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Sistema inmunológico humano

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué significa “inmunidad” e “inmunidad”?

Inmune en medicina significa “protegido contra infecciones”. Inmunidad significa resistencia contra ciertas infecciones.

¿Qué es una infección y quién desarrolla una enfermedad infecciosa?

La infección es una invasión de microbios dañinosen el cuerpo. Depende de la agresividad de los microbios y de nuestra inmunidad, si una infección en particular causará una enfermedad o no.
¿Qué es la inmunidad nativa?
La inmunidad nativa o innata es una protección contra las infecciones tal como la tenemos al nacer. Consiste en anticuerpos que adoptamos de nuestras madres, piel, moco en el tracto respiratorio, ácido del estómago, glóbulos blancos y ciertas sustancias en la sangre, que pueden, hasta cierto punto, prevenir la invasión de microbios en nuestro cuerpo.

¿Qué es el sistema inmunológico?

El sistema inmunológico es una red de células inmunes , anticuerpos , ciertas sustancias que circulan en la sangre y órganos inmunes (ganglios linfáticos, bazo), que todos juntos luchan contra los microbios.

Anticuerpos y células inmunes

Las células inmunes  son ciertos tipos de glóbulos blancos, como los linfocitos y los fagocitos, que circulan en la sangre y son capaces de matar microbios. Las células inmunes se originan en la médula ósea, desde donde ingresan a la sangre. Algunos linfocitos ingresan temporalmente al timo , un pequeño órgano ubicado detrás del esternón, donde maduran y se vuelven capaces de matar microbios. Otros linfocitos no matan a los microbios directamente, sino que producen anticuerpos  , proteínas especiales llamadas inmunoglobulinas (Ig). Los anticuerpos pueden adherirse a los microbios y destruirlos.

Órganos inmunes

El bazo filtra los invasores extraños de la sangre. Los ganglios linfáticos filtran a los invasores fuera de la linfa. Las amígdalas y las adenoides de la garganta pueden atrapar algunos microbios ingeridos e inhalados.

Imagen 1. Órganos y tejidos relacionados con la inmunidad

Las personas con un sistema inmunológico débil (bebés, algunos ancianos, pacientes sin bazo o con enfermedades crónicas o inmunitarias y los que reciben quimioterapia o esteroides) pueden sufrir infecciones frecuentes.

¿Cómo nos volvemos resistentes contra ciertas infecciones?

1.Desarrollo de resistencia después de una infección

A continuación, se describe el desarrollo de resistencia al sarampión.

Cuando una persona se expone a los virus del sarampión por primera vez, su sistema inmunológico necesita algo de tiempo para reaccionar contra ellos; mientras tanto, los virus pueden multiplicarse y causar una enfermedad: el sarampión.

Durante la primera infección, algunos glóbulos blancos (linfocitos) que han entrado en contacto con el virus del sarampión se convierten en  células de memoria , que recuerdan este tipo exacto de virus. La próxima vez que los virus del sarampión invadan el cuerpo, las células de memoria los reconocerán rápidamente y desencadenarán una respuesta inmune en tan poco tiempo que los virus mueren antes de que puedan causar una enfermedad; esto significa que una persona ha desarrollado inmunidad (se ha vuelto resistente) contra el sarampión. El mismo mecanismo nos protege contra muchas otras infecciones (pero no todas).

2.Desarrollo de resistencia después de la vacunación (inmunización)

a) Vacunación activa (inmunización) significa inyectar una vacuna que contiene microbios debilitados o muertos (por ejemplo, virus de la varicela) en el cuerpo. Una vez en el cuerpo, los virus de la vacuna desencadenan el desarrollo de células de memoria (como en una infección real, ver más arriba), que son capaces de desencadenar anticuerpos contra virus de varicela reales protegiendo así a la persona vacunada contra la varicela. La vacunación con microbios modificados se llama activa, ya que desencadena una producción activa de células inmunes y anticuerpos en el cuerpo. La protección contra la infección después de una vacuna activa puede durar desde aproximadamente un año (como después de una vacuna contra la gripe) hasta varios años, o puede durar toda la vida (como después de una vacuna contra la varicela o el sarampión).

b) La vacunación pasiva (inmunización) significa la inyección de cierto tipo de anticuerpos en el cuerpo. Estos anticuerpos pueden luchar contra ciertos microbios durante un período corto (semanas, meses) y luego desaparecer de la sangre. El ejemplo es una vacuna pasiva contra el virus de la hepatitis A. La vacunación con anticuerpos prefabricados no desencadena la producción activa de anticuerpos en el cuerpo, por lo que se denomina vacunación pasiva.

Las personas con un sistema inmunológico débil (bebés, algunos ancianos, pacientes sin bazo o con enfermedades crónicas o inmunitarias y los que reciben quimioterapia o esteroides) pueden sufrir infecciones frecuentes.

Trastornos inmunitarios

Los trastornos inmunológicos pueden heredarse o adquirirse. Una enfermedad inmunológica conocida es el síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). En los trastornos autoinmunes , el sistema inmunológico ataca las células de nuestro propio cuerpo. En las alergias , el sistema inmunológico reacciona de forma excesiva frente a sustancias que normalmente no son perjudiciales para el organismo. Lea acerca de las alergias a los tintes para el cabello , las alergias a los alimentos , la enfermedad tiroidea autoinmune y la enfermedad de Crohn .

¿Cómo aumentar su inmunidad?

Aparte de las infecciones y las vacunas, no hay muchos otros factores que puedan aumentar su inmunidad. Pero puede mantener una inmunidad óptima con una dieta regular, actividad física y psíquica, lidiando con el estrés debido y evitando cualquier extremo que no pueda enfrentar.

Trasplante de órganos y sistema inmunológico

Desafortunadamente, el sistema inmunológico lucha contra los órganos o la médula ósea trasplantados de una persona a otra. A veces, esto se puede solucionar mediante el uso de medicamentos que inhiben la respuesta inmunitaria. El sistema inmunológico también lucha contra los glóbulos rojos de un donante con un grupo sanguíneo no compatible.

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