor pineal.
  • El tumor de células germinales del cerebro se observa con mayor frecuencia en adultos jóvenes. Surge de las células germinales, que son células que se convierten en espermatozoides u óvulos. De los diferentes tipos de tumores de células germinales del cerebro, el germinoma es el más común.

Tumores cerebrales comunes en niños

Los tipos más comunes de tumores cerebrales que se observan en los niños son:

  • Meduloblastoma
  • Astrocitoma de grado 1 y 2: el astrocitoma pilocítico juvenil es el tipo de astrocitoma más común que se observa en los niños.
  • Ependimoma
  • Glioma de células cerebrales: el glioma pontino intrínseco difuso es el tipo más común.
  • Craneofaringioma
  • Glioma del nervio óptico
  • Tumor pineal
  • Tumor de células germinales del cerebro

Tumor cerebral secundario o metastásico

Un tumor que se origina en alguna otra región del cuerpo y luego se disemina (hace metástasis) al cerebro se conoce como tumor cerebral secundario o metastásico. Las células cancerosas llegan al tejido cerebral a través del torrente sanguíneo. El sitio original del cáncer generalmente ya está identificado, pero ocasionalmente un tumor cerebral secundario puede presentarse con síntomas antes del diagnóstico del cáncer primario. Se observa que las células anormales que se encuentran en los tumores metastásicos son del mismo tipo que las del tumor primario en otras partes. Como regla general, los tumores cerebrales metastásicos son más comunes que los tumores cerebrales primarios.

Los sitios comunes desde donde pueden ocurrir metástasis al cerebro son:

  • Seno
  • Pulmón
  • Riñón
  • Vejiga
  • Colon
  • Piel

El resultado en estos casos no es positivo, ya que en la mayoría de las personas con tumor cerebral metastásico, el cáncer generalmente también se ha diseminado a otras partes del cuerpo.

Síntomas de los tumores cerebrales

Los síntomas producidos dependerán del tamaño, la ubicación y el tipo de tumor. Los síntomas de un tumor cerebral pueden ocurrir como resultado de que ocupe espacio dentro del cráneo. Esto puede causar:

  • Aumento de la presión en el cerebro
  • Cambio del cerebro
  • Presión sobre el cráneo
  • Daño a los nervios y vasos sanguíneos del cerebro.
  • Daño al tejido cerebral

Los nervios, los vasos sanguíneos y el tejido cerebral también pueden verse afectados cuando son invadidos por células cancerosas. Por tanto, el crecimiento anormal puede afectar la función cerebral. Dependiendo del sitio del crecimiento, los síntomas variarán ya que diferentes áreas del cerebro están involucradas con diferentes funciones. Los síntomas también dependerán del tamaño, así como del tipo de tumor y su tasa de crecimiento. Los síntomas que se ven comúnmente incluyen:

  • Dolores de cabeza: estos suelen ser más graves por las mañanas. Los dolores de cabeza pueden ocurrir cuando una persona está durmiendo y pueden ser lo suficientemente severos como para despertarlo. El patrón puede ser diferente de los dolores de cabeza anteriores o el dolor de cabeza puede ser un síntoma nuevo. La intensidad de los dolores de cabeza puede aumentar gradualmente y pueden aparecer con mayor frecuencia. Es posible que un dolor de cabeza asociado con uno o más de los otros síntomas, como náuseas, vómitos, problemas de visión o convulsiones, deba investigarse en busca de un posible tumor cerebral.
  • Náuseas y vómitos: es probable que sean más intensos por las mañanas.
  • Convulsiones
  • Cambios de personalidad.
  • Cambios emocionales.
  • Problemas para pensar, hablar o encontrar palabras.
  • Desorientación
  • Confusión.
  • Somnolencia.
  • Pérdida de concentración.
  • Pérdida de memoria.
  • Problemas de visión, como pérdida de visión en uno o ambos ojos. La visión periférica se ve afectada con mayor frecuencia.
  • Movimientos incontrolados de los ojos.
  • Pérdida de la audición.
  • Mareo.
  • Inestabilidad o pérdida del equilibrio.
  • Debilidad, pérdida de sensibilidad o parálisis que afecta un lado del cuerpo.
  • Mayor tamaño de la cabeza en niños pequeños.

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