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Significado y diferencias de atrofia y degeneración

por Dr. Kylie López, MD, MSCR
Publicada: Ultima actualización en

¿Qué es la atrofia?

La atrofia es la disminución del tamaño de una parte del cuerpo. Esto puede afectar un órgano, tejido o célula. La atrofia puede atribuirse a una disminución del tamaño de las células individuales o una cantidad reducida de células en el órgano o tejido afectado. La atrofia generalmente se adquiere, lo que significa que es el resultado de una enfermedad (atrofia patológica) o algún cambio en la condición dentro del cuerpo (atrofia fisiológica).

La atrofia se conoce comúnmente como “emaciación” y, si bien generalmente afecta una o algunas áreas del cuerpo a la vez, también puede afectar grandes partes del cuerpo. Esta emaciación generalizada que generalmente se asocia con fatiga y falta de apetito o desnutrición se observa en ciertas enfermedades crónicas como el cáncer o el SIDA y se conoce como caquexia. La atrofia en estos casos puede no ser reversible, especialmente en las últimas etapas de la enfermedad que preceden a la muerte. Dependiendo de la causa, la gravedad y el sitio afectado, la atrofia puede revertirse, aunque esto puede llevar un período de tiempo prolongado y requerir tratamiento médico y otras medidas terapéuticas.

Causas de la atrofia

La atrofia puede deberse a:

  • Desnutrición que resulta en atrofia generalizada.
  • Actividad funcional reducida que también puede conocerse como atrofia por desuso. Esto puede verse cuando partes del cuerpo están inmovilizadas y la falta de actividad física provocará atrofia de los músculos.
  • Edad en la que la atrofia puede deberse a desgaste, actividad reducida u otros factores como enfermedades crónicas.
  • La reducción del suministro de sangre provoca una reducción de los nutrientes y el oxígeno que conduce a la ‘contracción’, ya que solo se puede mantener una cierta cantidad de células o el tamaño de las células en el área afectada.
  • La interferencia de la inervación puede provocar atrofia neuropática.
  • Atrofia por presión que puede deberse a un riego sanguíneo reducido.
  • Los trastornos endocrinos pueden causar una reducción de la estimulación hormonal de un órgano que conduce a la atrofia.

¿Qué es la degeneración?

La degeneración , en medicina, significa el deterioro de ciertos órganos, tejidos o células, resultando en una pérdida gradual de su estructura y función. La recuperación a menudo no es posible con la degeneración. Los trastornos degenerativos suelen terminar con -osis . Aunque los mecanismos innatos del cuerpo aseguran que cualquier daño o degradación pueda minimizarse y la función normal restablecida por la acción de la replicación celular, en la degeneración estos mecanismos se deterioran o pueden no existir para ciertas células como las células nerviosas.

Degeneración vs atrofia

Un concepto separado de la degeneración que a veces se confunde con el mismo fenómeno es la atrofia . En la atrofia hay una reducción gradual del tamaño de las células, tejidos u órganos y, a veces, incluso hay una disminución en el número de células. La atrofia es una consecuencia de la infrautilización, aunque puede ser el resultado de otros procesos patológicos. Por lo general, se puede revertir con células que se replican o expanden su tamaño con un mayor uso.

La degeneración puede resultar de:

  • Desgaste físico , como en la  tendinosis del supraespinoso (degeneración del tendón del supraespinoso en el hombro)
  • Envejecimiento , como en la degeneración macular de la retina.
  • Trastornos metabólicos, como en la degeneración grasa (esteatosis) del hígado.
  • Trastornos genéticos , como fibrosis quística

Simplemente, atrofia significa reducción de tamaño, mientras que degeneración significa erosión.

Trastornos y enfermedades degenerativas

Los trastornos degenerativos deben distinguirse de los trastornos inflamatorios que terminan con -itis , por ejemplo, artritis reumatoide, hepatitis, etc. A veces, tanto la inflamación como la degeneración pueden ocurrir simultáneamente en un solo sitio o seguir al mismo tiempo. Un ejemplo es la tendinitis del supraespinoso seguida de tendinosis del supraespinoso .

Los trastornos y enfermedades degenerativos a menudo se consideran graves, y con razón. El cuerpo necesita que todos sus órganos y tejidos funcionen de manera óptima para mantener el estado de equilibrio asociado con la buena salud que se conoce como homeostasis. Sin embargo, con las enfermedades degenerativas esto no es posible.

De todas las enfermedades degenerativas, son probablemente los trastornos neurodegenerativos los que reciben una atención generalizada en estos días. En las enfermedades neurodegenerativas, una parte o la totalidad de la célula nerviosa (neurona) se daña o muere. Dado que las células nerviosas pueden repararse pero no replicarse, la pérdida de estas neuronas eventualmente conduce a la degradación de las funciones que controla. Muchas de estas enfermedades ocurren por causas desconocidas, pueden deberse a factores hereditarios o incluso estar asociadas con el abuso de alcohol, medicamentos recetados y abuso de sustancias. Un ejemplo típico es la enfermedad de Parkinson y el parkinsonismo, que se han vuelto bastante frecuentes en estos días.

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