El latigazo cervical es una de las consecuencias más comunes de una colisión de un vehículo de motor. Puede que no siempre sea inmediatamente evidente después de un accidente automovilístico. De hecho, los síntomas generalmente surgen después de las 24 horas y pueden durar meses, pero no es común que el latigazo cervical provoque problemas crónicos. Las personas con lesiones anteriores del cuello o afecciones musculoesqueléticas que afectan el cuello corren un mayor riesgo de sufrir un dolor crónico de cuello provocado o empeorado por el latigazo.

El latigazo puede afectar a cualquier persona involucrada en la colisión, tanto el conductor como los pasajeros. Es más probable que surja con colisiones traseras. El latigazo cervical también puede ocurrir sin estar involucrado en un accidente automovilístico. Se sabe que ocurre como parte de lesiones deportivas (particularmente deportes de contacto), caídas, asalto y otras formas de trauma. Se estima que 1 millón de lesiones por latigazo ocurren cada año en los Estados Unidos debido a colisiones de vehículos motorizados.

¿Qué ocurre con el latigazo cervical?

Latigazo cervical es un tipo de distensión del cuello que se produce cuando la cabeza se empuja hacia atrás y hacia adelante. Esto también se conoce como lesión de aceleración-desaceleración cervical. Surge cuando el cuerpo está en movimiento y luego se detiene repentinamente con la cabeza 'azotando' de un lado a otro en el cuello debido a este cambio instantáneo en la velocidad. Esto provoca el estiramiento e incluso el desgarro de los ligamentos, los músculos y los tendones.

También puede haber una lesión de las articulaciones facetarias y del disco intervertebral. En casos severos, los huesos también pueden estar involucrados y el latigazo cervical puede provocar fracturas. Además, generalmente hay algún grado de lesión de los nervios en el área, como compresión, estiramiento, etc. Junto con la lesión en el cuello, el latigazo cervical suele ir acompañado de una conmoción cerebral. Esto es resultado de que el cerebro golpeó el interior del cráneo con los movimientos bruscos y repentinos de la cabeza.

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Cómo detectar el latigazo cervical

Los primeros síntomas del latigazo cervical pueden no ocurrir durante 12 horas pero a veces hasta 24 horas. Muchas personas que no sufren otras lesiones con un accidente automovilístico no se dan cuenta de que tienen latigazo cervical inmediatamente después del accidente.

Generalmente tampoco hay anomalías significativas con las investigaciones de diagnóstico como rayos X, MRI y tomografía computarizada. Sin embargo, estas investigaciones aún se deben hacer para descartar otras lesiones graves que puedan ocurrir con un accidente automovilístico o un trauma relacionado. Algunas de estas lesiones graves también pueden no presentarse inicialmente con ningún síntoma.

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Dolor y rigidez en el cuello

Dolor de cuello y rigidez en el cuello son los síntomas más comunes del latigazo cervical. Se vuelve evidente entre 12 y 72 horas después de la lesión. También hay pérdida de rango de movimiento, lo que significa que el cuello no puede moverse en la medida en que normalmente puede hacerlo, lo que comúnmente se conoce como rigidez en el cuello. El dolor tiende a empeorar con el movimiento del cuello. Junto con la rigidez, este dolor con el movimiento puede provocar incapacidad para mover la cabeza en casos severos.

Dolores de cabeza y otros dolores

La mayoría de las personas informará dolores de cabeza de intensidad variable durante días, semanas o incluso meses después de la lesión . Por lo general, estos dolores de cabeza comienzan en la base del cráneo. Estos dolores de cabeza se conocen como dolores de cabeza cervicogénicos. Junto con los dolores de cabeza hay dolor y sensibilidad en los hombros, los brazos y la parte superior de la espalda. Dependiendo de la extensión de la lesión, también puede haber debilidad en los músculos del hombro, los brazos y la parte superior de la espalda.

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Sensaciones anormales

El latigazo cervical puede provocar una serie de trastornos sensoriales. Las más comunes tales perturbaciones incluyen entumecimiento y hormigueo de los brazos. Esto es más probable que ocurra en latigazo severo que resulta en compresión o daño de los nervios que surgen de la columna cervical. Las alteraciones nerviosas también pueden afectar a los nervios motores que conducen al debilitamiento del brazo

Las alteraciones no se limitan a los brazos. En casos severos de latigazo, también puede haber visión borrosa o visión doble. También puede haber tinnitus, que es un sonido de timbre o rugido en los oídos debido a las alteraciones del aparato auditivo y los nervios. También se pueden producir mareos cuando se confunden los impulsos visuales y vestibulares (el aparato responsable del equilibrio).

Disturbios mentales

La irritabilidad, la dificultad para concentrarse, la mala memoria y las alteraciones del estado de ánimo, como depresión o ansiedad, también pueden surgir con latigazo cervical. Esto puede deberse a una serie de factores. En primer lugar, estos síntomas mentales pueden ser parte de una conmoción cerebral. Incluso después de que la conmoción disminuye, estos síntomas pueden continuar debido al síndrome post-conmoción cerebral. Además, el dolor y el movimiento restringido también pueden afectar el bienestar mental.

Problemas del sueño

Muchas personas con latigazo cervical de moderado a grave informan que tienen problemas para dormir. También puede ocurrir por unos días con latigazo leve. Estos síntomas del sueño surgen por varias razones. En primer lugar, la conmoción cerebral puede alterar los patrones normales de sueño. También puede continuar a largo plazo en el síndrome posconmocional.

En segundo lugar, el dolor (cuello, cabeza, hombros, brazos, parte superior de la espalda) también puede afectar la capacidad para dormir. De manera similar, la rigidez y el dolor pueden requerir que una persona se recueste en posiciones incómodas que, por lo tanto, afectan la duración y la calidad del sueño. El impacto psicológico del evento que resultó en la lesión también podría desempeñar un papel en las alteraciones del sueño.

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Síndrome de latigazo cervical tardío

Los siguientes signos y síntomas pueden observarse con el síndrome de latigazo tardío. Aquí es donde los síntomas agudos de latigazo cervical están en curso más allá de un período de tiempo en el que el latigazo cervical debería resolverse. Se cree que se debe a un daño en los nervios, pero el mecanismo exacto del síndrome de latigazo tardío no se comprende por completo.

  • Dolores de cabeza
  • Visión deficiente
  • Vértigo
  • Problemas de memoria y concentración
  • Dificultad para deglutir

Siempre consulte con un profesional médico después de cualquier trauma que pueda causar un latigazo cervical. Incluso con accidentes automovilísticos menores, es importante consultar con un médico. Si esto no ha sucedido, se debe buscar atención médica inmediatamente una vez que surjan los síntomas del latigazo cervical.

Es importante tener en cuenta que el síndrome de latigazo tardío debe ser diagnosticado por un profesional médico. Hay muchas condiciones graves e incluso potencialmente mortales, que no se deben a un trauma, que pueden dar lugar a síntomas similares al síndrome de latigazo tardío.