La glándula pineal no recibe mucha atención en medicina porque no hay enfermedades o lesiones significativas que únicamente la afecten aparte de los tumores. Incluso entonces, un tumor pineal denominado pineoloma es una ocurrencia rara en comparación con las enfermedades que afectan los tejidos y las glándulas circundantes. Durante el tiempo que se sabía que existía la glándula pineal, ha habido mucho debate acerca de su función, y algunos lo atribuyen a ser la "sede del alma", lo que le valió a la glándula pineal el término de "tercer ojo". Sin embargo, la glándula pineal ahora se entiende bien y se han comprobado sus funciones en humanos y otros animales.

¿Qué es la glándula pineal?

La glándula pineal es una diminuta glándula ubicada en la base del cerebro. Se encuentra entre dos áreas conocidas como los colículos superiores (singular ~ colículo) que es un centro visual esencial en el cerebro. Al igual que cualquier otra glándula endocrina en el cuerpo, la glándula pineal secreta una hormona en respuesta a ciertos estímulos. En la glándula pineal, esta es la hormona melatonina y el estímulo parece ser oscuridad.

Anatomía de la glándula pineal

La glándula pineal está compuesta de células epiteliales especializadas conocidas como pineocytes ( pinocytes ). Estas células tienen procesos largos que establecen contacto con ciertos tipos o células nerviosas conocidas como astrocitos. Los pineocitos tienen capacidades fotosensoriales lo que significa que es sensible a la luz. Al mismo tiempo, tiene propiedades neuroendocrinas, lo que significa que responde a la estimulación nerviosa por su función endocrina de secreción de melatonina. También es importante tener en cuenta que hay células germinales embrionarias en el tejido pineal que son células importantes a considerar en tumores.

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Tamaño y forma

La ​​glándula pineal mide solo entre 5 mm y 8 mm y tiene forma de pino cono de ahí el nombre glándula pineal. Pesa apenas de 100 a 180 miligramos (mg).

Funciones de la glándula pineal

Con el tiempo, se han atribuido muchas funciones diferentes a la glándula pineal. Sin embargo, la investigación científica ha revelado que la glándula pineal tiene una función importante y que está en la regulación del ciclo del sueño. La glándula pineal sintetiza y secreta melatonina. Esto es estimulado por la oscuridad e inhibido por la luz. La melatonina es un derivado de la serotonina y tiene una función reguladora en el mantenimiento del ciclo del sueño.

Otro efecto de la melatonina es que puede actuar en la parte anterior de la glándula pituitaria (hipófisis anterior) para suprimir las hormonas gonadotrópicas. Este efecto se ha notado en algunos animales, donde el invierno con las horas más largas de oscuridad no solo desempeña un papel en la hibernación sino que también hace que las gónadas (órganos sexuales) se encojan ligeramente. Esto puede inhibir el impulso sexual y dar cuenta de la fertilidad estacional.

En los seres humanos puede ser un poco más complejo ya que la mente consciente tiene un mayor efecto en la determinación de los patrones de comportamiento sexual. Sin embargo, los tumores de la glándula pineal (pinealomas) pueden causar hiperactividad o hiperactividad de la glándula con función hiponadiagonal o hipergonadal (funcionamiento gonadal hiperactivo o hipoactivo).

Pinealomas

Estos tipos de tumores son poco frecuentes y pueden provenir de los pineocitos, astrocitos o células germinales. Estos últimos, un tumor de las células germinales, son los más comunes y se conocen como germinomas . A veces se debate si estos tumores pineales deben clasificarse como un pinealoma o si el término debe reservarse únicamente para los tumores de pineocitos. Los germinomas se parecen mucho a ciertos tumores de los testículos (machos) u ovarios (hembras) debido a la similitud de las células de las que surge. El astrocitoma también es un tipo poco común de tumor, pero no se lo aísla solo a la glándula pineal ya que existen astrocitos en otras partes del sistema nervioso central.

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Los pinealomas "verdaderos" involucran a los pineocitos. Se puede clasificar en pineoblastomas o pineocitomas . Dependiendo del grado en que la glándula pineal se vea comprometida, los pacientes pueden informar insomnio . Otros síntomas pueden surgir con la compresión del tumor en las áreas circundantes del cerebro y las estructuras intracraneales que producen dolores de cabeza náuseas vómitos y hidrocefalia obstructiva ] (acumulación de CSF debido a un bloqueo del drenaje normal).