La hepatitis viral es la inflamación del hígado causada por una infección con el virus de la hepatitis. Existen cinco virus de este tipo que pueden conducir a una infección del hígado, algunos de los cuales pueden progresar a una infección crónica o solo surgir como una secuela de una enfermedad hepática. La función hepática se ve afectada en diversos grados y con infecciones agudas hay una recuperación completa. De los diferentes tipos de hepatitis viral, son las hepatitis A, B y C las más comunes, y las dos últimas son las principales causas de hepatitis crónica. Si bien hay vacunas para la hepatitis A y B, actualmente no existe una vacuna contra la hepatitis C que en la mayoría de los casos causa daño hepático severo. Por lo tanto, se considera uno de los tipos más graves de hepatitis viral y presenta una alta entre las causas de muertes relacionadas con el hígado a nivel mundial.

¿Qué es la hepatitis C?

La hepatitis C es una infección viral del hígado causado por el virus de la hepatitis C ( HCV ). Es un flavivirus de ARN y se considera uno de los más serios de los virus de hepatitis. La hepatitis C rara vez causa una infección aguda, pero se la considera una infección crónica que persiste durante décadas. De hecho, la mayoría de los pacientes infectados con el virus de la hepatitis C nunca experimentan una etapa de infección aguda y, por lo tanto, a menudo desconocen hasta que se descubre en pruebas médicas de rutina o una vez que las complicaciones surgen de daño hepático extenso. Aunque el 80% de los casos de hepatitis C progresan a enfermedad hepática crónica como cirrosis hepática hay aproximadamente 20% de infecciones que continúan siendo leves con daño hepático mínimo incluso a largo plazo.

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Una vez que el VHC ingresa al torrente sanguíneo , se replica rápidamente y debido a la dificultad de adquirir inmunidad (explicado a continuación), es capaz de eludir cualquier respuesta coordinada del sistema inmune desde el principio. El virus se dirige a los hepatocitos (células hepáticas) y se cree que también infecta a los linfocitos B. La cantidad de virus en la sangre aumenta sustancialmente (viremia) hasta que otros glóbulos blancos, como los linfocitos T, puedan iniciar una respuesta en contra de ella. Estas respuestas pueden no ser específicas para el VHC, sino para virus en general. Es ayudado adicionalmente por células T auxiliares. Aunque las células inmunes pueden eliminar la mayoría, si no todos, del virus del sistema, aproximadamente la mitad de las células hepáticas permanecen infectadas. La infección causa inflamación continua del tejido hepático con fibrosis (cirrosis).

Estructura del virus de la hepatitis C

El virus de la hepatitis C es un virus esférico que contiene su información genética en forma de una sola cadena de ARN. Esta es una forma más fácil de procesar en comparación con el ADN ya que la transcripción no es necesaria. Esto reduce la necesidad de enzimas virales especiales para facilitar el proceso de transcripción, aunque existen otras enzimas para la producción de proteínas. El ARN es más propenso al daño y esto es ventajoso para el virus ya que permite mutaciones más fáciles. Esto mantiene la estructura viral cambiando para que la inmunidad, ya sea pasiva o activa, sea difícil de alcanzar por el huésped humano.

El virus tiene un núcleo que contiene el ARN y una envoltura que encierra la estructura interna. Dos proteínas de la envoltura, conocidas como E1 y E2, permiten que el virus se una a las células del hígado. Sin embargo, la proteína E1 tiene ciertas regiones que se muta fácilmente y, por lo tanto, dificulta la inmunidad. Existen seis genotipos principales de VHC, algunos de los cuales son más comunes en ciertas regiones y no se ven con frecuencia en otras áreas. El más común de estos genotipos a nivel mundial es el genotipo 1, que también es conocido por causar enfermedad hepática grave y es un factor de riesgo principal carcinoma hepatocelular (cáncer de hígado).

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Propagación de la hepatitis C

La transmisión de la hepatitis C está asociada con sangre contaminada . Por lo tanto, puede transmitirse a través de transfusiones de sangre, trasplante de órganos, uso de drogas por vía intravenosa, lesiones con agujas, contacto sexual y, menos comúnmente, a través de la transmisión vertical (de madre a hijo). La transmisión sexual no es el método más efectivo de transmisión del VHC que está en contra de hepatitis B la otra causa viral principal de hepatitis crónica. La inhalación de cocaína (administración intranasal) puede explicar un pequeño número de casos y se debe considerar como un factor de riesgo. Dados estos modos de transmisión, la hepatitis C se ve con más frecuencia en pacientes con ciertos trastornos sanguíneos, insuficiencia orgánica, en trabajadores de la salud, consumidores de drogas y profesionales del sexo. Otros posibles factores de riesgo pueden incluir tatuajes, perforación corporal y tratamientos de acupuntura.

Signos y síntomas

El período de incubación de la hepatitis C es de 2 a 26 semanas con un período promedio de 6 a 12 semanas. Sin embargo, la mayoría de los pacientes permanecen asintomáticos durante años, aparte de fatiga . La detección de rutina para pacientes de alto riesgo suele ser la única forma de detectar una infección en una etapa temprana. Además de la fatiga, algunos pacientes pueden mostrar otros síntomas inespecíficos como:

  • Fiebre
  • Náuseas y vómitos
  • Dolores musculares
  • Dolores en las articulaciones

Sensibilidad del hígado pueden algunas veces ocurren en las primeras etapas de la hepatitis C (lea más sobre dolor de hígado ). La cirrosis puede desarrollarse después de 5 a 20 años y, por lo tanto, los síntomas tardíos de la cirrosis hepática deben considerarse en el cuadro clínico de la hepatitis C. Por lo general, en esta etapa el daño hepático es generalizado e irreversible. [19659007] Vacuna contra la Hepatitis C

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Actualmente no existe una vacuna viable contra la hepatitis C. Como se explica en la estructura del virus de la hepatitis C, su codificación genética de ARN fácilmente mutada permite cambios antigénicos rápidos y, por lo tanto, no puede haber inmunidad pasiva o activa. adquirido contra HCV. Sin embargo, se están realizando esfuerzos para crear una vacuna que se dirija a las proteínas del núcleo en lugar de las proteínas de la envoltura que cambian fácilmente con mutaciones.

Prevención de la Hepatitis C

Los programas educativos centrados en la prevención de la hepatitis C son cruciales para combatir nuevas infecciones. Esto principalmente implica alrededor de:

  • Detener el uso de sustancias ilícitas, tanto intravenosas como inhaladas. En ocasiones, las agujas estériles desechables se distribuyen libremente a los usuarios para prevenir una infección, en caso de que no interrumpan el consumo de drogas.
  • Se insta a los profesionales de la salud a seguir el protocolo adecuado y ser cautelosos al tratar con jeringas y productos sanguíneos. Esto puede incluir el uso de doble guante, usando dos guantes en la misma mano, al extraer sangre o durante la cirugía.
  • El sexo seguro debe practicarse en todo momento a pesar de la menor incidencia de transmisión por contacto sexual. El peligro radica principalmente en tener relaciones sexuales sin protección con múltiples parejas.
  • La transmisión a través del tatuaje, la perforación corporal y la acupuntura es poco común actualmente, pero siempre es aconsejable tener cuidado y solo someterse a estos procedimientos en establecimientos de buena reputación. También existe cierto riesgo, aunque muy leve, de contraer hepatitis C compartiendo hojas de afeitar.