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Diarrea por rotavirus (niños): causas, síntomas, tratamiento

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

Hay muchas causas posibles de diarrea, pero entre los niños, la diarrea viral tiende a ser la más común. Suele ser autolimitante, lo que significa que se resuelve en unos pocos días y en la mayoría de los casos no da lugar a complicaciones.

Sin embargo, la deshidratación por diarrea sigue siendo la principal causa de muerte entre los lactantes y la infección por rotavirus es la principal causa de gastroenteritis deshidratante en niños menores de 5 años. Causa más de 500.000 muertes infantiles en todo el mundo cada año.

¿Qué es la diarrea por rotavirus?

El rotavirus es un tipo de virus que causa gastroenteritis. Uno de los principales síntomas de la gastroenteritis es la diarrea, de ahí el término diarrea por rotavirus. La gastroenteritis viral también puede causar náuseas, vómitos, calambres abdominales y fiebre. Hay muchos tipos diferentes de virus que pueden causar gastroenteritis viral y el rotavirus es solo un tipo.

Se transmite fácilmente entre los niños, especialmente cuando los niños están en contacto cercano, como en una guardería. La incidencia de rotavirus y hospitalización debido a gastroenteritis por rotavirus ha disminuido drásticamente desde el advenimiento de la vacuna contra el rotavirus. Si bien la vacunación es aconsejable, hay muchas formas diferentes de prevenir la propagación del virus, aunque no siempre es tan confiable como la inmunización.

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Causas de la diarrea por rotavirus

El rotavirus es un virus de ARN de doble hebra que infecta a casi todos los niños a la edad de 5 años. La mayoría de los casos de gastroenteritis por rotavirus ocurren en edades comprendidas entre los 3 meses y los 3 años. Es menos probable que cause una enfermedad grave en bebés menores de 3 meses, ya que el bebé tiene anticuerpos de la madre para protegerse contra el virus.

Hay ocho especies diferentes de rotavirus denominadas A, B, C, D, E, FG y H. El rotavirus A es la causa más común de gastroenteritis por rotavirus. Antes del desarrollo de la vacuna contra el rotavirus, la mayoría de las infecciones ocurrían durante los meses de invierno y primavera. Esta ocurrencia invernal y la naturaleza viral de la enfermedad llevaron a que se la conociera comúnmente como gripe estomacal.

Propagación del rotavirus

El rotavirus se encuentra en todo el mundo. Se transmite principalmente por vía feco-oral. Esto significa que las partículas fecales contaminadas con el rotavirus de un niño infectado ingresan a la boca de un niño no infectado para causar la enfermedad. La propagación puede ocurrir cuando un niño infectado entra en contacto directo con un niño no infectado, a través de los trabajadores de la guardería o a través de objetos contaminados (fómites).

¿Qué sucede en la diarrea por rotavirus?

Una vez que el virus ingresa a la boca, viaja por el esófago hasta el estómago y luego al intestino delgado. Esto ocurre con la mayoría de los virus que se transmiten principalmente por vía feco-oral. El rotavirus tiende a dirigirse a las células del intestino delgado. Provoca inflamación del intestino delgado (enteritis) y provoca una serie de alteraciones que provocan diarrea.

Impide la absorción de nutrientes como los carbohidratos, así como los electrolitos y el agua. Las sustancias no absorbidas pueden afectar la concentración osmótica y extraer más agua del cuerpo. Además, la alteración causada por el virus hace que el cuerpo expulse agua hacia la luz del intestino delgado. Además, el movimiento a través de los intestinos se vuelve más rápido.

Signos y síntomas

La gastroenteritis por rotavirus se presenta con la mayoría de los mismos signos y síntomas que otros tipos de gastroenteritis. Por lo general, no hay síntomas específicos para diferenciar la gastroenteritis por rotavirus de otros tipos de gastroenteritis viral. Hay un período de incubación de aproximadamente dos días. Este es el tiempo desde el punto de infección hasta la aparición de los primeros síntomas.

  • Fiebre leve
  • Vómitos
  • Dolor abdominal
  • Diarrea acuosa

Los síntomas pueden durar de 3 a 8 días. Es importante señalar que la gastroenteritis por rotavirus se presenta con diarrea grave. Los síntomas tienden a ser más graves en los niños no vacunados. La deshidratación es la principal complicación y puede poner en peligro la vida si no se trata de inmediato. Por tanto, es importante vigilar los signos y síntomas de deshidratación, como:

  • Ojos hundidos
  • Sequedad de boca y labios.
  • Piel seca
  • Llorando sin lágrimas
  • Letargo e inquietud

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Tratamiento de la gastroenteritis por rotavirus

La gastroenteritis por rotavirus generalmente no requiere ningún medicamento específico. Los síntomas se resuelven en unos pocos días o hasta una semana después de su aparición. Sin embargo, existe un riesgo constante de deshidratación mientras los síntomas están presentes.

La deshidratación se puede prevenir con soluciones adecuadas de rehidratación oral. No se debe interrumpir la lactancia materna para los bebés. La administración de líquidos por vía intravenosa (IV) puede ser necesaria en casos graves donde hay deshidratación, especialmente si está progresando. Por tanto, puede ser necesaria la hospitalización.

Prevención y vacuna contra el rotavirus

Varias medidas diferentes pueden ayudar a prevenir el rotavirus. Sin embargo, es difícil evitar por completo el rotavirus. En el caso de que un niño se infecte, la atención debe centrarse en prevenir complicaciones como la deshidratación. Siempre se deben tomar las siguientes medidas preventivas para prevenir la gastroenteritis por rotavirus, así como una serie de otras infecciones.

  • Lávese las manos con regularidad. A los niños se les debe enseñar a hacer esto de forma regular y especialmente antes de comer o de ir al baño.
  • No comparta alimentos, bebidas ni cubiertos. Los niños deben ser conscientes de esto a pesar de que se les enseñe la importancia de compartir artículos no personales.
  • Deseche los pañales de manera adecuada. Los médicos deben desechar los pañales donde no puedan contaminar los alimentos o el agua y los niños no los alcancen fácilmente.
  • Practica una buena higiene. Los padres y cuidadores deben practicar una buena higiene en todo momento, especialmente al preparar la comida y después de cambiar pañales.

Es importante que los padres comprendan la importancia de mantener a su hijo infectado en casa y lejos de otros niños. Los niños pueden ser infecciosos durante varios días después de que se resuelvan los síntomas. Por lo tanto, es importante que estas medidas preventivas se practiquen en todo momento y no solo cuando se está en contacto con un niño que se sabe que tiene gastroenteritis por rotavirus.

¿Son las vacunas eficaces y seguras?

La vacuna contra el rotavirus es eficaz para prevenir la gastroenteritis por rotavirus o al menos minimizar la gravedad de la enfermedad. A pesar de los conceptos erróneos sobre las vacunas, la vacuna contra el rotavirus es muy segura. Los efectos secundarios son raros y la mayoría son leves en caso de que ocurran. La vacuna contra el rotavirus debe administrarse más de una vez para que sea completamente eficaz. Es importante consultar con un profesional médico sobre cuándo se debe administrar la vacuna contra el rotavirus.

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